OCR: Елена Байрашева





   ВОДОПОЙ

   Был  тихий предзакатный час,  жара  давно спала,  деревья замерли,  и
солнце неторопливо снижалось к горизонту.
   Мальчишки собрались у конюшни.
   И  оттого ли,  что закат предвещал на завтра хороший,  погожий денек,
или  оттого,  что  все ладилось и  шло по  порядку в  этом мире,  обычно
строгий  и  мрачноватый  конюх  Тимофей  Новоселов  оказался  сегодня  в
добрейшем настроении и сам предложил ребятам свести коней на водопой.
   Мальчишки мигом разобрали лошадей.
   - Стоп,  эскадрон!  -  Новоселов поднял руку. - Чур, моих директив не
превышать! Поить где положено, скачек не устраивать. Дошло, лихачи?
   - Дошло,  Тимофей Иваныч...  Уж  вы  положитесь на  нас,  -  смиренно
ответил Паша Кивачев,  коренастый подросток с  широким лицом и  светлыми
волосами.
   - Тогда будь за старшего,  Павел. Присматривай там! - наказал конюх и
задержался взглядом на худощавой, но крепко сбитой фигуре Кости Ручьева.
   Тот,  точно  влитой,  сидел на  медно-красном сильном жеребце Гордом,
крепко сжав босыми загорелыми ногами его горячие бока.
   "Порох на порохе едет и порохом погоняет!  - Новоселов неодобрительно
покачал головой. - И когда он Гордого успел захватить?.."
   - Ты бы, Костюшка, жеребца-то Паше уступил - у него рука спокойная.
   Костя, чубатый, смуглый, с упрямой складкой на переносице, вспыхнул и
с  силой вдавил темные пятки в бока лошади.  Гордый рванулся вперед,  но
мальчик туже натянул поводья - и жеребец заплясал на месте.
   - Тимофей Иваныч... - только и нашелся сказать Костя.
   Глаза  его  вспыхнули,  и  конюх  понял:  сейчас  мальчишка никому не
уступит Гордого.
   - Мы за ним присмотрим, - сказал Пашка.
   - Ну-ну, поезжайте, коли так, - согласился конюх.
   Мальчики тронули коней. Миновали колхозные усадьбы, кузницу, силосную
башню, водокачку, легко взметнувшую вверх колесо ветродвигателя, похожее
на  огромный веер.  Потом пустили коней рысью по глубокому,  прохладному
овражку  и  вскоре  выехали  к  реке,  к  тихому  полноводному  водопою.
Отороченная по берегам густыми зарослями ивняка и черемухи,  река лежала
без  единой складочки,  и  в  ней,  как в  зеркале,  отражались курчавые
прибрежные кусты и перистые облака высокого неба.
   Лучшего места для водопоя не найти!
   Мальчики,  остановив коней у самого берега,  опустили поводья и разом
причмокнули  языком,  что  должно  было  означать:  "Вы  сегодня  хорошо
поработали. Пейте, кони, досыта - воды хватит!"
   Лошади жадно припали к парной воде.  Пили долго,  сосредоточенно,  не
отрывая губ,  а  мальчики сидели не шелохнувшись,  и им начало казаться,
что  река мелеет,  вода отступает от  берегов и  вот-вот  обнажится дно,
усеянное цветными камешками.
   Первым,   фыркая  и  роняя  с  губ  зеленоватые  капли,   похожие  на
виноградины,  оторвался от воды жеребец Гордый. Он вскинул точеную рыжую
голову,  вытянул мускулистую,  сильную шею и  заржал призывно и  звонко,
словно хотел оповестить всех,  что вот он наконец утолил жажду и  теперь
по-прежнему резв,  бодр и молод.  Потом вошел по колени в воду и властно
ударил копытом по глади реки.
   Мальчишки переглянулись.
   - Абреки  и  джигиты!   -   тонким  голосом  закричал  Алеша  Прахов,
малорослый веснушчатый паренек  с  лукавыми черными,  как  спелые  ягоды
черемухи,  глазами.  -  Неужели мы  конюха испугались?  Форсируем водную
преграду!
   - Не  хорохорься,  Прах!  -  остановил его Паша.  -  Все равно тебя в
кавалерию не примут... ноги коротки.
   - В самом деле,  Кивачев, - с досадой сказал рослый Митя Епифанцев, -
раз к реке приехали, надо хоть искупать коней.
   - Насчет искупать сказано не  было...  -  не  очень уверенно возразил
Паша.
   - А ты по сказанному все живешь!  Отсюда досюда!  -  не оборачиваясь,
вполголоса сказал Костя Ручьев,  незаметными движениями коленей и  пяток
заставляя Гордого идти вперед.
   - Ты  это  брось,   брось!  -  встревоженно  закричал  Паша.  -  Там,
посередине реки, ключи бьют... закрутить лошадь может.
   Но  Костя ничего,  казалось,  не  слышал.  Смешно же,  в  самом деле,
слушать  предостережения Паши,  про  которого в  селе  говорят,  что  он
рассудителен и осторожен,  как столетний дед! А ведь Гордый - знаменитый
фронтовой конь.  Ему,  верно, и самому хочется тряхнуть стариной и после
утомительной работы выкинуть что-нибудь такое, чтобы люди сразу признали
в нем бывалого кавалерийского коня.
   Вот уже вода достигла Гордому до груди,  коснулась шеи. Жеребец вдруг
оттолкнулся от песчаного дна, вытянулся и поплыл.
   Костя ощутил, как заиграли твердые мускулы Гордого.
   Мальчики невольно залюбовались,  как легко и,  главное, бесшумно плыл
Гордый.
   - Хорошо  плывет!   На  таком  только  в  разведку  ходить...   -   с
удовольствием оценил коня Алеша Прахов и воинственно скомандовал:
   - Эскадрон, за мной! Вплавь!
   Но  пегая кобыла,  на  которой сидел Алеша,  известная в  колхозе под
кличкой Командировочная,  не захотела форсировать реку.  Она покрутилась
на  берегу,  потом лихо взбрыкнула,  без всяких усилий сбросила Алешу со
спины  и  неторопливо побежала к  клеверищу полакомиться молодой отавой.
Сконфуженный Прахов помчался догонять строптивую лошадь.
   Костя между тем, сделав большой круг по реке, направил коня к берегу.
Здесь он  сполз с  мокрой спины лошади,  нарвал осоки и,  как  мочалкой,
принялся тереть лоснящиеся бока Гордого, его грудь и спину.
   - Ну,  что же ты?  Клюквы объелся?  -  насмешливо спросил он, заметив
растерянное лицо Паши Кивачева. - Купать, так купать... Командуй!
   Кивачев уныло махнул рукой -  нет, не слушают его ребята, всегда этот
Ручьев сделает по-своему.
   - Купайте, коли так, - уныло согласился Паша.
   Река забурлила,  закипела,  словно в  ее  глубине разыгрались могучие
сомы.  Четкое  отражение прибрежных кустов исказилось,  светлые перистые
облака порвались в клочья. О берег заплескались мелкие, частые волны.


   "ГВОЗДИ"

   Неожиданно Костя  услыхал песенку.  Ее  пели  два  голоса:  один  был
глуховатый,  с хрипотцой,  другой -  тонкий,  срывающийся. Певцы пели не
очень складно, но громко, с удовольствием и, наверное, были уверены, что
лучше их никто еще не пел.
   Как ни прислушивался Костя, он не мог понять песни и только улавливал
отдельные слова о походе, о золоте, о бруснике.
   Но вот из-за кустов вынырнул вихрастый мальчуган с палкой в руках.
   - Колька! - крикнул Костя, и лицо его озарилось улыбкой.
   Но в то же мгновение он нахмурился:  не годится все же так откровенно
выражать свою радость,  даже если встречаешь родного брата,  которого не
видел целый месяц.
   Зато Колька Ручьев - а это действительно был он, веселый, никогда не-
унывающий Колька,  бравый путешественник и  великий проказник,  -  своих
чувств не скрывал.
   - Костюха!  - завопил он, зачем-то с размаху швырнул в реку суковатую
палку,  верой и  правдой служившую ему с первого дня похода,  и бросился
брату на шею: - Вот здорово, что я тебя первого встретил!
   - Да  обожди ты!..  Грязный весь...  дымом пропах,  как головешка.  -
Костя легонько отстранил братишку и  придирчиво осмотрел его  с  ног  до
головы.
   - Слушай,  ты с конем?  - Колька с восхищением взглянул на Гордого. -
Прокати разок! На рысях!
   - Стой,  стой передо мной, как лист перед травой! - прикрикнул Костя.
- Ну и вид же у тебя...  Бродяга ты, а не путешественник! Кепку потерял,
рубаху прожег,  лицо все в ссадинах... Хорошо еще, что живой вернулся, в
болоте где-нибудь не завяз.
   - А  мы было завязли в  Больших Мхах,  вот с  ним вместе!  -  выпалил
Колька и кивнул на подошедшего дружка, Петю Балашова.
   Но тот сделал предостерегающий жест, и Колька быстро спохватился:
   - Это ничего.  Мы выкарабкались. А знаешь, какую мы песню сочинили! -
И он вновь с воодушевлением пропел о золоте, двух реках и бруснике.
   - Какое золото? - с досадой отмахнулся Костя. - Чего ты мелешь?
   - Ну, не золото... охра! Варя говорит: наша находка имеет всенародное
значение.  А  еще зуб окаменелый нашли...  исторической давности.  А еще
двум ручьям название дали...
   И,  как старший брат ни хмурил брови,  Кольку нельзя было удержать. С
облупленным носом,  в прожженной угольками рубахе, с ссадинами на лице и
руках,  он  сиял,  как именинник,  и  без умолку тараторил о  ночевках у
костра,  синих огоньках на болоте, заповедных ягодных местах, о студеных
ключах в оврагах...
   - Слушай,  Колька,  можешь  ты  переключиться на  первую скорость?  -
поморщился Костя.  - Ты мне лучше скажи: почему вы с Петькой от пионеров
отбились?
   - Пионеры по большой дороге пошли, к школе...
   - А вы последними ползете?
   - И вовсе не последними,  -  возразил Колька. - Варя сзади идет. Мы с
Петькой на болото ходили. В разведку. Ох, и брусники там, Костя!
   - Та-ак...  понятно...  А Варя, значиг, по болоту бегала, искала вас,
малолеток?
   - Да  мы и  сами бы вернулись...  Тут от села близко.  Разведали бы и
вернулись.
   - Уж  вы  бы  разведали!  -  не  на  шутку рассердился Костя и  вдруг
неожиданно выкрикнул:  -  Гвозди вы,  а не ребята!  -  Он взял Кольку за
ворот рубахи и притянул к себе:  -  Вот что,  гвоздь:  лети домой,  бери
мыло,  мочалку и мойся как миленький. Приду - я тебе устрою проверочную,
контрольную...
   Колька с сожалением покосился на жеребца -  как видно,  ни шагом,  ни
рысью  ему  сегодня  прокатиться не  удастся.  Шмыгнув носом,  он  уныло
поплелся к  дому и  все не мог решить,  как же понимать слово "гвоздь" -
очень это плохо или плохо только наполовину.
   Не  успели  Колька  с  Петькой пройти и  десяти шагов,  как  тоненько
зазвенел звонок,  и на тропке,  что вилась по берегу реки,  показался на
велосипеде Витя Кораблев.
   Никелированная дужка руля сияла на солнце, от мелькания спиц рябило в
глазах, за колесами тянулся тонкий узорчатый след.
   Этот  новенький  велосипед  Вите  Кораблеву купил  его  отец,  Никита
Кузьмич,  после того как сын весной с  отличием сдал экзамены за седьмой
класс. Вручая велосипед сыну, отец пошутил:
   - Катайся,  сокрушай машину,  выписывай любые фигуры,  но желательно,
чтобы было поменьше "восьмерок" да побольше "пятерок". А восьмой класс с
похвалой окончишь - мотоцикл куплю, не пожалею. Мы люди с достатком...
   По этому поводу злые языки в школе даже острили, что Витя Кораблев, с
его способностями,  к окончанию десятого класса обзаведется всеми видами
транспорта, вплоть до автомобиля и моторной лодки.
   Новенький  велосипед с  тисненной золотом  маркой  завода  был  щедро
оснащен разными кожаными сумочками,  ручным  тормозом,  сиял  блестящими
держателями;  лакированная рама могла посоперничать по яркости раскраски
с фазаньим пером. Витя берег свой велосипед пуще глаза: кататься выезжал
только в сухую погоду,  дорогу выбирал без сучка,  без задоринки и, если
встречал  подозрительную канавку,  не  стеснялся переносить велосипед на
себе.  Алеша Прахов уверял ребят, что осенью он сможет выступить в школе
с  докладом и  на основании самого тщательного подсчета докажет,  что не
велосипед возит Кораблева, а наоборот.
   Услышав звонок  велосипеда,  ребята  оставили лошадей и  выбежали на,
тропинку.
   Они были немало изумлены,  видя, как Витя во всю мочь жмет на сияющие
педали, не разбирая ни ухабов, ни рытвин.
   - Ребята,  небывалый случай!  -  сказал Прахов. - Витька Кораблев - и
такая скорость... Это же чепе!
   - Ясно,  чрезвычайное происшествие.  Может, у Кораблевых заболел кто,
Витька в больницу гонит? - заметил Митя Епифанцев.
   - Эй-эй, Кораблев! Что случилось? - закричал Алеша.
   Витя резко затормозил, спрыгнул со скрипучего седла, затянутого белым
чехлом, и вытер вспотевшее лицо.
   Был он сильный,  круглолицый,  с пухлыми губами. Клетчатая кепка едва
прикрывала копну белокурых волос.
   - Понимаете,  ребята,  какое дело...  -  сглотнул он слюну.  - Варька
Балашова пропала!
   - Как - пропала? - подался вперед Костя.
   - Загадочная история!  Пионеры из  похода вернулись,  а  Вари  нет  и
нет...
   - Вот  так  история с  путешествием по  родному краю!  -  присвистнул
Прахов.  - Великая исследовательница малой реки Чернушки и ее притоков в
плену  у  диких  племен.  Снаряжаю  спасательную экспедицию.  Записываю!
Подходи!
   - Прищеми язык,  болтолог!  -  прикрикнул на  него Митя Епифанцев.  -
Какие тут шутки!
   Колька,  заглядевшийся  на  велосипед  и  даже  успевший  почтительно
погладить светлый руль и звонок,  вдруг почувствовал, как его дернули за
рукав.
   - Где Варя? - грозным шепотом спросил Костя.
   - И совсем она не пропала, - с невинным видом сказал Колька. - Позади
нас  шла  все  время.  Потом отстала чуток:  ногу на  что-то  напорола в
болоте.
   - Так  что  же  мы  стоим!  -  заторопился Митя.  -  Встретить  надо,
помочь...
   - Я  встречу,   вы  не  беспокойтесь!  -  покровительственно  заметил
Кораблев и занес ногу через раму велосипеда.
   Костя с досадой перебирал сыромятный ремешок уздечки.  Как же так? Он
ведь  первый узнал от  Кольки,  что  Варя отстала от  пионеров,  но  ему
почему-то и в голову не пришло, что с ней могло что-нибудь случиться...
   Костя пристально посмотрел на Витю.  Что-то шевельнулось в  его душе,
но настолько слабо уловимое,  неосознанное,  что он,  верно,  никогда бы
никому в этом не признался.  Только одно стало ясно -  что ему, и только
ему, надо первому встретить Варю Балашову.
   - Послушай, Виктор! - Костя подошел ближе, коснулся дужки руля. - Дай
велосипед... Знаешь, какую я скорость могу развить!
   Витя  удивленно  и  чуть  насмешливо оглядел  Костю.  А  он  что  же,
колченогий,  увечный?  А насчет скорости пусть Ручьев вспомнит,  как они
бегали стометровку. Всем же известно, кто тогда пришел первым.
   - Так  то  на  своих  двоих,  а  тут  на  машине...  Будешь все  ямки
объезжать...  -  сорвалось у  Кости  с  языка,  в  чем  он  очень  скоро
раскаялся.
   Витя,  как подстегнутый, вскочил на седло и поехал с такой скоростью,
что  Алеша  схватился за  голову  и  заявил,  что  теперь от  велосипеда
останутся одни рожки да ножки.
   Но Витя катил себе и  катил.  Он был уже недалеко от моста.  Но тут и
сбылось предсказание Прахова:  на  каком-то  злополучном ухабе велосипед
так подбросило, что Витя полетел с седла.
   Он  поднялся,  потер ушибленную ногу,  отряхнулся от пыли и  принялся
колдовать над машиной.
   - Так и есть:  авария!  Камера лопнула или цепь порвалась! - горестно
воскликнул Алеша и осуждающе посмотрел на Костю: - И охота тебе дразнить
его!..
   - Да о чем разговор! - перебил их Митя. - Можно и пешком встретить.
   - Зачем же пешком?  - Костя вдруг потрепал Гордого по влажным розовым
ноздрям и заглянул в темные и глубокие, как колодцы, глаза, словно хотел
спросить коня, друг он ему или нет.
   Гордый,   благодарный  за  ласку,   играя,   ухватил  Костю  крупными
перламутровыми зубами за плечо.
   - Ну-ну,  не  балуй!  -  Мальчик  отстранился и  легко  взбросил свое
поджарое тело  на  спину  Гордого.  -  Ребята,  я  мигом!  -  крикнул он
оцепеневшим приятелям и пустил коня размашистым галопом.
   - Ручей,  куда ты?  -  всполошился Паша Кивачев.  Но  Гордый был  уже
далеко.  Он  летел  как  стрела,  перемахивая через  канавы  и  рытвины,
рассекая грудью кусты ивняка, обступавшие тропинку.
   В том месте, где река делала большую петлю, Костя круто повернул коня
к берегу и пустил вплавь.
   - Правильное решение -  напрямик режет!  -  восторженно одобрил Алеша
Прахов.
   Паша  хотел было  напомнить ребятам о  строгом конюхе Новоселове,  но
только покачал головой и произнес, не то одобряя, не то осуждая Ручьева:
   - Вот голова! Всегда-то он все с превышением делает.


