---------------------------------------------------------------
     Origin: "Запретная книга" - русский фэн-сайт Г.Ф. Лавкрафта
     Перевод: Thrary (thrary@yahoo.com), http://zhurnal.lib.ru/t/thrary/
     ---------------------------------------------------------------



     Говорят,  в Ултаре, что за рекой Скай, человек не смеет убить кота, - я
этому склонен верить, особенно, когда вижу, как кот умывается около огня. Он
таинственен и  близок  к тем  странным созданиям, которых люди уже  не могут
видеть. Он душа древнего Египта, тот, кто хранит сказки забытых городов Мера
и Офира. Он родственник  повелителей джунглей, наследник секретов  древней и
зловещей Африки. Сфинкс -  его кузина, он  говорит на  ее языке,  только  он
старше кузины и помнит, то о чем она даже и не знала.
     В   Ултаре,   до   запрета  бургомистров  убивать   котов,  жил  старый
бедняк-арендатор с женой, которым доставляло удовольствие ставить капканы  и
убивать соседских  котов. Отчего  они поступали так, никто не  знает,  может
из-за крайней ненависти  к голосам  котов по  ночам, или их  обижало,  что в
сумерках  коты могут  красться по  их  двору и саду. Но какова  бы  ни  была
причина,   старики   получали   наслаждение,  отлавливая  и   убивая   котов
оказавшегося  вблизи их хибары,  а  из звуков  же, разносившихся  по  ночам,
горожане  догадывались,  что  способ  умерщвления  крайне  необычен.  Только
горожане не обсуждали это со стариком и его женой, то ли  из-за закоренелого
выражения их иссохнувшихся лиц, то ли потому, что их крохотный и мрачный дом
прятался  под раскидистыми дубами  в глубине запущенного  двора.  По правде,
большинство  владельцев  котов  ненавидело этих странных людей,  только  еще
больше  боялось,  и  вместо  того  чтобы бранить  жестоких убийц,  они  лишь
заботились, чтобы  лелеемое животное не  забредало  к  удаленной  хибаре под
темными  деревьями.  Когда из-за  какого-нибудь неизбежного  недосмотра  кот
пропадал, и во тьме разносились вопли, потерявшие бессильно стенали, либо же
утешали себя, благодаря судьбу, что  это  пропал не их ребенок. Ведь люди  в
Утаре были простые и не знали откуда появились коты.
     Однажды  караван  необычных  странников с  юга вошел в  узкие,  мощеные
булыжником  улицы  Ултара.  Странники были смуглы и  не походили  на  прочих
путешественников, проходивших  Ултару дважды в год. На  рынке за серебро они
предсказывали  судьбу  и  покупали  яркие  бусы у торговцев.  Откуда  пришли
странники, никто  не знал, но видели, что они совершают  странные молитвы, и
раскрасили  фургоны  странными  фигурами с человеческими телами  и  головами
котов, ястребов, баранов и  львов. И  предводитель  каравана  носил головной
убор с двумя рогами и любопытным диском между рогов.
     С караваном  шел маленький  мальчик  без отца  и матери, у которого был
только  маленький черный котенок. Чума не была  добра к мальчику и  оставила
ему, чтобы смягчить  горе, только это  маленькое создание,  но  когда ты так
мал, то можешь найти огромное утешение в живых шалостях черного котенка. Так
что мальчик, которого смуглые люди  звали Менес, играя с изящным котенком на
подножке раскрашенного фургона, смеялся намного чаще, чем плакал.
     На третье утро как странники остановились в Ултаре  Менес не смог найти
котенка,  и так  как он рыдал громко на рынке, то горожане рассказали ему  о
старике и его жене, и звуках, что раздавались этой ночью. И когда он услышал
это,  всхлипы уступили  медитации, а затем и молитве. Менес протянул руки  к
солнцу и стал молиться  на языке, который не один из горожан не смог понять,
хотя,  по  правде, горожане и не  особо стараясь  понять  - их внимание было
приковано  к небу  и  странным  очертаниям,  что  принимали  облака.  Крайне
необычно, но лишь маленький мальчик произнес свою молитву, облака, казалось,
приняли наверху очертания призрачной, неясной фигуре экзотического создания,
гибридного существа, увенчанного диском примыкающим к рогам. У природы полно
подобных иллюзий, чтобы поражать наше воображение.
