---------------------------------------------------------------
 Per: А. Фредерикса
 Перепечатывал Валерий Янкин (yankin@mail.ru)
---------------------------------------------------------------

     После  столетий  страхов и слухов хайборейские  племена потекли  на юг,
уничтожая  все на своем пути и завоевывая новые земли. Северные  пограничные
районы  государства  Сета оказались  захваченными  и разграбленными  армиями
Татотмиса  ХХ,  и  защитники  их  бежали.  Войска захватчиков  не  встречали
сопротивления, пока  не достигли Стикса и  древнего Кеми-величайшего столпа,
спасшего старое  южное  королевство.  Но  богатые  северные  провинции  Сета
погибли...
     Натмекри,  малоизвестный скульптор, решил никуда не уезжать, в то время
как остальные великие искусники бежали... Весь день в замке царила суматоха.
Слуги хозяина Магшастеса готовились  к  бегству на  юг,  но  господа слишком
долго медлили.Торопливые  шаги, топот, пыхтящие от  напряжения рабы, которых
заставляли нести слишком много вещей и двигаться слишком быстро, равнодушное
ржание и топот лошадей во дворе, скрип перегруженных фургонов и глухой треск
рвущихся   ремней,  слишком  туго  затянутых  на  горах   пожиток...  крики,
проклятия,  завывания и приказы...  Когда же все уехали, стало восхитительно
тихо.
     Только одну маленькую статуэтку подготовил к отливке Натмекри. Песчаная
форма была  готова,  маленький  горн  пылал, и теперь  Натмекри потянулся за
куском бронзы. Но его ожидало разочарование. Его сундук для металла оказался
пуст. Должно быть, какой-то раб ограбил его  прошлой  ночью,  пока скульптор
гулял по  лугам  вокруг замка.  Возможно, парень  слышал.  что  больше всего
завоеватели жаждут завлядеть бронзой и помилуют тех, кто им ее даст.
     Задумчивый взгляд  Натмекри  скользнул по стенам его маленькой комнаты,
расположенной в одной из башен замка. На полкпх  стояло несколько статуэток,
инструмент и милая домашняя утварь. Тогда искусник задрал голову.  Высоко на
голой стене висел древний  бронзовый меч,  пыльный, почти черный  и покрытый
паутиной. Поставив стул на стол, Натмекри забрался повыше и достал клинок.
     Держа  в  руке  древнее  оружие, Натмекри  подошел к окну.  Через узкую
амбразуру  он  увидел  вершину  соседнего холма,  залитого  лучами  горячего
солнца, и дорогу, пересекающую его. Неожиданно взметнулось облако пыли, и на
дороге появились всадники - оборванные воины на маленьких, тощих скакунах. У
них  были луки,  круглые  щиты  и  копья,  зазубренные  острия которых,  как
показалось Натмекри, заржавели от  крови. Всадники  приближались,  скульптор
услышал их крики.
     Натмекри напрягся и на мгновение,  словно воин, сжал старый меч.  Потом
мастер горько улыбнулся и покачал головой. Когла орда потекла через  вершину
холма, он отвернулся от окна и стал поспешно опускать меч в узкий  мерцающий
тигель.
     Тонкий, изящный  предмет плавился долго. Снова в замке  поднялся шум  -
дикий  смех,  топот,   гогот,   слышно  было,  как  бьют  стекла   и  ломают
мебель. Рычащие проклятия разочарования говорили о том, что начался грабеж. И
сам   ограбленный   -   непростительно   подло   и    мелочно   ограбленный,
- посочувствовал  грабителям.  Когда  на  свет извлекли  съестные  припасы  и
напитки, грабители взвыли, выражая воем те  чувства, понять корые мог только
варвар...
     Но вот  перекрестье  алого  меча исчезлов  тигле.  Когда  же алые  губы
поглотили и гарду, Натмекри взял щипцы и приготовился лить металл.
     По лестнице башни загрохотали тяжелые шаги, раздались громкие голоса, а
потом  кто-то стал колотить в дверь. Она не  была заперта, просто сначала ее
попытались открыть не в ту сторону: толкнули, всесто того, чтобы потянуть. В
центре  комнаты ярким солнцем пылал тигель. От него поднимались жидкие клубы
ослепительно белого пара.
     Дверь  резко  распахнулась.  Мгновение   варвары   стояли   на  пороге,
озадаченные.  Потом  один  из  них - возможно, предводитель, который  привел
воинов в замок, - шагнул вперед и одним взмахом зазубренного. но местами еще
острого, как бритва, длинного меча, отрубил Натмекри голову.
     Пульсирующий  красный фонтан, неспешно выгнувшись,  обрушил поток крови
на готовую  форму. Шипящий и дымящийся поток. Варвар сделал шаг назад. Потом
что-то задело его  примитивное чувство юмора. Долго,  громко и грубо смеялся
он.
     Песчаная форма заполнилась  кровью  и  развалилась,  оставив  крошечную
темно-красную  фигурку  стройной  женщины,  одетой  в  длинные  одежды.  Она
загадочно смотрела на завоевателей. Ее голова казалась гвоздиком  их металла
- их того, что успел залить в форму Натмекри.
     Безголовое тело Натмекри еще какое-то время еще стояло, дрожа в агонии.
Но вот пальцы  мертвеца разжались, выпустив щипцы.  Тонкий ручеек металла от
упавшего тигля пробежал по руке мастера и тотчас застыл.
     А  убийца   скульптора  смеялся  как  никогда.  Что-то  очень  забавное
привиделось   ему   в  том,  как  дымящаяся   кровь,  брызнув  фонтаном   из
перерубленной хайборийским мечом шей скульптора, в три удара сердца заполнила
форму и, застыв. превретилась в последнюю статуэтку Натмекри.

Популярность: 24, Last-modified: Sat, 03 Jul 1999 09:27:37 GMT