   ЗЕЛЕНЫЙ ЛУЧ

   И  откуда  было  знать  Варе  Балашовой,  что  навстречу ей  спешат и
всадник, и велосипедист, и пешие?
   Опираясь  на   длинный,   с   развилкой  на  конце  посох,   девочка,
прихрамывая,   брела  тихой  полевой  дорогой.   Была   она   худенькая,
большеглазая,   загорелая,  в  пестром  легком  сарафанчике.  В  коротко
остриженных светлых волосах держалась гибкая, как пружина, гребенка.
   Ныла  ступня ноги,  уколотая злым сучком на  болоте,  плечи оттягивал
тяжелый рюкзак, полный походных трофеев. Но не только потому, что болела
нога,  а  плечи тяготила ноша,  так неторопливо,  часто останавливаясь и
оглядываясь назад,  шагала девочка.  Мир  в  этот  предзакатный час  был
несказанно хорош!
   Далеко окрест расстилались поля,  бронзовые от поспевающих хлебов. На
скошенных, закурчавившихся молодой отавой лугах стояли островерхие стога
сена,  напоминая шлемы богатырей,  отдыхающих после ратного труда. Среди
лугов причудливо извивалась розовая от заката полноводная, ленивая река,
опоясывая села, поселки, усадьбу МТС, молочный завод.
   Все застыло в  этот час-деревья,  травы,  посевы.  Все было отчетливо
вырисовано - смотри, любуйся!
   Западную часть неба  застилали легкие слоистые облака,  словно кто-то
расставил огромные тенета,  чтобы  еще  на  часок  задержать над  землей
солнце. Но раскаленный огненный диск неудержимо снижался к далекой синей
гряде елового бора,  легко пронизывал на  своем пути  встречные облака и
окрашивал их таким богатством красок,  что Варя,  забыв все на свете, не
могла оторвать глаз от неба.
   Но идти домой все же надо.  Варя кинула прощальный взгляд на солнце и
побрела  по  дороге.  А  впереди двигалась ее  тень,  непомерно длинная,
вытянутая,  смешная тень-великанша. Ноги тени соединялись с ногами Вари,
а  голова,   повязанная  платочком,  покачивалась  где-то  за  тридевять
земель-на зеленом лугу. Там же пропадала развилка дорожного посошка.
   И,  глядя на  эту причудливую тень с  посохом в  руках и  рюкзаком за
плечами,  Варя вдруг ощутила, как это хорошо и отрадно - возвращаться из
дальнего похода к  родным местам,  к  семье,  к товарищам.  Пусть устали
плечи и  болят ноги,  пыль скрипит на зубах и  хочется пить,  но на душе
легко и  радостно.  Да  и  было отчего радоваться!  Дело сделано,  поход
прошел на  славу.  Для школьного музея собраны коллекция окаменелостей и
гербарий трав.  Обследованы верховья реки Чернушки и  двух ее  притоков.
Найдены залежи охры,  о  чем школьники,  конечно,  напишут в  город.  Из
участников похода никто не заболел.  не потерялся,  даже такие бесенята,
как Колька и Петька.
   И  Варе  очень  захотелось,  чтобы этот  памятный час  возвращения из
похода не один еще раз повторился в  ее будущей жизни.  Тогда Варя будет
большая и,  наверное, много умнее, чем сейчас. Но пусть и тогда у нее на
душе будет так же легко и радостно!  Она честно сделала свое дело,  и ей
не стыдно смотреть людям в глаза.
   "Трам-там-там!..  Трам-там-там!" - Варя принялась выбивать на донышке
закопченного котелка, что висел у нее на поясе, задорный походный марш и
даже тверже стала ступать,  но в  ту же секунду охнула и  на одной ножке
запрыгала в сторону от дороги.  Сняла с плеч рюкзак, опустилась на пень,
перевязала пораненную ступню  и  долго  укачивала больную  ногу,  словно
ребенка, пережидая, пока утихнет боль.
   И тут до слуха Вари донесся конский топот.
   Девочка подняла голову.
   Через луг  от  реки  во  весь карьер летел всадникОсвещенный закатным
солнцем,  конь под ним казался сказочно мощным,  точно вылитым из  меди;
грива коня горела и билась, как пламя, и пыль из-под ног его поднималась
багровым облаком.
   Так бы,  верно,  и проскакал мимо сидящей на пне Вари этот неизвестно
откуда  появившийся всадник,  если  бы  ее  зоркие  глаза  не  приметили
знакомого чуба.
   - Костя!  -  Девочка встала на  пень  и  радостно замахала руками.  -
Здравствуй, Костя!
   Натянув поводья,  мальчик резко  осадил коня  и  протянул Варе  руку.
Девочка  вскарабкалась  на  спину  лошади.   Костя  гикнул,   и  Гордый,
всхрапнув, ринулся вперед.
   Варя обернулась, схватила Костю за плечо:
   - Сумасшедший!.. Упадем же... Останови коня!
   Глаза у Кости были озорные,  лукавые,  тонкие ноздри вздрагивали, чуб
бился на ветру.
   - Не могу... Конь у меня дикий! Мустанг! Теперь на край света унесет.
   Лихой вид  мальчика немного испугал Варю,  но  все  же  она больше не
настаивала,   чтобы  Костя  остановил  Гордого.   Ведь  не  каждый  день
приходится ей  кататься на таком коне,  да и  Костю она не видела больше
месяца!
   - Ой, казак-разбойник, рюкзак забыли! - вдруг спохватилась девочка. -
А там все мои коллекции.
   Сконфуженный Костя  повернул коня  обратно.  Оживление его  померкло.
Хорош наездник!..  Забрав оставленный под  кустом тяжелый рюкзак,  Костя
положил его на круп лошади и уступил поводья девочке -  пусть правит как
хочет.
   Варя пустила лошадь шагом.
   - Вы  что,  скачки на  лугу затеяли?  Будет вам  теперь проработка от
старшего конюха! - обернулась она к мальчику.
   - Нет...  не было ничего такого...  -  Слова у  Кости шли почему-то с
трудом. - Просто я тебе навстречу поехал.
   - Мне? Навстречу?.. - Варя с удивлением обернулась к мальчику.
   - Ну да... Ты же ногу поранила, - поспешил объяснить Костя, чувствуя,
как кровь прилила ему к щекам. - Болит нога? Сильно?
   - Пустяки! На сучок напорола. - Варя погладила влажную шею Гордого. -
Спасибо, что ты навстречу выехал... А то когда бы я дошла!
   - Чего там спасибо!  -  Мальчик беспокойно заерзал на крупе лошади. -
Кораблев первый догадался. На велосипеде к тебе гнал.
   - Витька? - вскрикнула Варя. - Где же он?
   - Авария у него... Камера лопнула... Да что там Кораблев! Тебя многие
ребята встречать собрались.
   - Ой, какие же вы все... - Варя прижала ладони к порозовевшим щекам и
огляделась кругом,  словно уже  видела всех своих высоковских друзей.  -
Ну, как вы тут без меня? Рассказывай скорей!
   Но  девочка не  стала ждать рассказа,  потому что  знала,  как  Костя
всегда любил делать немножко наперекор тому, о чем его просили. Она сама
забросала мальчика вопросами: где работают ребята, вернулся ли из Москвы
директор  школы  Федор  Семенович,  готовятся  ли  школьники  к  осенней
спартакиаде,  как  тренируется Витя Кораблев?..  А  через два  вопроса -
опять что-то про Кораблева.
   Костя отвечал скупо,  односложно.  Ребята работали на сенокосе, Федор
Семенович еще не вернулся,  в школе вовсю идет ремонт.  Витька, конечно,
тренируется - что же ему еще делать!
   И ответы мальчика были скупы не потому,  что все эти дела не занимали
его ум и  сердце,  а потому,  что в этот вечерний час,  когда они вдвоем
ехали через поле, хотелось сказать совсем о другом... Сказать о том, как
он ждал Варю весь этот месяц,  как,  заслышав звук горна, бежал к школе,
думая,  что Варя с  пионерами уже вернулась из похода,  а  там просто от
нечего делать дудел в светлую трубу толстощекий Савка, сторожихин сын.
   Но разве можно сказать об этом вслух? Да и где найдешь такие слова?..
К  тому  же  Варя  вдруг остановила коня и,  устремив глаза вперед,  вся
озарилась какимто радостным светом,  хотя  солнечные лучи  и  били ей  в
спину.
   - Смотри, ведь это наша школа! - сказала девочка.
   Высоковская  школа-десятилетка стояла  в  километре  от  колхоза,  на
пологом зеленом холме.  И  хотя край был спокойный,  равнинный и не было
кругом ни  высоких гор,  ни  бурных рек,  но  почему-то все с  уважением
называли пологий зеленый холм "нашей" или "школьной" горой;  может быть,
потому, что с холма далеко была видна окружающая местность.
   От  школы,  как  живые ниточки,  тянулись во  все стороны проторенные
ногами детей белые тропки -  к Высокову, Липатовке, Почаеву, Соколовке и
другим деревням.
   - Я, наверное, очень глупая, Костя! - смущенно рассмеялась Варя. - Но
ты знаешь, когда я ухожу надолго куда-нибудь из колхоза, я всегда говорю
школе:  "До свидания".  А когда возвращаюсь, мне хочется поздороваться с
нашей школой и помахать ей рукой.  -  И она действительно помахала рукой
бревенчатому дому на холме, просторные окна которого светились сейчас на
солнце.
   - Может,  тебе  домой надо скорей?  -  Костя поспешил переменить тему
разговора. - Ногу перевязать. Так ты погоняй.
   - Успею... Я давно на Гордом не ездила. - И она тронула коня.
   Несколько минут они ехали молча.
   - Слушай,  Костя,  -  вдруг вспомнила девочка,  - а почему ты о самом
главном молчишь?
   Костя пожал плечами -  попробуй угадай,  что  для Вари самое главное,
если она сразу берется за десять дел и каждое ей дорого и важно.
   - Это ты о чем? О просе, что ли? - наугад спросил мальчик.
   - Ну конечно! Как с ним?
   - Ничего просо. Говорят, скоро убирать можно.
   - Почему "говорят"? А ты сам разве не бываешь на участке?
   - Бываю... Не часто, правда, - запнулся Костя.
   - Дома у тебя трудно... Я понимаю, - вздохнув, сказала Варя.
   - Дома в порядке, - нахмурился Костя. - Не хуже других живем.
   Девочка замолчала,  и  ни  о  чем больше не допытывалась.  Она знала:
Костя не любил, когда касались его домашней жизни.
   Опустив поводья,  Варя задумчиво смотрела на небо.  Лошадь, довольная
тем, что седоки про нее забыли, брела наугад, лениво сощипывая стебельки
трав.
   Неожиданно все  кругом потемнело,  стало  суровее,  строже.  Померкли
щедро расцвеченные облака, потемнела листва на деревьях, трава на лугу -
это солнце зашло за плотное, тугое облако.
   На  секунду Варе стало даже грустно,  оттого что  какое-то  маленькое
облако  смогло так  затенить большое,  сильное и  непокорное солнце.  Но
вскоре облако порозовело, края его сделались ослепительно золотистыми, и
из-за  них  хлынули такие  неистовые и  мощные  столбы света,  что  они,
казалось, способны были пронизать землю насквозь.
   - Красиво-то как! - вскрикнула девочка. - Словно прожектора зажгли!
   Наконец солнце  вырвалось из-за  облака и  почти  приметно для  глаза
стало опускаться за горизонт.
   - Костя, а ты про зеленый луч слышал? - неожиданно спросила Варя. - Я
где-то читала,  что когда солнце заходит, то в самый последний миг можно
уловить такой зеленый луч. Давай подождем немного, может, и увидим.
   Девочка остановила лошадь, обернулась и устремила взгляд на солнце.
   - Зачем тебе зеленый луч? - недоумевая, спросил Костя.
   - Знаешь,  это очень интересно.  Вот как в жизни...  одни много-много
видят:  и зеленый луч, и как звезда падает, и как трава растет. А другие
не  замечают ничего,  живут  как  слепые,  а  потом  говорят:  "Этого не
бывает!"  А  я хочу много увидеть.  Только для этого надо уметь смотреть
долго-долго и ничего не бояться... Ты можешь так, Костя?
   И,  кто  знает,  может быть,  в  этот час нашим друзьям и  удалось бы
увидеть редкий зеленый луч,  если бы к  ним не подошел с  косой в  руках
конюх Новоселов. Невдалеке от него стояла подвода, нагруженная травой.
   - Так...  Прогулочку устроили?  Закатами любуетесь?..  -  начал  было
старик,  но,  увидев,  как мальчик с девочкой,  подавшись вперед, словно
завороженные,  смотрят на падающее за горизонт солнце, он только покачал
головой.
   Костя,  заметив Новоселова,  спрыгнул с  лошади  и,  отводя  глаза  в
сторону, торопливо заговорил:
   - Тимофей Иваныч!  Я  Варю встречал...  Она ногу поранила...  Идти не
может...
   - А я разве против? Ну и вези домой своего дружка-товарища.
   Старик погладил дремучую бороду,  и  Костя заметил,  что на бородатом
лице скупого на ласку конюха вдруг. как светлый лучик, мелькнула улыбка.
   - Да-а... Старые старятся, молодые к небу тянутся, - задумчиво сказал
он  и,  наказав Косте отвести по  приезде коня  в  ночное,  направился к
подводе.