     Ночью странники покинули  Ултар, и их более  не видели. И домовладельцы
были озадачены, когда заметили, что во всем городе не могут  найти ни одного
кота. От очагов исчезли привычные коты, коты большие и малые, черные, серые,
полосатые, желтые  и белые. Старый Кранон,  бургомистр,  клялся, что смуглый
народ забрал котов, мстя за убийство котенка Менеса, и проклинал  караван  и
маленького мальчика. Но Нис, тощий нотариус, заявил,  что старый арендатор и
его жена,  более  вероятные особы для подозрения, ведь их  ненависть к котам
печально известна. Тем не менее, ни кто не отваживался выразить недовольство
зловещей паре,  даже маленький Атал, сын владельца гостиницы, клявшийся, что
в  сумерках  видел  всех  котов  Ултара  на  проклятом  дворе под деревьями,
шествующих медленно и мрачно по  кругу вокруг хижины,  по два  в ряд, словно
исполняя неслыханный ритуал.  Горожане не  знали сколь  сильно  можно верить
столь маленькому  мальчику, и хотя  они  боялись, что  зловещая пара закляла
котов, они предпочли не бранить старого арендатора, пока не встретят его вне
темного и отталкивающего двора.
     Так Ултар отправился спать в тщетной ярости, и когда люди проснулись на
рассвете -  коты  сидели у своих  очагов  - большие и малые, черные,  серые,
полосатые, желтые  и белые. Казалось, коты стали толще и  сильнее лоснились.
Горожане,  немало удивляясь, обсуждали  это  событие. Старый Краг настаивал,
что смуглый народ брал их, потому как коты  не  возвращались живыми из  дома
старика  и его жены. Но все согласились с одним  - то, что  коты  отказались
съесть обычную порцию мяса или выпить блюдце молока - чрезвычайно любопытно.
И  два  дня  лоснящиеся, ленивые  коты Ултара не прикасались  к еде  и  лишь
дремали у огня или на солнце.
     Прошла целая  неделя, прежде чем горожане  заметили,  что  в сумерках в
окнах  дома под деревьями не зажигается свет. Тогда,  тощий Нис отметил, что
никто  не видел старика и  его  жену  с  той ночи, когда  коты  пропали.  На
следующей  неделе бургомистр поборол страх и решил  по  долгу службы нанести
визит в странное молчаливое обиталище, впрочем, захватив с собой, в качестве
понятых, кузнеца Шанга и резчика  по камню Тула. И когда они разбили хрупкую
дверь, то нашли лишь два чисто обглоданных скелета на земляном полу и жуков,
кишевших по темным углам.
     Позже  в  городском  совете  Ултара  много  говорили   об  этом.   Зат,
следователь,  подробно допросил Ниса, тощего нотариуса, а Кранон, Шанг и Тул
были подавлены вопросами. Даже  маленький Атал, сын владельца гостиницы, был
тщательно  расспрошен  и получил леденец в  качестве награды. Они говорили о
старом арендаторе,  его жене, караване смуглых путешественников, о маленьком
Менесе, его черном котенке, и о молитве Менеса, небе во время той молитвы, о
том, что делали  коты  в ночь, когда караван отбыл и  том, что позже нашли в
доме под темными деревьями на мрачном дворе.
     И, в конце концов, городской совет принял удивительный закон, о котором
говорили торговцы в Хатеге и обсуждали путешественники в Нире, а именно, что
в Ултаре никакой человек не может убить кота.

Популярность: 60, Last-modified: Sun, 15 Dec 2002 23:06:23 GMT