   КИСЛЫЕ ЯБЛОКИ

   Дома по утрам Витю Кораблева обычно не будили рано.
   - Пусть поспит,  птенец! - любил говорить отец, Никита Кузьмич. - Сон
на заре что живая вода: силы прибавляет.
   И круглощекий,  розовый "птенец", доходивший отцу до плеча, нежился в
тихой затененной клетушке,  не  слыша ни сборов родителей на работу,  ни
щелканья пастушьего бича, ни фырканья прогреваемого мотора грузовика.
   Правда,  мать  Вити,  Анна Денисовна -  маленькая,  сухая,  подвижная
женщина,  -  иногда наперекор мужу  заглядывала по  утрам  в  клетушку и
расталкивала сладко посапывающего сына:
   - Витенька,  утро-то какое! Редкостное! Жемчужное! Ты бы встал, росой
умылся, солнышку поклонился...
   - Экая ты,  мать,  -  вмешивался Никита Кузьмич. - В такую рань птица
своего птенца в гнезде не потревожит, а ты сынка родного будоражишь.
   - Куда  это  годится,   Кузьмич!  -  противилась  жена.  -  Парню  за
пятнадцать лет перевалило,  а  он  всякой работы сторонится.  Пусть он с
нами в поле побудет.
   - Успеет еще,  наработается - жизнь велика. А сейчас у него каникулы,
пусть отдыхает.
   В семье Кораблевых Витя был младшим из детей, и Никита Кузьмич горячо
любил  сына.  Витя  был  находчив,  сообразителен,  учение в  школе  ему
давалось легко,  он хорошо рисовал,  бойко играл на баяне,  а выступая с
декламацией на школьных вечерах и  колхозных праздниках,  всегда вызывал
бурные аплодисменты.
   "С искрой сынок,  высоко парить будет!" -  с гордостью говорил отец и
не  уставал  твердить сыну,  что  тот  после  окончания десятилетки,  по
примеру старшей сестры, непременно должен пойти учиться в город.
   Споры  мужа  и  жены  обычно  заканчивались тем,  что  Никита Кузьмич
прикрывал  дверь  клетушки  и,   бесшумно  собравшись,  уходил  с  Анной
Денисовной в поле.
   Но сегодня Витя Кораблев,  вопреки заведенному правилу, сам проснулся
чуть свет и,  поеживаясь от  утренней свежести,  выбежал на  крыльцо,  к
умывальнику.  На ступеньках сидел отец и,  кряхтя, натягивал заскорузлые
сапоги. Был он грузный, широкоплечий, с аккуратно подстриженной щеточкой
усов, с благообразной, в русых колечках бородой.
   - Ты что это, сынок, вскочил в такую рань? - Никита Кузьмич удивленно
поднял голову. - Или мать подняла на зарю полюбоваться?
   - На какую зарю? - не понял Витя. - Встал и встал... не спится мне.
   - Ну-ну... Что-то раненько ты бессонницу наживаешь.
   Витя про себя усмехнулся: какая там бессонница! Он с удовольствием бы
поспал еще часок-другой...
   Вскоре отец  с  матерью ушли  на  работу.  Витя направился в  огород.
Нельзя сказать,  что его очень тянуло в  это утро поработать лопатой или
мотыгой,  да и  приусадебный участок был в  полном порядке.  Все же Витя
взял  в  руки  мотыгу и  принялся с  таким  усердием рыхлить почву около
помидорных кустиков,  словно это было его самое любимое занятие. А глаза
его все время косили за изгородь, на соседний участок Балашовых. И он не
ошибся в своих расчетах: вскоре там появилась Варя.
   В  стареньком домашнем  платьице с  короткими рукавами девочка  долго
стояла среди грядок,  щурясь на поднимающееся из-за здания школы солнце.
Потом,  присев на корточки у грядок,  она осмотрела помидоры,  коснулась
пальцем голубоватых скрипучих листьев капусты,  покрытых сизой  холодной
росой, - все девочке надо было потрогать, всему напомнить, что она, Варя
Балашова, вернулась домой.
   Только вот Витю Кораблева она почему-то не замечала,  хотя он и стоял
с мотыгой почти у самой изгороди.
   Но тут через калитку в огород заглянула мать Вари:
   - Варюша, так я пошла!
   - Иди,  мама,  иди!  -  отозвалась девочка. - Я быстренько полью все,
потом печку истоплю.
   - Ты бы ногу поберегла... На огороде и без полива все хорошо растет.
   - Я только цветы полью. Ты иди, мама.
   Варя взяла лейку и, прихрамывая, направилась к пруду за водой.
   Недолго раздумывая,  Витя  сменил мотыгу на  лейку и  тоже  побежал к
пруду.  Маленький круглый пруд, затянутый зеленой ряской, лежал на самом
конце участка,  изгороди здесь не было, и Варя сразу заметила соседского
мальчика.
   - Витя, ты! - обрадовалась она. - И так рано проснулся?
   - Здравствуй, Варя... Когда же ты вернулась?
   - Будто не знаешь?  - удивилась девочка. - А мне сказали, что ты ехал
встречать меня на своем велосипеде, но у тебя лопнула камера.
   Витя вспыхнул и,  нагнувшись,  погрузил лейку в воду. Ну вот, она уже
все знает и  смеется над ним!  А он ведь так не хотел вспоминать об этой
неудавшейся встрече...
   Потом не утерпел и  украдкой,  снизу вверх,  заглянул девочке в лицо.
Глаза ее были серьезны. И Вите стало легче.
   - Ну, ехал... Откуда ты знаешь?
   - А мне Костя Ручьев рассказал,  -  призналась Варя. - Знаешь, он как
джигит... на край света умчать может!
   - Знаю!  -  Витя, как пробку, с силой вырвал из пруда полную лейку, и
вода под ней сомкнулась и  забурлила.  -  Вы  катались с  ним до  самого
вечера...
   - Что ты!  - нахмурилась Варя. - Мы просто ехали... У меня так болела
нога...
   Но  Витя все  же  не  удержался и  насмешливо сказал,  что устраивать
скачки на рабочих конях - не такая ужвеликая доблесть.
   Затем он властно забрал Варину лейку и зашагал к грядкам:
   - Показывай, где поливать, я все сделаю.
   - Зачем... Я сама!
   - Ну-ну,  не  спорить!  Ты  же  еле  ходишь.  А  хочешь наших  яблок?
Замечательный сорт!
   И,  не дождавшись ответа, он ринулся в свой огород, натряс с деревьев
яблок и, набрав полную кепку, принес их девочке.
   Потом Витя деловито принялся поливать грядку с цветами, а Варя стояла
в сторонке и,  улыбаясь,  грызла яблоки.  И,  хотя они были еще жесткие,
недозрелые,  остро пощипывали язык  и  десны,  девочка ела  их  с  таким
удовольствием, словно ничего слаще и вкуснее не было на свете.
   И что за беда, если струя воды из лейки не всегда попадала туда, куда
нужно,  и мутные ручейки уже подтекали к ногам девочки!  Нет, что бы там
ни говорили высоковские мальчишки,  а Витя Кораблев - настоящий товарищ.
А  как давно началась их  дружба!  Они были совсем малышами,  когда отец
Вити построил им в саду под раскидистой черемухой дом:  на окнах голубые
наличники,  крыша  под  железом,  резной петух на  крыше;  в  окна  были
вставлены настоящие стекла, дверь запиралась на засов.
   Жили ребята дружно.
   По  утрам  они  выходили "на  работу".  За  несколько часов  успевали
вспахать поле,  засеять его зерном,  закончить сенокос на лугу,  сжать и
обмолотить  хлеб,   отпраздновать  день  урожая.   После  "работы"  Витя
старательно проставлял углем  на  дощечке  палочки  -  отмечал,  сколько
трудодней выработано.
   Потом, когда ребята пошли в школу, Витя носил Варины книжки, катал ее
на плоту по реке.  Они вместе решали задачи.  А  как-то раз Витя написал
длинное стихотворение и передал его Варе. В стихотворении двенадцать раз
упоминалось имя "Варя" и было семнадцать ошибок.
   Девочка всюду вымарала свое имя и передала стихотворение учительнице.
Та  оставила  Витю  после  уроков  и   заставила  повторить  правила  на
правописание гласных.  Мальчик не  разговаривал с  Варей после этого две
недели,  стал решать задачи Кате Праховой и  всем рассказывал,  что Варя
страшно боится ящериц и  лягушек и  до  сих пор тайком играет в  цветные
стеклышки.
   Потом они помирились и с тех пор, кажется, ни разу не ссорились...
   Наконец лейка  опустела,  и  Витя,  решив,  что  поливать на  сегодня
довольно, посмотрел на Варю:
   - А я уж думал, что ты никогда не вернешься из этого похода...
   - А нам времени не хватило,  -  призналась девочка. - Еще бы недельку
побродить.. Да, Витя! Вы как с Костей? В комсомол готовитесь?
   - Я хоть сейчас!
   - А Костя?
   - Ручьев сам себе голова. Я его и не вижу совсем.
   - Все вам тесно...  -  огорченно вздохнула Варя. - И что вы только не
поделили?


   "А МЫ ПРОСО СЕЯЛИ..."

   В огород зашел Митя Епифанцев,  староста кружка юных мичуринцев. Митю
сопровождал Алеша Прахов с сестрой Катей -  белолицей, пухлой девочкой в
нависшем на  глаза белом платке Катя  больше всего боялась,  как  бы  не
загрубело от солнца ее белое личико.
   - Наш  вам  боевой  салют!  -  Алеша  потряс  кулаком  над  головой и
ухмыльнулся. - Замри, народ! Варя с Витькой встретились после разлуки...
и закусывают кислыми яблоками.
   - Алешка!  -  Варя со смехом протянула ему яблоко.  -  А ты все такой
же... не переменился?
   - Ему фамилия не позволяет: Прахов-Вертопрахов, - сказал Витя.
   Митя Епифанцев подошел к Варе, застенчиво пожал ей руку, расспросил о
походе.
   - А знаешь, я по делу к тебе. Насчет просяного участка.
   - А что такое? - насторожилась Варя.
   - Запустили вы его.
   - Как "запустили"?
   - Это тебя надо спросить.  -  Митя хоть и  был застенчив,  но,  когда
нужно,  умел говорить правдивые и резкие слова.  -  Ты у нас бригадир по
просу.  Твоя группа отвечает.  На  днях дед Новоселов был на пришкольном
участке.  Я  ему  про делянки с  просом поясняю:  так,  говорю,  и  так,
испытываем разные  сорта  проса  на  предмет  рекордного урожая.  "Вижу,
говорит,  участок показательный.  Показываете,  как  не  надо за  просом
ухаживать?"
   - Так я же,  когда в поход уходила,  Кораблеву делянки передала...  -
Варя растерянно обернулась к Вите: - Что случилось? Ты же мне обещал?
   Тот пожал плечами:
   - Ничего особенного...  По-моему, с просом все в порядке. Растет себе
и растет.
   - Лучше скажи:  все в  беспорядке,  -  хмуро поправил Митя.  -  Просо
растет, а сорняки его перерастают.
   - Ну,  знаете,  я не культиватор!  - вспыхнул Витя. - Один за всех не
переполешь.
   - Один? - удивилась Варя. - А ребята? Нас же целая группа была.
   - Ищи-свищи их!..  Кивачев совсем из юннатов выбыл. Прахов в арбузную
бригаду переметнулся-на сладкую культуру,  а  сестрица его все больше на
свой личный огород налегает:  кабачки там  у  нее,  фасоль,  помидоры...
Прямо сказать - подсобное хозяйство.
   - Это к делу не относится, - обиделась Катя, еще ниже спуская на лицо
платок.  -  А ты, коль за бригадира остался, собирал бы нас почаще. А то
знай гоняешь велосипед да на рыбалку ходишь! И с Ручьевым повздорил.
   - Почему повздорил? - спросила Варя,
   - Да что о нем говорить!  -  отмахнулся Витя.  - Такое выкинул... Всю
вторую делянку погубил.
   - Как - погубил?
   - Вот  так!..  Работать  с  нами  не  захотел,  отделился...  Участок
запустил...
   Варя  растерянно заморгала  глазами  и  зачем-то  торопливо расчесала
гребенкой волосы.
   - Вот это ребята! Спасибо вам! Удружили!.. - Потом вплотную подошла к
Вите: - А тебе... тебе вдвойне спасибо!
   - В чем дело, Варя? - искренне изумился Витя. - Ну, допустим, в просе
сорняки.  Немного больше,  чем нужно.  Так сейчас пойдем все и  выполем.
Чего же расстраиваться!..
   Варя пристально посмотрела на мальчика.  Как он не понимает!  Дело же
не только в сорняках. Ведь он, когда Варя уходила в поход, дал ей слово,
что на просяном участке все будет в порядке. Какая же цена его слову?
   Но  ничего  этого  Варя  не  сказала,  а  только сунула в  руки  Вите
клетчатую кепку:  "Возьми  свои  яблоки!"  -  и,  обойдя  мальчика,  как
столбушок на дороге, пошла к калитке.
   Витя с досадой вытряхнул из кепки яблоки и обратился к Кате Праховой:
   - Хоть бы ты уговорила ее! Куда она пошла, колченогая!
   - Да что вы, Варьку Балашову не знаете? - вздохнула Катя, зябко пряча
руки под кофту.  - Она уж такая... Теперь никому не поклонится, одна все
просо выполет.
   - Это уж совсем глупо!  -  вспылил Витя и вдруг решительно заявил:  -
Раз так,  пошли, ребята, на участок! Мы это просо в один миг прополем...
Варя, обожди нас!
   Девочка уже распахнула калитку.
   В  этот момент,  едва не сбив ее с  ног,  в огород ворвались Колька с
Петькой.
   Заботливые руки уже одели их в чистые рубахи, лица были умыты, волосы
подстрижены.  Но все в  их облике говорило о том,  что мальчишеское утро
было полно бурных трудов и поисков.
   Колька запустил руку за пазуху,  вытащил пригоршню камней и  протянул
их Варе.
   - Что это? - удивилась девочка.
   - Камни...  В  школу,  для коллекции!  -  пояснил Колька.  -  Мы их с
Петькой в песчаном карьере нашли.
   - Если мало,  мы еще принесем! - услужливо поддержал дружка Петька, в
свою  очередь  извлекая  из  карманов  несколько  камней,  и  вполголоса
высказал то,  что,  по-видимому, все утро терзало мальчиков: - А хорошие
это камни? Примет их Федор Семенович для музея?
   Кто  знает,  что  это  были за  камни,  но  Варя решила не  охлаждать
ребячьего рвения:
   - Обязательно примет...  Просто замечательные!  - Она бережно сложила
камни в кучу около изгороди и, немного подумав, поманила Кольку и Петьку
ближе к себе: - А теперь соберите всех пионеров. Срочно! По цепочке!
   - Опять в поход? Да? Что-нибудь искать? - обрадовался Колька.
   - Будем уничтожать злых недругов,  биться не на живот, а на смерть, -
таинственным шепотом сообщила Варя.  -  Вооружайтесь до зубов!..  Берите
тяпки, мотыги, лопаты!
   Приятелям это пришлось по  душе.  Ничего так сильно не  любили они на
свете,   как  внезапные  тревоги,  розыски,  шумные  сборы,  неожиданные
приключения и тайны.
   Проделав для  разбежки сложный "ход конем" -  два шага вперед,  шаг в
сторону,  -  приятели помчались собирать пионеров,  а  Варя,  решительно
захлопнув калитку, пошла к дому.
   Алеша поскреб свой вихрастый затылок и дурашливо пропел:

   А мы просо сеяли, сеяли!..

   И  не  понять  было  -  огорчен он  всем  случившимся или,  наоборот,
обрадован.


   РАЗЛАД

   А дело с просом началось вот с чего.

   Весной  среди  юных  мичуринцев  разгорелись горячие  споры.  Каждому
хотелось   выращивать   какое-нибудь   необыкновенное,   невиданное   на
высоковской земле  растение:  арбуз,  дыню,  кок-сагыз,  земляной  орех,
амурскую сою или совсем уже редкостное-вроде коэнринции или ляллиманции.
В  спор пришлось вмешаться директору школы Федору Семеновичу.  Он хотя и
не  был преподавателем биологии,  но любил сельское хозяйство и  помогал
юннатам во всех их начинаниях.
   Учитель  собрал  ребят  и  рассказал им  легенду про  одно  растение,
которое  в  умелых  руках  человека может  давать  урожай  сам-пятьсот и
больше. Но называлось это растение очень обыкновенно: просо.
   - Но  это  гималайское  просо?   -   спросил  учителя  Костя.  -  Или
какой-нибудь китайский сорт?
   - Да нет,  самое обычное просо,  наше, русское. То самое, из которого
мы варим пшенную кашу.
   - Так  зачем же  его  выращивать?  Просо без  нас в  колхозе сеют,  -
удивились ребята.
   - Верно,  сеют,  - согласился Федор Семенович. - Но вот рожь, скажем,
или  пшеницу любят у  нас в  колхозе,  заботятся о  них,  а  просо вроде
пасынка.  Заброшенная культура.  Ну,  и  оно  своими  урожаями никого не
радует... Вот вы и докажете, что и просо может приносить высокий урожай.
   - А  это  как  будет -  по  заданию колхоза или по  нашему почину?  -
спросил Костя.
   - Самое боевое задание,  - подтвердил Федор Семенович. - Об этом даже
на правлении говорили. Сам председатель обратился с просьбой к школе.
   Желание удивить колхоз  высоким урожаем проса  мало-помалу  захватило
юннатов из седьмого класса,  и  они создали небольшую группу,  которую в
классе прозвали "просяной бригадой".
   Бригадиром выбрали Варю Балашову.
   Просо посеяли на  двух  небольших делянках.  Одна  делянка находилась
посередине пришкольного участка,  другая  -  в  дальнем  углу,  у  самой
канавы.
   Молодые просоводы не жалели сил:  землю разделали "под пух",  пичкали
ее всяческими удобрениями, а девочки тайно даже пытались поливать посевы
на делянке.
   Костя   решительно   восстал   против   этого:   колхозу   не   нужны
растения-неженки!
   Ребята поспорили,  пошумели,  но в конце концов согласились с Костей,
который давно уже  увлекался юннатскими делами и  провел на  пришкольном
участке  немало  опытов:  он  выращивал  земляной  орех,  арбузы.  дыни,
прививал помидоры на картошку, наблюдал жизнь насекомых, птиц.
   Как-то  раз  Костя  вырастил  на  делянке  корни  кок-сагыза.   Чтобы
доказать,  что  это  действительно каучуконосные корни,  он  выдавил  из
корней клейкий сок,  смешал его с  бензином и,  приготовив таким образом
клей, принялся заклеивать всем желающим худые калоши.
   Костя  мог  часами  сидеть на  солнцепеке около  цветущего арбуза или
тыквы,  наблюдая,  какие насекомые летят на цветы этих растений, и никто
не в силах был помешать ему. "Его хоть жги, хоть колесами дави - с поста
не уйдет!" - говорили ребята.
   Про Костю даже рассказывали, что он однажды чуть ли не целый километр
полз на  коленях за  каким-то ничтожным жучком,  чтобы выяснить путь его
передвижения.  И  хорошо  еще,  что  жук  быстро  утомился и  забрался в
земляную норку, а то бы Костя мог ползти за ним невесть сколько.
   Но  на этот раз опытное просо не очень радовало Костю.  Оно выглядело
не лучше, чем в поле у колхозников.
   Костя заявил юннатам,  что  если они и  дальше так будут ухаживать за
просом, то из их опыта ничего путного не получится.
   - Ну,  а как за ним ухаживать?  Как?  -  расстроилась Варя. - Я вот и
агронома спрашивала,  и бригадиров, и Федора Семеновича перед отъездом в
город - все говорят, что правильно ухаживаем.
   - Может,  оно и правильно,  да толку мало,  - стоял на своем Костя. -
Раз уж  по заданию колхоза работаем,  так вот какое просо выгнать надо -
по пояс! Чтобы ахнули все!
   Витя  Кораблев,  который записался в  просяную бригаду только потому,
что там работала Варя, от души рассмеялся:
   - А  по маковку не хочешь?  Ох,  и  затейливый ты,  Ручей гремучий!..
Все-то тебе не по душе да не по сердцу!
   И он принялся уверять юннатов, что просо растет нормально и нечего им
слушать Ручьева.
   Но Костя все же настоял на том, чтобы послать письмо в Москву, Андрею
Новоселову, и спросить у него, как ухаживать за просом.
   Сын  конюха  Тимофея Ивановича,  бывший  ученик высоковской школы,  а
теперь  научный  сотрудник Всесоюзной академии сельскохозяйственных наук
имени Ленина,  Андрей Новоселов охотно поддерживал с юннатами переписку,
присылал им семена, давал советы.
   Письмо Андрею было послано, но ответ почему-то задерживался.
   Как-то раз Костя зашел к деду Новоселову, чтобы узнать, не было ли от
Андрея какой весточки.
   - Давненько сынок не писал,  -  ответил старик.  -  Похоже -  срочное
задание выполняет.
   - Вот и нам Андрей не отвечает! Мы его насчет проса спрашивали.
   И Костя рассказал о неудачном юннатском опыте на пришкольном участке.
   - А  ты бы,  Костюшка,  по колхозам походил.  Вот в "Заре",  говорят,
неплохое просо растет, - посоветовал дед Новоселов.
   Мальчик   отправился  в   Соколовский  колхоз   "Заря",   но   ничего
поучительного там  не  обнаружил.  Потом  он  побывал еще  в  нескольких
колхозах, и повсюду посевы проса выглядели не лучше высоковских.
   Только   в   отдаленном  денисовском  колхозе  "Реконструкция"  Костя
случайно  обнаружил  небольшую делянку  с  хорошо  разросшимися стеблями
проса. Он разыскал заведующего хатой-лабораторией, старика Свешникова, и
принялся расспрашивать, как тот ухаживал за просом.
   - Уход  обыкновенный,  -  ответил Свешников.  -  Я  только посеял его
немного иначе.  Вспомнил,  как  мой  отец советовал:  "Сей просо редко -
попадешь метко. Чтобы каждому стебельку просторно было". Я так и сделал.
А оно, видишь, тоже небогато как выросло.
   - Все равно лучше нашего,  -  признался Костя.  -  И  выше,  и стебли
сильнее... А мы вот не догадались так посеять.
   Он вернулся домой вконец расстроенный.  Как видно, их опыт с просом в
этом году не  удался.  Придется с  будущей весны начинать все заново.  А
жалко, что лето пройдет впустую!
   Несколько дней Костя не показывался на просяной делянке,  отсиживался
дома и упорно что-то обдумывал.
   Варя к  этому времени ушла с  пионерами в поход и ухаживать за просом
поручила Вите Кораблеву.  Он  начал с  того,  что  созвал всю  "просяную
бригаду" на прополку.
   Явился  и  Костя.  Он  предложил вместе с  сорняками вырвать половину
кустов проса.
   - Простору им нет, растениям... Задыхаются они, - пояснил он.
   Ребята удивились, а Витя пренебрежительно отмахнулся:
   - Начинаются фокусы! Много ты понимаешь, агроном участковый!
   - А ты послушай, что Свешников из Денисовки говорит...
   - Дай тебе волю,  Ручей гремучий,  ты наломаешь хворосту!  -  И  Витя
заявил, что ухаживать за просом будут по старой инструкции.
   Но  Костя не успокоился.  Однажды утром Кораблев застал его на второй
просяной делянке,  что  находилась в  дальнем углу пришкольного участка.
Мальчик безжалостно прореживал посевы проса.
   Витя  вышел  из   себя.   Он   закричал,   что  не  позволит  Ручьеву
самоуправничать и губить на делянке посевы.
   - Уходи прочь! Я бригадир... я отвечаю!
   Витя забежал сзади,  изловчившись, схватил Костю за плечи и потащил с
делянки.
   - Не тронь лучше! - вырвался тот.
   Витя побежал за юннатами.
   Когда они собрались, Костя уже успел проредить почти всю делянку.
   Ребята  ахнули:  вырванные из  земли  хорошо прижившиеся стебли проса
валялись в куче вместе с сорняками.
   - Смеется  над  нами  Ручьев!  -  возмутился  Витя.  -  Мы  работали,
старались, а он повырывал все с корнем!
   Юннаты  обвинили Костю  в  озорстве,  в  неорганизованности и  других
смертных грехах. Они грозили исключить его из "просяной бригады".
   В спор вмешался староста юннатского кружка Митя Епифанцев. Он сказал,
что Костя Ручьев излишне погорячился,  но он прав: юннат потому и юннат,
что  он  всегда ищет  новое,  придумывает,  испытывает.  И  пусть  Костя
заканчивает опыт с просом по-своему:  удастся -  хорошо, не удастся - он
из этого извлечет серьезный урок.
   Юннаты переглянулись: Митя, пожалуй, ловко придумал! Вот теперь Костя
сам себя и высечет. Кому же не ясно, что с делянки, где вырвана половина
посевов, хорошего урожая не получишь!
   - Пусть отвечает, коли так, - согласился Витя. - Можем вторую делянку
навечно  закрепить  за  Ручьевым.  А  осенью  мы  еще  поговорим  о  его
дисциплине...
   С этого дня Костя стал работать один. Он попытался перетянуть на свою
сторону Пашу Кивачева и Васю Новоселова, но те отказались.
   - Замутилось у нас все.  Больше шума, чем дела. Отпишусь, я, пожалуй,
из юннатов,  - сказал Паша. - Давайте лучше в колхозе работать. Там дела
поважнее.
   И  Костя  согласился с  приятелем.  В  бригадах шла  трудовая страда.
Каждый день ребятам находилась какая-нибудь работа:  то  они  бороновали
пары, то пололи хлеба, то сушили и сгребали на лугу сено.
   На  уход за  опытным просом у  Кости не хватало времени.  Прореженная
делянка все гуще зарастала сорными травами.
   Костя понял, что из его опыта ничего дельного не получится, махнул на
делянку рукой и больше не показывался на пришкольном участке.


   НА "КАТЕРЕ"

   Все утро Колька Ручьев пропадал неизвестно где. В полдень он прибежал
домой,  выпил наспех кружку молока,  отрезал ломоть хлеба,  прихватил из
чугунка пяток картошек в мундире и принялся засовывать их в карман.
   Костя  тоненько  присвистнул.   Нет,  так  дело  не  пойдет!  Что  же
поделаешь,  если нет у них теперь ни отца, ни матери. Но обед есть обед,
и  он  должен  проходить  не  хуже,   чем  в  других  семьях,  -  чинно,
неторопливо, в положенное время.
   Да и к тому же, зачем он сегодня утром старался, готовил щи из свежей
капусты,  бегал к соседке то за советом,  то за луком?  Смешно,  в самом
деле,  обедать одному, самому себе подливать щей из чугунка, самого себя
угощать и похваливать!
   - Колька,  стоп! - голосом, не допускающим возражений, приказал Костя
и загремел заслонкой у печи.  -  Обедать будем все вместе. Сейчас Сергей
придет.
   - Так я же сытый! - взмолился Колька. - А потом, мне и по делу бежать
надо.
   Костя  насмешливо оглядел  братишку:  удивительно,  до  чего  деловой
человек стал этот Колька!  Один вид чего стоит - рубаха измазана землей,
руки зазеленились.
   - Ты что,  Колька,  в  команду пластунов записался?  Или за горохом к
кому-нибудь лазил?
   - Такими  делами  не  занимаюсь,  -  обиделся братишка.  -  Я,  можно
сказать, ваши грехи покрываю.
   - Какие еще грехи? - Костя застыл с ухватом в руке.
   - Да,  да...  Запустили свое хваленое просо,  а  мы поли за вас,  гни
спину!
   - Меня это теперь не касается, - нахмурился Костя.
   - Понятное  дело:   загубил  вторую  делянку  и  носа  к  юннатам  не
показываешь. Выдохся, все пары вышли!
   - Это кто говорит так? - Костя грозно шагнул к брату.
   - Витя Кораблев говорит.  - Колька на всякий случай подался поближе к
двери. - Вот погонят тебя из юннатов, будешь знать!
   Решив,  что  брат наголову разбит его  доводами и  теперь не  посмеет
силой усаживать за стол, Колька шагнул к двери.
   - А обедать все равно будешь! - настойчиво сказал Костя.
   Колька готов был возмутиться такой несправедливостью,  но тут в  избу
вошел старший брат,  Сергей, рослый, скуластый парень с крупными чертами
лица.
   - Как на катере?  - Сергей снял пиджак, повесил его на гвоздь у двери
и, оставшись в одной линялой матросской тельняшке, мельком оглядел избу.
- Вижу,  вижу:  полный порядок. И команда вся в сборе. Тогда свистать на
обед. Корми, Костя!.. А ты, Микола, полей мне. Не в службу, а в дружбу.
   Скрепя сердце Кольке пришлось покориться.
   Захватив ведро с водой, Сергей вышел в проулок, снял тельняшку.
   Колька лил  брату на  шею  студеную воду  и  обдумывал,  как  бы  это
половчее пожаловаться на  Костино самоуправство.  Но  на  руках  Сергея,
опушенных  золотистыми  волосами,   так   молодо   и   легко   играли  и
перекатывались желваки мускулов, что мальчик невольно засмотрелся.
   "Сильный он у нас...  морячок!  -  с уважением подумал Колька. - Кого
хочешь поборет и морским узлом завяжет".
   Он потрогал тугой бицепс на правой руке Сергея и вздохнул. Когда же у
него будут такие мускулы?
   Да  и  вообще,  старший брат у  них деловой,  серьезный,  таким можно
только гордиться.  Во  время  войны  Сергей был  бравым старшиной первой
статьи на торпедном катере "Удалой",  заслужил три боевых ордена и  пять
медалей, а сейчас он работает председателем правления колхоза.
   Только брат почему-то редко вспоминает о  своей матросской службе,  а
все больше рассказывает Косте и  Кольке о  том,  что у  них в  колхозе к
Новому году  будет  пущена в  ход  электростанция,  начнет работать свой
радиоузел, появятся три грузовые машины...
   Спору нет-это,  конечно,  хорошо,  но нельзя же забывать и про боевые
дела на фронте!
   Что до Кольки и  Кости,  то они могли часами рассказывать приятелям о
наградах Сергея,  о его матросской службе,  о подвигах торпедного катера
"Удалой" и просто о море. В их представлении оно было картинно-синим при
солнце,  фиолетовым -  вечером, свинцовым - в бурю. Опасной, тяжелой, но
вечно солнечной, вольной казалась им жизнь на море.
   Не  желая,  чтобы матросская слава брата так скоро забылась,  Костя с
Колькой поддерживали ее,  как могли, - старую бревенчатую избу с резными
наличниками на  окнах  называли "катер" и  по  всякому поводу  старались
объясняться на морском языке: по утрам не будили друг друга, а "свистали
побудку"; пол не мыли, а "драили палубу"...
   Умывшись, Сергей с братьями сел обедать. Он достал книжку, положил ее
на край стола и зачитался. Щи он ел, не глядя в тарелку.
   Колька решил созорничать -  отодвинул тарелку в  сторону,  и  Сергей,
точно слепой, долго шарил ложкой по столу. Братишка прыснул в кулак.
   - Не  балуйся,  Микола!  -  погрозил ему  пальцем  Сергей,  обнаружив
проделку.
   Обедать Кольке стало скучно. Он наспех поел щей и покосился на дверь.
Но  Костя сегодня был  на  удивление хлебосолен-то  и  дело  подкладывал
Кольке хлеб, под ливал густых дымящихся щей.
   - Кушай,  Микола,  поправляйся! Смотри, щи-то какие - в звездочках, с
мясом...
   - Сережа,  -  не выдержал Колька,  -  чего он меня, как гуся на убой,
откармливает! Это он нарочно... я знаю. Из-за проса все!
   Но Костя и  глазом не повел,  а  только деловито заметил Сергею,  что
Кольке надо поправляться.
   Сергей на минуту вскинул голову:
   - Правда,  Микола,  отощал ты у нас за лето.  Ешь больше!  -  и опять
опустил глаза в книжку.
   А обеду,  казалось,  не будет конца. После щей Костя подал картошку с
грибами, потом молоко.
   Когда наконец отяжелевший Колька выбрался из-за  стола,  его потянуло
подремать.  Но  он  стойко преодолел этот  соблазн и,  тяжело передвигая
ноги, вышел из избы.
   На  свежем ветерке он  быстро взбодрился,  заглянул с  улицы в  окно,
показал Косте кукиш и весело пропел:

   А вы просо сеяли, сеяли...
   А мы его выполем, выполем!..

   - Что это он? - удивился Сергей.
   - Пообедал крепко, вот и веселится! - хмыкнул Костя.
   После  обеда  Сергей  мельком взглянул на  часы:  "Ага,  минут  сорок
можно!", достал тетрадь, пузырек с чернилами и принялся что-то писать.
   Он  учился на первом курсе заочного сельскохозяйственного института и
использовал для занятий каждую свободную минуту.
   Костя,  на цыпочках передвигаясь по избе и  обходя наиболее скрипучие
половицы, бесшумно убрал со стола посуду, подмел пол.
   На  полочке,  между окнами,  он  заметил стопку ученических тетрадей.
Мальчик заглянул в  одну,  в  другую.  Это были тетради Сергея по химии,
математике, ботанике.
   Писал  Сергей крупными кособокими буквами,  строчки загибались книзу.
Встречались  и  кляксы,   тщательно  затертые  резинкой.   Тетради  были
аккуратно обернуты в газету, в каждой лежал листок промокашки.
   "Как  у  Кати  Праховой",  -  подумал Костя  о  своей  однокласснице,
аккуратные тетради которой учителя всегда ставили ребятам в пример.
   Просмотрев тетради,  Костя  стал  спиной  к  печке,  скрестил руки  и
принялся наблюдать за Сергеем.
   А любопытно,  когда здоровый,  плечистый парень сидит над тетрадями и
книжками,  пыхтит,  ерошит волосы, дергает себя то за кончик носа, то за
губы, поминутно клюет пером в пузырек с чернилами!..
   Неожиданно Сергей поднял голову и встретился глазами с братом.
   - А знаешь...  -  Он отложил в сторону ручку.  -  Ты сейчас, как наша
мать...  Она вот так же,  бывало, станет у печки, руки на груди сложит и
смотрит, смотрит... Потом обязательно про учение заговорит, про школу...
   Костя  не  нашелся,  что  ответить.  Как  подбитая  птица,  он  вдруг
закружился по  избе,  переставил зачем-то  с  места  на  место  крынки и
чугунки  на  лавке,  потом  схватил  тяжелый черный  косарь  и  принялся
скоблить и без того уже чистый, шероховатый кухонный столик.
   Ему вспомнилось, как война все смешала в доме Ручьевых. Ушли на фронт
отец Кости - Григорий Ручьев - и старший брат Сергей. Вскоре отец погиб,
а  вслед за ним умерла давно болевшая мать.  Осиротевших Костю и  Кольку
взял к себе Федор Семенович. Но потом и учителя призвали в армию. Ребята
остались с его женой. Клавдией Львовной.
   Избу Ручьевых заперли на замок, окна закрыли ставнями.
   Костя  частенько прибегал к  родному дому:  летом вырывал траву около
крыльца,  зимой разгребал снегпусть люди не  думают,  что Ручьевы совсем
покинули свое родное гнездо.
   Колхоз не  забывал сирот Ручьевых.  "В нашем Высокове ни одна душа не
потеряется",  -  говорили люди и  помогали братьям чем могли.  Правление
снабжало их продуктами, обувью, одеждой.
   Костя до  глубины души был благодарен людям за  их заботу,  постоянно
рвался по-серьезному помочь колхозникам,  но взрослые сдерживали его пыл
и зорко следили, чтобы мальчик не отбился от школы.
   Втайне Костя  дал  себе  клятву,  что  рано  или  поздно он  сторицей
отблагодарит родной колхоз.
   Но вот война кончилась.
   Вернулись с  фронта Федор Семенович и Сергей Ручьев.  В первые же дни
старший брат привел Костю и Кольку в родной дом.
   - Нас,  Ручьевых, теперь мало на свете осталось, - сказал он учителю.
- Нельзя так. Кучно жить надо.
   - Это правильно!  - согласился Федор Семенович. - Только ведь ребятам
такой человек нужен... чтобы и за мать и за отца... Сможешь ли, Сережа?
   - Попробую, Федор Семенович, - со вздохом ответил Сергей.
   Колхозники помогли ему  починить избу,  и  с  тех пор крыльцо у  дома
Ручьевых уже больше не зарастало сорной травой...
   - Ну-ну,  Константин, чего ты? - спохватился Сергей, заметив смятение
в  лице брата.  -  Я ведь это так...  вспомнилось.  Иди-ка сюда...  Ты в
математике силен? Костя подошел к столу, заглянул к Сергею в тетрадь.
   - Мы этого еще не проходили, - признался он.
   - Жалко!.. Засел я тут с контрольной. Крепкий орешек попался.
   - Что, студент, достается тебе?
   - Есть  немного...   С  последним  зачетом  задержался.   Время  меня
подпирает.  -  Сергей потер ладонью коротко остриженную голову.  - Ну да
ничего...  Ночку-другую не посплю - наверстаю. Тут, братец, другое... Вы
же с  Колькой у меня и завхозы,  и шеф-повары,  и бытовой сектор.  С ног
сбились.  Меня даже люди попрекать стали: мол, не жалею я вас. Я сегодня
с бабкой Аленой договорился. Она теперь у нас домовничать будет.
   Костя насупил брови.  Этого еще  недоставало!  Неужели они с  Колькой
такие бездельники и  белоручки?  Хотя,  если сказать по правде,  живется
братьям Ручьевым неплохо.  Сергей целый день проводит в  правлении или в
поле,  а все заботы по дому ложатся на плечи Кости и Кольки.  Вернее же,
одного Кости,  потому что с младшего братишки какой же спрос...  И Костя
за последнее время многое постиг:  научился готовить отменные щи, жарить
картошку, топить печь, молниеносно заметать пол и мыть посуду.
   Слава  о  кулинарных способностях Кости  Ручьева разнеслась по  всему
колхозу.
   Ребята,  посмеиваясь,  то и дело набивались к Косте на обед и прочили
его на дни уборки поваром в полевой стан.
   Костя даже  пытался стирать белье,  но  делал это  так  неумело,  что
соседка,  сжалившись над рубахами и руками мальчика,  взяла стирку белья
на себя.
   И еще одно терзало Костю:  он не успевал пришивать пуговицы и ставить
заплаты  на  Колькины  штаны  и  рубашки,   которые  у  того  рвались  с
удивительной быстротой.  Тогда Колька,  не  дожидаясь брата,  действовал
самостоятельно и ставил на очередную дыру такую яркую латку,  что все на
него обращали внимание...
   Все же Костя считал,  что хозяйство у  них в  доме налажено не так уж
плохо. И теперь вдруг пустить в дом какую-то бабку Алену!..
   - Дело твое,  -  с обидой сказал Костя.  -  Не по вкусу мои щи - зови
хоть двух бабок... только мы с Колькой все равно их признавать не будем.
   Сергей нахмурился:
   - Ну-ну,  придержи свой характер!  Вам же с Колькой легче будет. - И,
взглянув на брата,  с усмешкой добавил: - А нрав у тебя вылитый батькин!
Копия!


   "БРИГАДИР-ДВА"

   За окнами послышалась песня про зеленый лужок, про коня на воле.
   Сергей и  Костя выглянули в  окно.  По улице,  мимо палисадника,  шли
девчата второй бригады с  граблями и  вилами на плечах.  Они любили чуть
свет выходить с задорной песней в поле и с песней приходить обратно.
   Вместе с девчатами шагала Марина Балашова - "бригадир-два", как звали
ее в колхозе.
   Сергей убрал тетради в шкаф,  быстро надел пиджак. застегнулся на все
пуговицы.
   - Крикнуть бригадира? - понимающе спросил Костя.
   - Да-да, позови. Сообщить кое-что надо.
   Сергей окинул взглядом избу: кажется, на "катере" все в порядке.
   Костя выбежал на  крыльцо.  Но Марину звать ему не пришлось:  она без
его приглашения отделилась от дев" чат и направилась к дому Ручьевых.
   Марина была  темноволосая и  почти  коричневая от  солнца.  Выцветшая
голубая майка  плотно  обтягивала ее  плечи,  рукава были  закатаны выше
локтя.
   Рядом с  Мариной,  прилаживаясь к  ее  размашистому шагу,  шел  Пашка
Кивачев и что-то оживленно говорил.
   "О чем это он?" - ревниво подумал Костя и побежал им навстречу.
   Домой с  работы Марина никогда не возвращалась с  пустыми руками:  то
принесет пучок спелой земляники, то пригоршню звездчатых гроздьев лесных
орехов, то букетик серебристого ковыля или просто ветки молодой березы с
клейкими, пахучими листочками.
   Сейчас  Марина  держала  в  руках  огромный букет  влажных,  душистых
водяных лилий и желтых кувшинок с длинными шнурами потемневших стеблей.
   - Сергей дома? - спросила Марина у Кости.
   Тот кивнул головой, и они втроем вошли в избу.
   - Здравствуй,  председатель!  - сказала от порога Марина. - Мы ведь с
тобой сегодня не виделись?
   - Здравствуй, бригадир-два! - в тон ей ответил Сергей. - По-моему, не
виделись.
   - Я вам цветов принесла.  Не запрещается? - Девушка отделила половину
букета и сунула Косте в руки: - В воду поставь! Не то совсем завянут.
   - Откуда это?  -  удивился Сергей,  зная,  что лилии и кувшинки можно
достать только в глубоком Черном омуте. - Сама нарвала?
   - В мои-то годы в омут прыгать! - засмеялась Ма" рина и покосилась на
Пашу: - Тут помоложе, меня нашлись. Вот он, молодец-удалец, целую охапку
приволок.
   Паша не выдержал пристального взгляда Кости и отвел глаза в сторону:
   - А что ж такого... Купался и нарвал...
   Марина  подошла к  лавке,  зачерпнула из  ведра  кружку  воды,  жадно
напилась. Потом присела к столу:
   - Докладываю, председатель. С сенокосом моя бригада покончила. Завтра
начинаю подготовку к уборке хлебов.
   - Хорошо!  По  плану  идешь!  -  похвалил Сергей и  сообщил бригадиру
новость:  завтра в  Высоково прибывает делегация из Соколовского колхоза
"Заря"  по  проверке  соцсоревнования;  возглавляет  делегацию  бригадир
Никита Воробьев.
   - Ой,  Сережа!  -  вскрикнула Марина.  -  И глазастый же этот старик!
Ничего не пропустит. Все в акт запишет.
   - А ты что, робеешь?
   - Да нет...  -  помолчав,  сказала Марина.  - За пшеницу я спокойна -
наверняка соколовским не уступим.  И рожь,  у нас неплохая,  и овсы... А
вот просо не радует... чахлое, редкое, трудов жалко.
   - У соколовских, я знаю, просо тоже не лучше, - заметил Сергей.
   - Все равно обидно. Над пшеницей или рожью мы вроде полные хозяева, а
вот просо нам еще не подчиняется.  Хоть не сей его больше!  И  в чем тут
беда, разгадать не могу.
   Марина вновь подошла к ведру, зачерпнула воды,
   - Может,  тебя обедом накормить?  - предложил Сергей. - Костя сегодня
щи готовил... Приняты с высшей оценкой.
   - Можем на постоянное довольствие зачислить, - шутливо сказал Костя.
   - Еще чего! Будто у меня и дома нет, - отмахнулась Марина.
   Но  тут  Сергей  напомнил ей,  что  сегодня  звонили  по  телефону из
почаевского колхоза и просили вернуть сортировку, которую "бригадир-два"
взяла у них еще весной.
   - Отвезу завтра, - пообещала Марина. - Вот кого послать только?
   - А  меня!  И  Костю еще,  -  поднялся от порога молчавший до сих пор
Паша. - Мы быстро управимся.
   Марина согласилась -  пусть  ребята прокатятся.  Потом  она  оглядела
избу,  и взгляд ее задержался на бревенчатой стене, увешанной портретами
прославленных на всю страну хлеборобов,  льноводов, хлопкоробов - Героев
Социалистического Труда.
   Костя уже давно вырезал эти портреты из газет и журналов и по вечерам
любил рассказывать старшему брату, кто из мастеров земледелия где живет,
чем прославился,  и все это с такими подробностями,  что Сергей невольно
удивлялся: "Ты, случайно, не в гостях ли у них побывал?"
   А в прошлом году осенью, когда высоковского бригадира Марину Балашову
за высокий урожай пшеницы наградили орденом Ленина,  Костя снял со стены
карточку  Сергея  и  Марины,  закрыл  картонкой лицо  брата  и  пополнил
портретом Марины галерею знатных людей.
   Сейчас  Марина  нахмурилась и  попросила  Костю  снять  со  стены  ее
карточку:
   - Сделай мне одолжение, сколько раз тебя просила! Никакой я не герой,
и незачем меня тут пристраивать...
   - А  может,  будешь  в  этом  году...  -  вырвалось  у  Кости,  и  он
переглянулся с Пашей.
   Сергей улыбнулся:
   - Видала, Марина! Надеются на тебя хлопцы, ждут...
   - Да ну вас, Ручьевых! Разве с вами договоришься! - Девушка с досадой
махнула рукой и хлопнула дверью.
   Сергей вышел за ней следом. Костя и Паша посмотрели в окно.
   Сергей и  Марина молча и  быстро спустились с  крыльца,  потом шаг их
замедлился,  и  они остановились у палисадника.  Буйно разросшиеся кусты
акации и  сирени лезли  через  изгородь.  Сергей сломал ветку  сирени и,
щелкая  ею  по  голенищу  сапога,  принялся  в  чем-то  убеждать Марину.
Посмеиваясь,  девушка отобрала у  него ветку и  что-то ответила.  Сергей
заговорил еще горячее.
   - Костя, это они все о колхозных делах беседуют? - спросил Паша.
   Костя нахмурился. Этот простак Паша ни о чем, верно, не догадывается,
в  то  время как  весь  колхоз знает,  что  Сергей ухаживает за  Мариной
Балашовой.
   - О  чем надо,  о  том и  беседуют!  -  буркнул Костя и подозрительно
оглядел Пашу:-А ты чего для Марины стараешься?  И цветы ей, и "в Почаево
могу съездить"!
   - Понимаешь,  какое дело...  -  мечтательно заговорил Паша. - Хорошая
бригада  у  Марины,  дружная.  У  них  даже  правило  есть:  работай  не
как-нибудь,  а  с  отличием,  с  красотой.  Вроде как марку ставь:  наша
работа, балашовской бригады.
   - Поздненько же ты разобрался!  -  усмехнулся Костя.  -  Да кто же об
этом не знает?
   Паша, на редкость словоохотливый сегодня, продолжал говорить. Если уж
работать летом в колхозе,  так лучше всего им примкнуть к бригаде Марины
Балашовой. Для начала они, пожалуй, поработают ездовыми.
   - Что там ездовыми!  -  Костя махнул рукой,  всем видом говоря, что у
него на этот счет имеется свое особое мнение.



   Утром Костя все же отправился в конюшню. Паша Кивачев был уже здесь и
запрягал в телегу Командировочную.
   Костя с неудовольствием покосился на пегую коротконогую кобылу.
   - Попросил бы  Гордого для  выезда,  -  заметил он.  -  Как-никак,  в
Почаево едем! Засмеют нас с такой красавицей.
   - Ничего... Лошадь справная, - заступился Паша.
   Он   неторопливо,    но   обстоятельно,   как   и   всегда,   завязал
чересседельник,  поправил шлею,  проверил, прочно ли держатся подковы на
копытах лошади.  Потом  положил в  передок телеги  охапку  свежего сена,
сунул банку с колесной мазью.
   - Сборы такие, будто мы за сто верст едем! - засмеялся Костя.
   - Это не мешает. В дороге всякое может случиться...
   Мальчики подъехали к машинному сараю,  погрузили на телегу сортировку
и тронулись в Почаево.
   Дорога шла полем, среди хлебов.
   Костя и  Паша Кивачев сидели на краю телеги,  и граненые,  никнущие к
земле колосья пшеницы ударяли их по ногам.
   Колхозники второй бригады немало потрудились над тем, чтобы вырастить
добрые хлеба.  Сейчас колосья были тяжелы и полновесны, словно отлиты из
бронзы, и ветер, казалось, уже был не в силах пошевельнуть их.
   Скоро  уборка!..  Как  чудесно преобразится тихое  поле!  Застрекочут
жатки,  на токах вырастут горы зерна,  по дорогам побегут машины, полные
пшеницы...
   Костя вытянул руку и коснулся усатых,  шершавых колосьев.  Вид хлебов
всегда приводил его в волнение...  Потом он спрыгнул с телеги и шагнул в
прохладную,  густую пшеницу -  было приятно ощущать, как колосья щекочут
руки, бьются о грудь, тянутся к лицу.
   - Паша,  хлеба-то  какие!  Как река в  половодье.  Море..  До  самого
горизонта разлилось. Так бы вот и шел и шел!
   - Тебе везде море видится...  Ты брось пшеницу топтать! - охладил его
порыв Паша.  - Еще сторож увидит. - Паша оглядел поле, потом сорвал один
колосок,  вышелушил из  него зерна,  попробовал их  на зуб и  с  досадой
сказал:
   - Эх, переспеет хлеб! Что это Марина с уборкой тянет?..
   Они долго ехали молча.
   Неожиданно среди хлебов замелькали головы людей,
   Костя догадался,  что это делегация Соколовских колхозников проверяет
высоковские поля.
   - Давай немного послушаем, - предложил он и, спрыгнул с телеги.
   Паша нехотя остановил лошадь.
   Делегация по  узкой меже  выбралась на  дорогу.  Впереди шел  высокий
белобородый старик  с  орденом  Ленина  и  тремя  медалями на  новеньком
пиджаке.  Он еще раз зорко вгляделся в  посевы,  бережно провел рукой по
тяжелым колосьям, потом обернулся к Марине:
   - Твои труды, молодая?
   - Наши... второй бригады, - сказала девушка.
   - Да...  Ничего не скажешь!  - И старик кивнул стриженному под бобрик
подростку с  карандашом и блок^ потом в руках:  -  Пиши,  Иван...  Хлеба
отменные, первой категории.
   Костя вгляделся в подростка,  на груди которого на полосатой ленточке
сияла медаль "За трудовую доблесть".
   - Паша!  - шепнул он. - А ведь это Ваня Воробьев! Он когда-то в нашей
школе учился... Узнаешь?
   - Как не узнать!.. Ох, и надраил он медальку!
   Делегаты сели отдохнуть.  Ваня Воробьев, увидев ребят, подошел к ним,
поздоровался.
   Костя с завистью поглядел на медаль:
   - За высокий урожай получил?
   - Да,  за пшеницу,  -  ответил Ваня.  -  С  дедом на семенном участке
работал. Ему орден Ленина дали, а мне вот это...
   - По-большому, значит, живешь?
   - Это как? - не понял Ваня.
   - Ну, как... считаются с тобой... уважают.
   - Это есть... Вот с делегацией от колхоза приехал. Договор проверять.
Меня от комсомола назначили.
   - Ну и как? - ревниво спросил Костя. - Кто в победителях будет?
   - Пока сказать трудно. До конца уборки ждать надо! Но недоделок у вас
еще много: с сенокосом запоздали, хлеба в первой бригаде засорены...
   - У вас все очень чисто, гладко! - недовольно перебил его Костя.
   - Ты погоди! - усмехнулся Ваня. - Мы и достижения замечаем. Здорово у
вас вторая бригада работает!..  На большой площади - и такой урожай! Мой
дедушка говорит:  теперь ваша Марина Балашова на  всю область прогремит.
На Героя вытянет.
   - Ага, признаешь, - обрадовался Костя.
   - А вы что, тоже у Балашовой в бригаде работаете?
   - Нет... мы пока где придется, - сознался Костя.
   - Зря! - пожалел Ваня. - У вашего бригадира есть чему поучиться.
   - Наша Марина свое дело понимает, - сказал Костя с достоинством.
   - Еще  как!   Я  тут  всю  ее  агротехнику  записал!  -  Ваня  открыл
испещренный записями блокнот.  -  Только вот  не  пойму:  в  чем она наш
колхоз   опередила?   Та-ак...   Глубокая  зяблевая  вспашка,   весеннее
боронование... Но это и у нас было...
   Ваня  листал блокнот,  щипал себя  за  нижнюю пелную губу  и,  забыв,
казалось, про Костю и Пашку, задумчиво рассуждал:
   - Яровизация семян,  двукратная прополка,  три подкормки...  Ага! А у
нас  всего две.  Интересно,  чем Марина третий раз посевы подкармливала:
суперфосфатом или калийной солью? Вы, ребята, не помните?
   Костя с Пашей с недоумением переглянулись - откуда им знать?
   - "Внесены гранулированные удобрения",  - прочел Ваня и вдруг сердито
ткнул  в  блокнот пальцем:  -  Вот  оно!  Я  ж  говорил дедушке:  "Давай
испытаем,  дело верное".  А он все выжидал,  опасался.  А Марина ваша не
побоялась, внесла гранулированные удобрения. Вот и прибавка к урожаю!
   - А какие это гра...гранулированные?  - часто моргая глазами, спросил
Паша.
   - Вы что,  не знаете?  -удивился Ваня и охотно принялся объяснять:  -
Они вроде зернышек, вносятся в почву через сеялку вместе с семенами...
   - Слышали мы, - покраснев, сказал Костя и отвернулся в сторону.
   - Ну,  пока!  -  спохватился Ваня. - Зовут меня. Сейчас пойдем третью
бригаду проверять.
   Он сунул ребятам руку и убежал.
   Костя с Пашкой сели на телегу и тронули лошадь.
   Черные когцы осей наклоняли стебли трав, росших около дорожной колеи,
и пачкали их колесной мазью. Нагретый воздух струился над хлебами.
   Через час ребята были в  Почаеве.  Сдали сортировку в машинный сарай,
напоили у колодца лошадь и тронулись в обратный путь.
   Костя  лежал  на  телеге  и,  подперев  щеку  рукой,  задумчиво жевал
соломинку.
   Паша  никогда толком  не  понимал своего приятеля:  то  он  оживлен и
весел,  строит несбыточные планы,  всех  будоражит и  подзадоривает;  то
вдруг задумается, часами смотрит в пустое небо, словно видит там невесть
что примечательное.
   Левое   заднее  колесо  надсадно  поскрипывало,   и   Паша   опасливо
прислушивался - как бы не застрять в дороге.
   Но Костя,  казалось,  ничего не замечал. Перед глазами его стоял Ваня
Воробьев с  медалью на  белой  рубашке.  Вот  он  ходит  сейчас вместе с
делегацией по  полям и  усадьбам высоковского колхоза и  все видит,  все
примечает.  Вот эти хлеба хороши, а эти запущены, заросли сорняками. Эти
жатки  исправны,  завинчены на  все  гайки  -  хоть  завтра  выезжай  на
косовицу,  а у этих тупые ножи и худое полотно. А чьи это нерадивые руки
ладили телеги для перевозки зерна? Только посмотрите, какие крупные щели
в ящиках!..  А потом на собрании Ваня достанет блокнот, попросит слова и
расскажет обо всем,  что видел. И все будут слушать его, смотреть на его
медаль и думать: "Какие боевые ребята есть в колхозе "Заря"!
   - Вот как в колхозе жить надо, - наконец со вздохом проговорил Костя:
- чтобы   считались   с   тобой,   уважали...   А   мы   куда   годимся?
"Гранулированные удобрения"! - вдруг передразнил он самого себя. - А что
это такое?
   - Ты же сказал, что знаешь, - заметил Паша.
   - Слышал с пятого на десятое. - Костя сорвал с досадой колос пшеницы.
- Да и  вообще!  Живем рядом с  Мариной,  крутимся около нее,  а  толком
ничего не знаем.  Как она работает?  Какие у нее секреты?..  Видал,  как
Воробьев нас в лужу посадил?
   - Это верно, - согласился Паша. - Мало еще, очень мало мы в колхозном
деле  понимаем.  Мне  вот  на  днях  дед  Новоселов показывает сорняки и
спрашивает: "Объясни по науке, как этих кровососов из поля изгнать?" А я
глазами хлопаю. "Мы, говорю, в школе этого не проходили".
   - Вот  то-то!..  -  Костя подумал и  искоса посмотрел на  приятеля:-А
знаешь, Паша, чего я хочу?
   - Мало ли ты чего хочешь.
   - Нет, ты послушай... Вот если бы что-нибудь такое сделать... чтобы и
в  районе узнали,  и  в  области,  а может быть,  и в Москве!  Как вот о
Воробьеве...
   - Куда нам до него!...
   Костя не  успел ничего больше сказать,  как Паша привстал на телеге и
закричал:
   - Смотри, смотри... белка бежит!


   БЕЛКА

   Неизвестно  кем  перепуганная  белка  как  оглашенная  мчалась  через
поляну, наискось к дороге.
   - Ружье бы теперь!  -  с  сожалением воскликнул Паша и погрозил белке
кнутом.
   Костя,  в душе которого никогда не умирал заядлый охотник, спрыгнул с
телеги и кинулся навстречу белке.  Ружье, конечно, было бы очень кстати,
а  вот  попробуй,  если  ты  настоящий  охотник,  взять  зверька  голыми
руками!..
   Остановившись на минуту,  Костя сорвал с плеча пиджак.  Белка, ничего
не видя и не слыша,  летела прямо на мальчика. Когда она была уже совсем
близко,  Костя вытянул вперед руки с  пиджаком и  упал на  землю.  Чтото
упругое и сильное ударилось в пиджак.
   - Ага,  векша,  попалась! - восторженно заорал Костя, крепко прижимая
под пиджаком драгоценную добычу. - Паша, тащи мешок! Есть трофей!
   Паша остановил подводу,  схватил пустой мешок и  только было собрался
бежать к Косте на выручку,  как увидел, что белка как ни в чем не бывало
скачет по траве.
   - Эх ты,  голова,  два уха! Выпустил! - с досадой крикнул он лежащему
на траве приятелю и, раззадорившись, тоже пустился за белкой.
   Костя, обнаружив свой непростительный промах, поднялся, чертыхнулся и
снова бросился в погоню.
   Белка  выскочила  на  дорогу,   заметила  подводу  и  резко  изменила
направление.  Теперь она  как  бы  оказалась меж  двух  огней:  с  одной
стороны, улюлюкая и размахивая мешком, бежал Паша, с другой - нажимал на
нее Костя.
   Белка бестолково заметалась.  Мальчишки то  и  дело падали на  землю,
стараясь накрыть ее  пиджаком или мешком.  Со стороны казалось,  что они
ловили какуюто редкую бабочку, которая никак не давалась им в руки.
   Так  бы,  наверное,  и  ушла  рыжая  белка восвояси и  потом в  кругу
бельчат,  в  уютном дупле,  не  раз бы хвалилась,  как она ловко провела
своих преследователей, если бы в охоту не вмешался еще один человек. Это
была девушка лет двадцати пяти,  среднего роста, с тугими русыми косами,
уложенными вокруг головы.  Через ее  правое плечо был  перекинут красный
плащ,  похожий на  свернутый флаг,  а  в  левой руке  она  держала букет
полевых цветов.
   Увлеченные охотой за  белкой,  Костя  с  Пашей  не  заметили,  откуда
появилась девушка,  но,  судя по  тому,  как блестели ее  туфли,  словно
щеткой высветленные сухими травами,  можно  было  угадать,  что  девушка
прошла немалый путь полями и перелесками.
   Она давно уже стояла около кустов и с улыбкой наблюдала, как мальчики
азартно гонялись за белкой.
   Белка, наконец сообразив, в чем ее спасение, помчалась к перелеску.
   Какое бы,  казалось,  девушке дело до мальчишек и до резвой белки! Но
она вдруг положила на  землю цветы,  распахнула красный плащ,  бросилась
вперед и,  как сачком,  накрыла белку.  Зверек забился, но, почувствовав
сильные руки девушки,  вскоре успокоился, притих. Девушка закутала белку
в плащ, оставив маленькое отверстие для мордочки, и взяла на руки.
   Белка смотрела сиротливо, жалостливо.
   Подбежали запыхавшиеся,  красные Костя с Пашей. Увидев белку на руках
у незнакомой девушки, они растерянно переглянулись.
   - Послушайте,  -  осторожно начал Костя,  -  это наша белка...  Мы ее
сколько гоняли!
   - Ваша?  -  удивилась девушка.  - А может быть, общая? Вы гоняли, а я
поймала.
   - Ловкие вы очень!  - нахмурился Паша. - Мы семь потов спустили, а вы
тут как тут. Из-под самого носа выхватили!
   - Если так - не спорю. Возьмите, пожалуйста! - Девушка протянула Паше
закутанную в плащ белку.  -  Только жалко мне ее.  Убьете, а шкурку - на
шапку. А какой хороший зверек, мог бы пригодиться.
   - Что вы!  -  обиделся Костя.  - У нас так не водится, чтобы убивать.
Что ни поймаем, все в школу несем... для живого уголка.
   - В  школу?  -  переспросила девушка,  и  лицо ее осветилось улыбкой,
словно она встретила добрых старых друзей. - Тогда, мальчики, молчите, я
сейчас угадаю, из какой вы школы.
   - Так уж и угадаете! -не поверил Паша. - Мы же не меченые.
   - А вот увидите...
   Девушка прикрыла глаза,  потерла лоб,  словно что  вспоминала,  потом
лукаво оглядела ребят:
   - Ну вот и отгадала!.. Вы из высоковской школы.
   Ребята оторопело переглянулись.
   - Может,  вы и директора нашего знаете? - удивленно спросил Паша. - И
учителей?
   - Знаю.  Директор - Федор Семенович Хворостов, преподаватель русского
языка -  Клавдия Львовна, географ - Илья Васильевич Звягинцев, историк -
Матвей Иванович Полозов...
   - Вот и  не  угадали!  -  тихо,  не скрывая печали,  сказал Костя.  -
Историк у нас теперь другой. Матвей Иванович на войне погиб.
   - Вот что...  А  я  этого не  знала,  -  так же опечаленно призналась
девушка. - Я ведь давно школу закончила... в сороковом году. - Она вдруг
пристально оглядела мальчиков:  -  Расскажите мне  про школу...  про все
расскажите.
   - Садитесь с нами, подвезем, - предложил Костя, показывая на подводу.
- Вы, наверное, к Федору Семеновичу?
   - Теперь вы угадали! - кивнула девушка.
   Забрав свои  цветы,  она  села на  телегу.  Паша осторожно вытащил из
плаща белку и сунул ее в мешок.
   Подвода тронулась.  Костя сидел рядом с девушкой и искоса посматривал
на нее. Интересно, откуда она родом:
   из  Почаева,  из  Соколовки или из  Липатовки?  Но  спросить никак не
удавалось - девушка засыпала их вопросами.
   И ребячьи языки развязались.  Да и как могло быть иначе, если в школе
прожито семь  лет,  полных труда,  радостей и  открытий,  если  известен
каждый школьный закоулок, изучен каждый шаг учителей!
   Паша  в  своих  рассказах  больше  напирал  на  хозяйственную сторону
школьной жизни.  Школа теперь не чета старой:  просторная,  двухэтажная,
под железной крышей.  Строили ее все восемь колхозов; одних бревен пошло
на  стены,  может быть,  не  меньше тысячи.  А  какой у  них  физический
кабинет, школьный музей!
   - А сад?  -  нетерпеливо спросила девушка. - Я ведь помню, как мы его
закладывали.
   - Живет,  здравствует...  От морозов все сады в районе погибли, а наш
школьный выжил. Потому как из семечек выращивали!
   Костю  больше  занимала  судьба  учителей.  Он  рассказал про  Федора
Семеновича. Учитель прошел всю войну рядовым солдатом. Домой он вернулся
по ранению:  правая рука его висела, как плеть, - мертвая, безжизненная.
Это было большое горе для Федора Семеновича.  Деятельный, живой человек,
он любил физический труд,  движение. Надо ли привить яблоньку в школьном
саду.  взрыхлить  грядку  на  огороде,  установить плуг  в  борозде  или
отрегулировать сеялку -  он всегда учил наглядным примером.  "Делай, как
я!" -  казалось,  говорили его ловкие,  отточенные движения. А теперь он
мог  рассчитывать только  на  слово.  И  ребята видели,  как  страдал их
учитель.  Левой рукой он пытался писать или рисовать на доске, брался за
лопату, садовый нож, но все получалось не так, как прежде.
   Костя уже не помнит,  с чего это началось, но все школьники, точно по
сговору,  принялись помогать Федору Семеновичу.  На  уроке,  едва только
учитель, по привычке, подходил к классной доске, как около него вырастал
кто-нибудь из учеников: "Федор Семенович, что нужно нарисовать? Скажите,
я сделаю".
   Когда  учитель  появлялся  на  пришкольном участке,  за  ним  следили
десятки ребят  и  по  первому его  знаку  хватались за  лопаты,  мотыги,
грабли.  Особенно отличался Митя  Епифанцев.  Он  отдал  по  кружку юных
мичуринцев строжайший приказ: "Научиться прививать яблони так, как Федор
Семенович".
   Началось повальное увлечение прививками. Чтобы набить руку, школьники
упражнялись на чем только можно.  Щадя пока яблони, они делали надрезы в
форме  буквы  "Т"  на  молодых березках и  осинах,  вставляли в  надрезы
черенки с глазками, забинтовывали деревца тряпками и мочалой.
   Потом Митя привел юннатов к Федору Семеновичу, и те "держали экзамен"
- показывали учителю свое умение владеть садовым ножом.
   И  в  зависимости от  того,  одобрительно ли  учитель кивал головой и
замечал: "Хорошо", "Умеет", "Молодец", или хмурился и говорил: "Пусть на
березе поучится",  -  Митя  выставлял юннатам оценки:  одних  зачислял в
"перворазрядники по прививке", других - в "резерв".
   Весной Федор Семенович пришел с "перворазрядниками" в колхозный сад.
   - Желаем помочь вам, Василий Кириллыч! - сказал он садовнику.
   - Дело доброе...  У  вас  рука счастливая:  все  ваши прививки всегда
хорошо приживались.  А вот теперь... - Садовник покосился на правую руку
учителя.
   - Дот они -  моя правая рука... - кивнул Федор Семенович на учеников.
- Не беспокойтесь: привьем не хуже прежнего.
   И ребята под присмотром учителя привили саженцы мичуринскими сортами.
   Но Федор Семенович все же не мог смириться с  тем,  что одна рука его
беспомощна.   Он  начал  заниматься  лечебной  гимнастикой:   захватывал
здоровой,  левой рукой кисть правой и,  преодолевая острую боль,  часами
поднимал и опускал ее.  Учителю казалось,  что он занимается гимнастикой
втайне от всех, но ребята еб этом хорошо знали.
   На  уроках они  зорко следили за  больной рукой учителя,  в  перемены
азартно спорили,  сколько еще нужно времени,  чтобы рука совсем ожила, а
горячие головы даже уверяли,  что  видели,  как Федор Семенович держал в
правой руке топор и рубил дрова.
   Мало-помалу рука учителя заметно окрепла, обросла мускулами, и только
из-за неправильно сросшейся кости рука не сгибалась.  По совету местного
врача,  Федор Семенович решил этим летом поехать в Москву, на операцию к
известному хирургу...
   - Так его нет в школе? - озадаченно переспросила девушка.
   - Скоро должен приехать.  Его все ждут...  - ответил Костя и невольно
посмотрел вдоль дороги: а вдруг изза поворота покажется Федор Семенович,
высокий,  худощавый,  а  в руке -  обязательно в правой -  тяжелый тюк с
книгами или учебными пособиями?..  Учитель,  откуда бы  ни  возвращался,
всегда привозил что-нибудь для школы.
   За разговорами не заметили, как подъехали к Высокову. Девушка увидела
дом на горе и спрыгнула с телеги:
   - Хорошо, ребята, рассказали!.. Спасибо вам. Я, пожалуй, пройду прямо
к школе, сад посмотрю...
   Взяв с телеги плащ и цветы,  девушка помахала мальчикам рукой и легко
пошла по белой тропинке. Костя проводил ее взглядом, потом вдруг схватил
мешок с белкой, догнал и сунул мешок ей в руки:
   - Возьмите!
   - Так это же ваша белка. Сами передадите Федору Семеновичу.
   - Возьмите,  возьмите!  Раз в школу идете,  без подарка нельзя...  Вы
затем и ловили белку. Я знаю!
   - Опять угадал!  -  засмеялась девушка, принимая мешок. - Тогда пусть
это будет наш общий подарок - от троих.
   - Пусть общий! - облегченно согласился Костя.


   РОДНОЙ ДОМ

   С волнением приближалась девушка к школе.  Это чувство не покидало ее
с  той  минуты,  когда  она  сошла  на  маленьком  полустанке с  поезда.
Добраться до  Высокова оказалось нетрудно:  у  коновязи стояли  попутные
подводы, и возчики охотно соглашались подвезти девушку. Но она попросила
высокого старика захватить ее чемоданчик,  а  сама налегке направилась к
родному селу,  но  не  большаком,  а  кратчайшим путем,  который знала с
детства.
   Узенькая тропинка сначала тянулась лесом.  То ее пересекали узловатые
обнаженные корни деревьев, то укрывали темно-зеленые мшистые коврики, то
она круто сбегала в лесные овражки,  где пахло сыростью,  прелым листом,
дикой смородиной.
   И  кратчайший путь  оказался самым  долгим.  Девушка  собирала цветы,
забиралась в заросли малинника или черничника и лакомилась ягодами.
   Потом,  когда лес поредел,  на  полянках стали попадаться грибы.  Они
словно сбегались на звук ее легких шагов,  и девушка не могла равнодушно
пройти мимо них.
   Красная  плащ-накидка  превратилась  в  кошелку.   Вскоре  она  стала
тяжелой,  и  девушка  спохватилась:  к  лицу  ли  ей  появиться с  такой
необычной ношей в родных местах?  К счастью,  повстречались на пути трое
ребят, и девушка пересыпала все грибы им в кузовки...
   Слева невдалеке лежало Высоково: памятный порядок изб, широкая прямая
улица, высокие тополя и могучие березы с черными шапками грачиных гнезд.
   Девушка на минуту приостановилась.  Может быть,  все же сначала зайти
домой,  где она так давно не была?..  Нет, сперва в школу. Ведь это тоже
дом, родной и близкий!
   Тропка  бежала среди  хлебов.  На  межниках и  углах  делянок девушка
заметила высокие шесты с перекладинами.  На них то и дело садились птицы
и, как зоркие часовые, всматривались в поле.
   "А ведь это школьники о птицах позаботились,  - догадалась девушка. -
Когда я училась, мы тоже такие шесты в поле ставили".
   И чем ближе девушка подходила к школе, тем вес больше и больше видела
она  примет и  знаков того,  что  к  светлом доме  на  горе живут люди с
отзывчивым сердцем и трудолюбивыми руками.
   Изреженная аллея белоствольных берез и  лип,  ведущая к  школе,  была
пополнена молодыми посадками,  а старые,  видавшие виды деревья окружены
почтительной заботой:  мертвые ветки  спилены,  срезы и  дупла тщательно
обмазаны смолой.
   Через  глубокую,  обрывистую канаву  был  перекинут легкий  мостик из
жердочек. Он казался зыбким, обманчивым, ненадежным, и девушка на минуту
задержалась:  не обойти ли мостик стороной?  Но тут в глаза ей бросилась
дощечка с надписью: "Сделано школой".
   И девушка,  устыдившись своего недоверия,  смело вступила на мостик и
на самой середине даже слегка подпрыгнула.
   Там, где "школьная гора" круто спадала к речке Чернушке и курчавилась
кустами, из земли пробивался родничок. Был он маленький, неприметный, но
такой живой и  неугомонный,  что только самые лютые морозы могли смирить
его,  да  и  то  ненадолго.  Весна еще только подавала первую весточку о
своем приближении,  а родничок, точно храбрый подснежник, уже пробивался
на волю, и, не умолкая, звенела его серебряная песенка.
   Вода в  роднике была такой обжигающе студеной,  что от двух глотков у
ребят начинало ломить зубы.  Казалось,  пробуравив толщу земли, родничок
прибежал  к  школе  с  самого  Северного полюса.  Но  школьников это  не
страшило.  Они  с  удовольствием пили  родниковую воду в  жару и  холод.
Мальчишки пили на  спор,  на  выдержку -  кто из  них дольше не застучит
зубами,  а девочки даже немного верили, что если перед экзаменами выпить
родниковой воды, то непременно достанется счастливый билет.
   Трудно сказать,  за  что именно,  но  все школьники очень любили свой
родничок.  Они обнесли его деревянным срубом, обложили булыжником, рядом
поставили деревянную скамеечку и  привязали к  колышку искусно сделанный
берестяной черпачок.
   И,  хотя  сейчас  девушка совсем  не  испытывала жажды.  она  все  же
завернула к  родничку и  выпила глоток воды.  Потом  по  крутой тропинке
поднялась к  плодовому саду.  Это  был  добрый  сад,  гордость школы,  в
котором оставил следы своего труда не  один  выпуск учащихся.  Были  тут
плодовые деревья с  толстыми стволами и  крепкими сучьями,  полные сил и
здоровья, густо обсыпанные плодами; были и маленькие саженцы-первогодки,
трепетно вздрагивавшие на ветру.
   За  садом  раскинулся просторный участок,  аккуратно разграфленный на
грядки, делянки, клетки, - место увлекательных юннатских опытов.
   Но  мало ли на земле хороших садов и  огородов!  И,  пожалуй,  не это
изумило сейчас девушку,  а  то,  что ни сад,  ни опытный участок не были
ограждены ни  колючей проволокой,  ни частым тыном,  ни дощатым забором.
Вместо этого весь пришкольный участок был обнесен зеленой изгородью,  да
с  задней  стороны  тянулась глубокая канава,  которую ребята  именовали
"противокоровьим рвом".
   "А  ведь когда я  училась,  наш  школьный сад имел прочную ограду,  и
сторожа с берданкой,  и злую собаку.  Где же теперь все это?" - подумала
девушка.
   Но,  как ни вглядывалась девушка в  глубину сада,  она не заметила ни
поломанных сучьев,  ни ободранной коры, ни помятой травы. И опять, как у
мостика,  взгляд ее упал на дощатый щит,  прибитый к  шесту.  "Здесь все
выращено детьми!" - было крупно написано на щите.
   Так  вот  она,  чудесная сила,  что охраняет сад надежнее,  чем самые
прочные заборы и  неподкупные сторожа!  И  девушка вспомнила,  как Федор
Семенович любил мечтать о том времени,  когда все сады будут без оград и
заборов,  а  проселочные дороги  украсятся плодо^  выми  деревьями.  Так
неужели это время настало?
   Девушка вступила в  сад,  шумящий широкими кронами.  Его  можно  было
читать, переходя от дерева к дереву, как живую школьную летопись.
   Вот   эту   раскидистую,   крепко   вцепившуюся   корнями   в   землю
яблоньку-антоновку посадил Андрюша Новоселов.  А эти деревья,  помоложе,
вырастили Сережа Ручьев,  Миша Печерников,  Марин*а Балашова...  Хорошие
они были ребята, верные и отзывчивые друзья!
   А вот дело и ее рук - три вишневых деревца. Девушка посадила их в тот
год,  когда вступала в комсомол. Как они разрослись, окрепли, как широко
и  привольно раскинули свои ветви!  До  самого последнего класса девушке
так  и  не  удалось попробовать сладких вишен,  зато сейчас деревца были
густо унизаны ягодами.
   Шустрые,  вездесущие воробьи не  зевали и,  прыгая с  ветки на ветку,
беззастенчиво  клевали  спелую   вишню.   Девушка  спугнула  воробьев  и
потянулась за  ягодами,  И  то  ли  потому,  что  вишни  давно созрели и
подсохли на солнце, или потому, что это были ягоды с ее родного деревца,
- они показались ей необыкновенно вкусными.
   - Та-ак!  -  раздался вдруг негромкий голос.  -  Что это за лакомка в
саду объявилась?
   Девушка  обернулась.  По  садовой  дорожке,  осторожно  отводя  ветки
яблонь,  шла  учительница Клавдия Львовна,  невысокая,  полная женщина с
гладко зачесанными назад  седеющими волосами.  Девушка,  опустив мешок с
белкой на землю,  бросилась к  учительнице,  схватила ее за руки,  потом
обняла и крепко поцеловала.
   - Галя!..  Кораблева?  - Клавдия Львовна отступила назад, чтобы лучше
рассмотреть девушку.  -  Да нет... Какая там Галя! Галина Никитична. Вот
нежданно-негаданно!
   А девушка что-то быстро говорила, смеялась, совала в руки учительнице
букет увядших цветов, потом насылала ей в ладонь горсть спелых ягод:
   - Вы только попробуйте! Это с моего дерева...
   - Нашла? Узнала?
   - Как не узнать!..  Мне здесь все памятно.  Только вот...  -  девушка
покосилась в  сторону,  -  без изгороди как-то  странно.  Неужели вы  ее
нарочно сняли?
   - Да, вполне обдуманно. С согласия детей и родителей. Устроили как бы
открытый сад - заходи, любуйся, пробуй!
   - И неужели никто у вас яблоки не обрывает?
   - Как  тебе  сказать...  -  усмехнулась Клавдия  Львовна.  -  Бывает,
конечно,  что кто-нибудь из молодежи и созорует. Но школьники тут во все
глаза смотрят.  Чуть что  -  шум поднимут на  весь белый свет:  и  через
правление колхоза и  через стенгазету.  Так что,  если и  пропадет какая
толика яблок, - не жалко. Главное, люди честнее становятся, детский труд
начинают уважать...  Да  что  мы  все  про сад толкуем,  -  спохватилась
учительница.  -  Ты  о  себе,  Галенька,  расскажи!  Знаем мы с  Федором
Семеновичем,  что ты на фронте была,  потом институт заканчивала.  Ну, и
как?
   - Успешно,  Клавдия Львовна. Госэкзамены выдержала. Диплом на руках -
преподаватель биологии средней  школы.  Как  приворожил Федор  Семенович
меня тогда к жукам да травкам, так и пошла по этой дорожке.
   - Жалеешь? - Учительница пытливо посмотрела в глаза девушки.
   - Нет...  довольна!  -  Галина встряхнула головой.  - По душе мне это
дело.
   - Рада за тебя!.. И от души поздравляю! - Учительница пожала ей руку.
- Где работать думаешь?
   - Направили в наш район. Сдала документы, школу еще не получила. Пока
там суд да дело, я дома решила побывать... Да, Клавдия Львовна, мы белку
для живого уголка поймали! - Галина шагнула к мешку.
   - Какую белку? И кто это "мы"? - не поняла учительница.
   Галина передала учительнице мешок с белкой и рассказала про встречу с
ребятами.
   - Узнаю Галю Кораблеву!  -  засмеялась Клавдия Львовна.  -  Ни  одной
живой твари, бывало, не пропустит, все в школу тащит...
   - Помню,  помню...  Я  раз  Федору Семеновичу яички какой-то  бабочки
принесла, целую щепотку. Он ссыпал их в пустую чернильницу и забыл. А из
яичек потом гусеницы вывелись,  расползлись по  всей комнате.  Уж  мы их
собирали, собирали...
   - А помнишь, Галенька...
   И воспоминания, как полноводная река, закружили обеих, понесли...
   В саду послышались тяжелые шаги, и кто-то многозначительно кашлянул:
   - Мир доброй беседе!
   Галина оглянулась, вспыхнула и бросилась к отцу:
   - Здравствуй, отец!
   - Здравствуй,  дочка! - Никита Кузьмич Кораблев, обтерев рот ладонью,
степенно расцеловался с  Галиной.  потом  покачал головой:  -  Чудеса на
белом свете!  Чемодан твой дома давно,  а тебя нет и нет.  Уж не беда ли
какая приключилась,  думаю,  в дороге? А теперь смекаю, что за беда... -
Никита  Кузьмич покосился на  Клавдию Львовну:  -  Дочка  еще  с  дороги
передохнуть не успела, а вы ее уже в полон захватили!
   - Неповинна,  Никита Кузьмич,  прошу поверить!  - Учительница развела
руками.  -  Я  думала,  что Галина Никитична уже побывала дома и  пришла
проведать школу.
   - Вы с  Федором Семеновичем никогда не виноваты,  -  с  легким укором
сказал Никита Кузьмич.
   - Ничего,  отец,  ничего...  - перебила его Галина. - Я по дороге, на
минутку всего и забежала... сад посмотреть.
   И, кивнув учительнице, она потянула отца к дому.


   НА "ШКОЛЬНОЙ ГОРЕ"

   Дома Галину Кораблеву не  знали,  куда посадить,  чем угостить.  Мать
вдруг  вспомнила,  что  дочке недавно исполнилось двадцать пять  лет,  и
решила задним числом отметить день рождения.  Поставила тесто на пироги,
принялась прикидывать, кого из родных позвать в гости.
   - Обожди,  мать,  с гостями,  - остановил ее Никита Кузьмич. - Прежде
своей семьей посидим...  поговорим тишком да ладком. Давно ведь мы дочку
не видели...
   - Гости как-нибудь потом,  -  согласилась с отцом Галина.  - Мне ведь
скоро в район нужно - назначение в школу получать.
   Но Анна Денисовна все же не утерпела: на другой день напекла пирогов,
ватрушек и  созвала  самых  близких родственников -  своего  двоюродного
брата Тимофея Новоселова и  двух сестер мужа.  Чай  устроили в  саду,  в
беседке, обвитой хмелем.
   Никита Кузьмич,  обычно словоохотливый и  гостеприимный,  на этот раз
был  неразговорчив,  хмуро тянул с  блюдечка чай и  искоса поглядывал на
дочь.
   Зато гости интересовались всем:  как  Галина сдала экзамены,  куда ее
направляют на работу, долго ли она пробудет дома.
   - Значит,  судьбу свою твердо определила?  Учительница теперь?  Вроде
нашего Федора Семеновича?  - Новоселов внимательно оглядел племянницу: -
А вспять не пойдешь? Не отступишься?
   - Что  вы,  Тимофей Иванович!  -  вспыхнула Галина.  -  Да  теперь уж
поздно.
   - И  думать об  этом не смей!  Выбор твой верный.  Великое это дело -
ребятишек растить! Одно имя чего стоит: учитель!..
   - А ты вот походи с годок в учительской шкуре,  тогда скажешь,  какое
это дело, - перебил его Никита Кузьмич. - Стожильная работенка!..
   - Я не говорю,  что легкая работа!  Учитель,  он кто?  Садовник.  Сад
растит.  И  если ты любишь хорошие плоды,  так,  будь добр,  потрудись в
саду:  вскопай,  полей, подвяжи, сухую веточку обрежь... - Дед Новоселов
вновь посмотрел на Галю:  -  Ты, племянница, в нашу школу просись... под
крылышко к Федору Семеновичу. И знают тебя здесь все, и к дому близко...
   - Какая же  у  дочки учительская солидность может быть,  если ее  все
здесь с пеленок помнят?  -  недовольно сказал Никита Кузьмич.  - И как с
мальчишками дралась,  и  как  телят пасла...  Так и  останется Галкой да
Галинкой.  по  отчеству никто не  назовет.  Ты,  Тимофей,  дочку мне  не
сбивай, пусть подальше от дома устраивается - в районном центре, скажем,
а еще лучше в городе.
   - Устраиваться в городе и жить,  как Мария Антоновна,  -  усмехнулась
Галина,  вспомнив преподавательницу химии, которую отец ей всегда ставил
в пример.
   Мария Антоновна жила  тихо,  спокойно,  имела свой  домик на  околице
деревни,  огород,  небольшую  пасеку  и  все  свободное  время  отдавала
хозяйству.
   - А хотя бы и так,  -  подтвердил Никита Кузьмич. - Мария Антоновна -
человек достойный... живет в свое удовольствие...
   За  кустами  послышались приглушенные голоса.  Анна  Денисовна  вышла
из-за  стола и  вскоре подвела к  беседке Варю  и  Митю Епифанцева.  Они
поздоровались со всеми, кто сидел за столом.
   - Здравствуйте!  -  кивнула им Галина и,  к стыду своему, обнаружила,
что не помнит ни девочки, ни мальчика.
   - Это кузнеца Балашова дочка, парторга нашего, - подсказала мать. - А
это сынок Егора Епифанцева.
   - Мы к вам,  Галина Никитична!  - выступила вперед Варя. - Посмотрите
наше просо на участке... Может, что посоветуете.
   Галина с интересом посмотрела на школьников:
   - А почему вы ко мне обращаетесь? Ведь у вас есть свои учителя!
   Варя переглянулась с  Митей и  пояснила:  Федор Семенович в  отъезде,
посоветоваться ребятам не с кем.  А Галина Никитична - преподавательница
биологии и  недавно была на практике в  колхозной школе,  так сказала им
Клавдия Львовна.
   - Это верно,  была,  - призналась Галина. - Но, не видя вашего проса,
трудно что-нибудь сказать.
   - Так пойдемте,  Галина Никитична!  -  воскликнул Митя.  - Сейчас все
наши юннаты в сборе!
   - Это  как  так  "пойдемте"!  -  Никита  Кузьмич строго  посмотрел на
школьников.  - Видите: гости собрались, чай пьем, беседуем... Повежливее
надо быть, молодые люди!
   Митя покраснел:
   - Если не вовремя, мы подождем...
   - Нет,  нет...  Пожалуй,  я  посмотрю.  -  Галина вышла из-за стола и
кивнула отцу и матери: - Я скоро вернусь!..
   - Вот и правильно!  -  одобрительно ухмыльнулся дед Новоселов.  - Раз
ребятишки зовут -  иди!  От них не закроешься, не упрячешься... Если ты,
конечно, с живинкой учитель, а не душа чернильная...
   - Ох,  и  дипломат эта  Клавдия  Львовна!  -  покачал  головой Никита
Кузьмич. - Дочка, видишь ли, ребятам нужна, опыт проверить...
   - Да  уж  Хворостовы теперь из  школы ее не отпустят...  Не такие они
люди!  - Новоселов весело подморгнул и налил браги: - Чокнемся, Кузьмич!
За дочку, за новую учительницу!



   Пришкольный опытный участок находился за  школой,  на  южном  покатом
склоне холма.
   Здесь было что посмотреть!
   На  земле,  опутанные  шершавыми  плетями,  лежали  полосатые арбузы.
Желтели небольшие дыни,  выросшие на одном стебле с  могучими,  тяжелыми
тыквами.
   Далее  шли  делянки  с  пшеницей,  овсом,  рожью,  кормовыми травами,
овощами.  Некоторые делянки были уже убраны,  и  только по углам торчали
колышки с этикетками, поясняющими, что и кем здесь выращивалось.
   Шагая  рядом  с  Галиной Никитичной,  Митя  охотно  рассказывал ей  о
юннатах высоковской школы: они размножили новый сорт картофеля с большим
содержанием крахмала,  вырастили семена ранней капусты,  сочной, крупной
моркови и все это передали колхозу.
   - Ой,  Митя,  -  перебила его Варя,  -  чего ты расхвастался?  Галина
Никитична и без нас, наверное, все знает.
   - Кое-что помню... - улыбнулась учительница. - В свое время тоже была
юннаткой.
   - А знаете,  как колхозники зовут пришкольный участок?  - не унимался
Митя. - "Наша агрономическая лаборатория".
   Варя невесело усмехнулась:
   - Хороша лаборатория!.. А с просом засыпались, как миленькие...
   Девочка подвела Галину Никитичну к небольшой делянке с просом.  Около
нее толпилась почти вся "просяная бригада". Не было только Кости и Паши.
   Варя рассказала учительнице, как они проводили свой опыт.
   Галина  Никитична  несколько  раз  обошла  посевы,  потрогала метелки
проса.  Варя следовала за ней по пятам,  и лицо ее становилось все более
сумрачным.  Как она с пионерами ни старалась, как ни выпалывала сорняки,
но  все  же  запущенному  просу  помочь  не  удалось,  и  оно  выглядело
низкорослым и тщедушным.
   Совсем немного лет  живет  на  белом  свете Варя  Балашова,  жизнь ее
только разгорается,  как  утренняя заря перед долгим солнечным днем,  но
девочка хорошо  знает,  что  в  жизни,  может  быть,  нет  ничего дороже
твердого слова  и  завершенного дела.  И  вот  колхоз поручил им  первую
серьезную работу. Что же теперь они скажут людям?
   - Да-а,   просо  незавидное.  Похвалиться  нечем,  -  сказала  Галина
Никитична.  - Я вот когда со станции шла, колхозные посевы смотрела. Так
там просо и то лучше.
   - Прямо скажу:  ничего у нас не получилось, - с огорчением призналась
Варя.  -  Наобещали всем,  слово дали...  А  выходит,  на ветер мы слово
бросили... Болтуны, трепачи! - И она кинула сердитый взгляд на ребят.
   - Зачем  же  так?  -  остановила девочку Галина Никитична.  -  Просо-
культура  трудная.  Не  удался  опытнадо  его  второй  раз  поставить  и
третий!.. На то вы и юннаты.
   - Будем считать,  что опыт в  этом году не состоялся,  -  сказал Митя
Епифанцев. - А пока можно на сено просо скосить, не жалко.
   - А мы-то старались! - разочарованно протянула Катя Прахова. - Стоило
ли тогда огород городить?
   - Что-то я не замечал особого вашего старания... - сказал Митя.
   - Я же тебе объяснял,  -  проговорил Витя Кораблев: - Ручьев все дело
развалил. Пусть он и отвечает!
   - Спросишь с такого!  Он и носа на участок не кажет... - сказала Катя
и обернулась к Варе: - Ты передала Ручьеву, что мы его зовем?
   - А как же...  Он обещал быть.  Сама не знаю, почему он задержался, -
растерянно ответила Варя.
   - Ждите,  ждите!  -  усмехнулся Витя. - А я уверен, Ручьев не придет.
Знает, что его дело нечисто...
   Он не успел договорить, как сквозь зеленую изгородь продрался Костя и
неторопливо подошел к  делянке с просом.  В руке он держал черную кепку,
доставал из  нее  тугие,  толстые  стручки  гороха,  вышелушивал из  них
горошины и с аппетитом жевал их.
   - Года не  прошло,  а  Костя Ручьев уже здесь,  -  насмешливо сказала
Варя.  -  И  седьмого гонца посылать не надо...  Тебе что же,  с  нами и
делать нечего?
   - Воду в ступе толочь -  тоже,  говорят,  дело... - начал было Костя,
но,  заметив свою недавнюю попутчицу -  позавчера он узнал, что это дочь
Никиты Кузьмича Кораблева,  -  мальчик смешался, замолчал и, нагнувшись,
принялся натягивать кепку  с  горохом  на  колову.  Кепка  не  налезала,
стручки посыпались на землю.
   - Вот полюбуйтесь!  -  вспыхнула Варя. - Горохом забавляется... Ему и
горя мало!
   - А что прикажете, слезы лить? - буркнул Костя.
   - Нет,  как  ты  смел  подвести нас!  -  окончательно вышла  из  себя
девочка.  -  Загубил посевы на делянке, развалил просяную бригаду... Что
ты за товарищ такой!
   - Ты потише! - насупился Костя. - Еще неизвестно, кто из нас лучше...
Ты Ваню Воробьева помнишь?
   - Это из Соколовского колхоза?.. И что?
   - Он  уже медаль получил...  вот что!  За высокий урожай.  Понимает в
земле толк! Не то что наш брат, школьник...
   Вытянув шею,  Костя посмотрел за зеленую изгородь. У водопоя призывно
ржали  кони;  на  дороге,  попыхивая синим дымком,  катился трактор;  за
рекой, уходя к горизонту, раскинулись спеющие хлеба.
   - Нет,  хватит нам на пришкольном участке копаться!.. На простор надо
выходить, в поле! Настоящее дело делать.
   - А  ты  ведь  собирался  десятилетку  заканчивать?   -  с  искренним
изумлением спросила Варя. - А теперь что же - учение не по душе?
   - Не беспокойся!  Учение я не заброшу, - усмехнулся Костя. - Только я
хочу,  чтобы  оно  с  толком было.  Чтобы  мне  перед людьми краснеть не
приходилось...  Ты  вот объясни,  -  неожиданно обратился он к  Варе:  -
почему в  других бригадах один урожай,  а  у твоей сестры в полтора раза
выше?
   - Подумаешь,  экзаменатор явился!  - фыркнул Витя. Он уже давно хотел
вмешаться в  разговор и  все  выжидал удобного случая.  -  А  ты  сам-то
знаешь?..
   - Погоди,  Виктор, не сбивай его, - остановила Галина Никитична брата
и с любопытством поглядела на Ручьева.
   Смуглый,   чубатый,   озорно  блестя  темными  глазами,  он  с  такой
горячностью говорил об учении, что его нельзя было не слушать.
   - И я не знаю,  -  признался Костя.  -  Да и откуда нам знать!  -  Он
помолчал,  потом вслух подумал:  -  Вот если бы так сделать... И в школе
учиться,  и  в  колхозе работать.  Чтобы десятилетку закончить и в земле
толк понимать.
   Школьники  кругом  зашикали.  Катя  Прахова  покачала  головой.  Варя
дернула Костю за рукав:  ну что он такое говорит!  Хотя Ручьев известный
выдумщик и заводила, но надо же знать меру!
   Мальчик  отмахнулся  и   продолжал  стоять   на   своем:   хорошо  бы
распределить всех ребят по  бригадам,  и  пусть колхозники учат их,  как
хозяевать на земле.  Он бы, например, с охотой пошел на выучку в бригаду
Марины Балашовой.
   - Ты?  К  Балашовой?  -  удивился Витя.  -  Чего  захотел!  Тоже  мне
хлебороб, без году неделя!
   - Меня-то примут! - Костя насмешливо смерил Кораблева взглядом. - Это
вот ты за отцовскую спину всю жизнь прячешься, лошадь запрячь не умеешь,
боишься всего...
   - Я?.. Боюсь?.. - Витя сжал кулаки, шагнул к Косте.
   - Ну-ну,   -   покачала  головой  Галина  Никитична,   -   нельзя  ли
поспокойнее!..
   Митя и Варя быстро встали между мальчиками:
   - Как вам не стыдно!
   Кораблев опомнился, отошел в сторону.
   - А-все равно это брехня,  - презрительно сказал он. - Никуда Ручьева
не примут - руку на отсечение даю!
   Но  Костя был не  из тех,  которые оставляют за противником последнее
слово.
   - Ага,  одной  руки  не  пожалел!  -  взорвался  он.  -  А  я  голову
прозакладываю: примут! Все будьте свидетелями, попомните мое слово!
   - Ну,  расходились,  мужики горячие!  Хоть водой обливай!  -  махнула
рукой Катя Прахова.
   Костя нахлобучил на голову кепку и ринулся к зе леной изгороди.
   Варя бросилась было за  ним следом,  но  Кораблев удержал ее за руку.
Девочка огорченно посмотрела на ребят, потом на Галину Никитичну.
   - Хоть бы Федор Семенович скорее вернулся! - вырвалось у нее.
   - А что ему учитель!  -  отозвался Витя. - Раз Ручьев в штопор вошел,
его теперь ничем не остановишь.  Так до самой земли и будет лететь, пока
не шлепнется...
   - А  я думаю,  что Костя Ручьев кое в чем прав,  -  задумчиво сказала
Галина Никитична.


   "ПОЛНЫЙ ВПЕРЕД!"

   Костя Ручьев,  заложивший свою буйную голову и попавший, по выражению
Вити, "в штопор", и в самом деле чувствовал себя далеко не спокойно.
   Головы с него никто,  конечно,  не снимет,  если он даже и не сдержит
своего слова,  но уж Витя Кораблев тогда отведет душу, поторжествует. Ну
нет!  Пусть Варя и все ребята узнают, что слово его твердо, как кремень,
и  он  не  бросает его на ветер!  Только надо не ждать,  а  действовать,
действовать!
   Придя домой, Костя позвал братишку:
   - Колька, скличь мне ребят! Из-под земли вырой, но найди. И быстро!
   Колька хорошо знал.  о каких ребятах идет речь, и вскоре Паша Кивачев
и  Вася Новоселов,  миловидный голубоглазый подросток,  которого девочки
звали "Вася-Василек", уже поднимались на борт "катера".
   - Костя,  может,  мне на вахту стать,  подозорить?  -  предложил свои
услуги Колька. - Разговор же у вас секретный, ответственный...
   - Секрет на весь свет:  знает Колька,  да сова, да людей полсела... -
буркнул Костя. - А впрочем, подозорь, не мешает.
   Колька  занял  "вахту" на  завалинке,  поближе к  раскрытому окну,  и
усадил рядом  с  собой лохматого Урагана,  который сидел смирно и  тихо,
будто чувствовал важность момента.
   Костя  прошелся  по  избе,  оглядел  приятелей,  помедлил  и  наконец
спросил,  хотят ли они работать в бригаде у Марины Балашовой -  работать
не только ради трудодней,  но в первую очередь затем, чтобы перенять все
секреты бригадира, поучиться у нее выращивать высокие урожаи.
   - Во вторую бригаду я  хоть сейчас,  -  согласился Паша.  -  А ты уже
говорил с Мариной? Примет она нас?
   Костя ждал  этого вопроса.  Но  он  знал,  как  важны сейчас натиск и
твердость, и ответил почти без запинки:
   - Положитесь на меня.
   - Ну конечно,  примет!  - вмешался в разговор Вася Новоселов. - Ручей
попросит Сергея,  а  тот даст команду Марине:  зачислить нас,  и никаких
разговоров.
   Костя нахмурился и сказал,  что Сергея он просить не станет,  никаких
команд не будет, а они должны работой завоевать доверие Марины.
   - Только чур!  - предупредил он. - Вспять река не течет, смелый назад
не пятится. Работать придется здорово. Это вам не пришкольный участок...
Пока мы словом не связаны, крепко подумайте. Даю вам сроку до вечера!
   Паша и Вася ответили,  что работы они не боятся и думать до вечера им
не о чем.
   Неожиданно за стенкой затявкал Ураган,  и  в  окно просунулась голова
Кольки.
   - Прахов примчался... Пускать или как? - встревоженно осведомился он.
   Не успел Костя решить,  что делать с Праховым, как Алеша уже влетел в
избу.
   - Ага!  Уже собрались,  совещаетесь!  А меня и не позвали.  Ладно же,
ладно,  попомню я вам! - затараторил он и тут же потребовал, чтобы Костя
записал его в полеводческую бригаду Марины.
   Костя недоверчиво оглядел Алешу:
   - А в школу ты ходить будешь или нет?
   - Так я же вроде неспособный... - замялся Прахов.
   - Как - неспособный? - удивился Костя.
   - А помнишь, как в прошлом году было? - хихикнул Алеша. - Мать дома -
я за уроки.  Сижу,  пыхчу... Она спать ляжет, а я все сижу, сижу... А на
другой день -  бац! - приношу двойку из школы. Мать смотрела, смотрела и
разжалобилась. "Что ж, говорит, Алешенька, в тягость, вижу, тебе учение,
не по голове наука.  Как-нибудь добей этот год,  да и  заберу я  тебя из
школы".
   - Ну и нырок! - Костя неодобрительно покачал головой. - Только имей в
виду: кто учение забросит, того Марина в бригаде и видеть не пожелает.
   Алеша почесал в затылке.  Хотя он учился и не очень успешно,  но мать
никогда не говорила, что заберет его из школы. Все это он выдумал только
что, на ходу.
   - Ладно, - согласился Алеша. - Куда вы, туда и я.
   - А что ты,  скажи на милость, в бригаде будешь делать? - спросил его
Кивачев.
   - А  что хошь...  что по наряду достанется.  Я  ведь парень не такой:
меня любое дело боится.
   И  тут-то ребята не удержались и напомнили Алеше,  какой он падкий да
жадный до работы.  Напомнили,  как однажды в сенокос Прахов возил сено с
луга,  да и заснул на возу.  А какие-то шутники выпрягли лошадь, и Алеша
проспал на сене до вечера, пока перепуганная мать не разыскала пропавший
воз и возчика.
   А  разве  можно  забыть  случай с  жеребцом Гордым!  Летом  во  время
боронования Алеше показалось,  что лошадь ленится,  и  он решил проучить
ее.  Выломал длинную лозу и огрел Гордого по спине. Жеребец шарахнулся в
сторону и  побежал поперек делянки через все поле.  Борона подпрыгивала,
ударяла лошадь  по  задним  ногам.  Испуганный жеребец промчался овсами.
клеверищем, прочертив гребенкой бороны черный след...
   И многое могли бы еще вспомнить ребята,  но Алеша ударил себя кулаком
в грудь и слезно закричал:
   - Да это ж когда было...  давным-давно! Я тогда малосознательный был,
вертопрах!.. А теперь я вам на факте докажу.
   Косте стало даже немного жалко Алешу, и он подморгнул приятелям:
   - Может, принять... с испытательным стажем?
   - С испытательным можно, - согласился Вася Новоселов.
   - Вот увидите!  -  просиял Алеша.  - Как зверь, работать буду! - И он
вдруг ударил себя по лбу:  -  Да!.. Надо же союз заключить. Мы же теперь
как братья! И клятву принять.
   - Любишь  ты  клятвы  да  обещания!  Давай  уж  без  шума-звона...  -
остановил его Паша.
   Но Косте Алешина мысль понравилась:
   - Клятву не  клятву,  а  руку на дружбу давайте.  Чтоб шагать твердо!
Назад не отступать!
   И  мальчик решительно выбросил вперед руку  и  широко раскрыл смуглую
ладонь.  Первой легла на  нее рука Алеши,  потом -  Васи и  позже всех -
широкая,  короткопалая рука Паши Кивачева.  А  поверх Костя положил свою
левую  руку  и  крепко придавил ладони,  словно хотел  слить их  в  одну
большую, сильную руку.
   Колька,  перегнувшись через подоконник,  во  все глаза смотрел на это
необычайное рукопожатие.
   - Полный  вперед!  -  ни  с  того  ни  с  сего  выкрикнул он,  и  ему
показалось, что "катер", до сих пор мирно дремавший на причале у высоких
берез и лип,  вдруг снялся с якоря, развернулся и пошел в открытое море,
на встречу волнам и ветру.


   "ПРИДАНОЕ"

   В  сумерки из района вернулся Сергей.  В руке он держал вместительный
фанерный чемодан.
   Пока  Костя  собирал  брату  обед,  Колька  крутился около  чемодана,
стараясь глазом пробуравить фанерную стенку.
   Но Сергей не спешил открывать чемодан. Снял запыленные сапоги, умылся
и  уже  сел  было  за  стол  обедать,  как  вдруг заметил изнывающего от
нетерпения Кольку.
   - Да,  браты,  -  усмехнулся он,  - я вам приданое привез. Открывайте
чемодан!
   Колька не заставил себя просить,  поставил чемодан на скамейку - а он
был нелегкий!  -  и  принялся доставать из него "приданое".  И  чего тут
только  не  было!  В  первую  очередь была  извлечена стопка  тетрадей в
чистеньких голубоватых рубашках,  прошитых посередине тонкой  серебряной
проволочкой,   с   нежными   розоватыми  листиками-промокашками.   Потом
появились  желатинно-целлулоидные  просвечивающие  линейки,   угольники,
транспортиры,    набор   перьев   разных   номеров,    ластики,    белые
чернильницы-непроливайки,  две коробки карандашей. Карандаши были разных
расцветок,  круглые и граненые,  тонкие и толстые и так красиво и изящно
отлакированы, что их жалко было очинять.
   Колька бережно разложил "приданое" на лавке.  Не велико, казалось бы,
богатство -  все  эти перышки,  линейки,  карандаши,  но  что может быть
дороже этого для  сердца школьника,  когда новый учебный год  уже не  за
горами!
   - Это все нам...  на двоих? - не сводя с лавки глаз, спросил Колька у
Сергея.
   - Понятно,  вам.  Так сказать, полный боевой комплект. Вы уж поделите
по-братски. Не поссоритесь, надеюсь?
   - Нет... Мы по совести.
   Колька  вновь  запустил  руку  в  чемодан,   который,  казалось,  был
неисчерпаемым.  Как рыбак, нащупавший руками в воде под корягой крупного
голавля,  он вдруг замер, затаив дыхание, и вытянул из чемодана школьный
ранец.  И  что  это был за  ранец!  Обитый черной узорчатой и,  конечно,
непромокаемой кожей (что это был только дерматин,  Колька ни в  жизнь бы
никому не  поверил!),  с  желтыми скрипучими ремнями,  двумя застежками,
светлым замочком и ключиком!..
   Нет, Колька никогда еще не имел такого ранца!
   Забыв обо  всем на  свете,  он  набил ранец тетрадями и  карандашами,
надел его на плечи и несколько раз промаршировал по избе. Легко, удобно,
и  главное-теперь ни  дождь,  ни  снег не смогут пробраться к  Колькиным
тетрадкам и книжкам.
   - Как, Микола, угодил я тебе? - спросил Сергей.
   Колька  прекратил  маршировку  и   покраснел.   Надо  же  быть  таким
неблагодарным!..
   Не снимая с  плеч ранца,  он кинулся к брату и принялся карабкаться к
нему на спину. Он тискал его, душил за шею, терся щекой о плечо.
   - Ну-ну,  -  со  смехом отбивался Сергей,  -  это уже не по правилам!
Сзади нападаешь.
   Он  оторвал Кольку  от  себя,  поворошил ему  волосы  и  подтолкнул к
чемодану:
   - Пошарь-ка еще! Там и для Кости кое-что найдется.
   Колька достал из чемодана черный плоский продолговатый ящичек.
   - Костя, тебе готовальня! - торжествуя, закричал он.
   Костя поблагодарил Сергея,  бережно взял у Кольки готовальню,  открыл
ее.  В  уютных черно-бархатных гнездышках покоились циркуль,  рейсфедер,
полный набор новеньких чертежных принадлежностей.
   Косте вдруг захотелось достать лист бумаги и начать вычерчивать тушью
орнаменты и геометрические фигуры,  такие затейливые и сложные,  с таким
тонким  и  причудливым переплетением линий,  чтобы  Колька  с  уважением
посматривал на его работу и без спора уступил ему целиком весь стол.
   - А готоваленка что надо...  с полным набором!  Получше, чем у Витьки
Кораблева, - сказал Колька и вновь подошел к чемодану.
   Теперь он  извлек из него несколько книг и  разложил их на две кучки:
"Сказки" Пушкина  и  "Басни" Крылова -  это,  конечно,  ему,  а  толстый
однотомник Некрасова - брату.
   Книги  заинтересовали Костю  больше,  чем  тетради  и  карандаши.  Он
заглянул  в   чемодан  и   вытащил  оттуда  десятка  полтора  брошюр  по
агротехнике:
   - А это кому?
   - Марина просила купить, - ответил Сергей и вдруг заметил, что Колька
вытянул  из  чемодана голубую шелковую косынку,  накинул ее  на  голову,
завязал под горлом узелком и, заглянув в зеркало, рассмеялся.
   - Это не нам,  Костя...  Это какой-нибудь... - Он подморгнул Сергею и
запел: - А я знаю кому, знаю!..
   Сергей  смутился,  отобрал  у  Кольки  косынку  и  спрятал  обратно в
чемодан. Туда же сунул и брошюры по агротехнике.
   - Вы  свое,  браты,  получили...  Остальное вас  не  касается.  -  Он
торопливо задвинул чемодан под лавку и сел обедать.
   Костя кинул на Кольку сердитый взгляд и укоризненно покачал головой.
   Братишка затаился,  как мышонок,  и  бесшумно принялся убирать в шкаф
свое "приданое".
   Сергей ел щи и,  по привычке, косил глазом в раскрытый блокнот. Время
от времени он что-то отчеркивал в нем карандашом.
   Костя наблюдал за  старшим братом.  Вот  и  всегда так:  когда Сергей
возвращается из  района после какогонибудь совещания,  он  полон планов,
его мучает нетерпение.
   - Правление собирать будешь? - понимающе спросил Костя.
   - Нет,  правление у нас завтра.  Но поговорить с людьми нужно.  Ты бы
оповестил, Костя. - И Сергей назвал колхозников, с которыми ему хотелось
посоветоваться.
   Костя выскочил на улицу и быстро обежал дома колхозников.
   Вскоре в избе Ручьевых собрались бригадиры: пожилой, степенный Максим
Ветлугин  и  черный,   как  цы-ган,  Антон  Птицын.  Потом  во  главе  с
Новоселовым пришли несколько стариков - "государственные советники", как
называли их в колхозе.
   Неторопливо переступил порог  парторг  колхоза кузнец  Яков  Ефимович
Балашов.  Высокий,  сутулый,  с густыми, картинными усами, он был одет в
синюю замасленную спецовку.  Из нагрудного кармана ее торчали карандаш и
складной метр.
   В колхозе,  после учителя Федора Семеновича Хворостова,  Яков Балашов
для  ребят был,  пожалуй,  самым интересным человеком.  Для  него всегда
находилось много неотложных дел:  то  он  налаживал молотилку,  то чинил
автомашину, то сутками пропадал на электростанции.
   "Наш  рабочий класс!"  -  уважительно говорили про  Якова Ефимовича в
колхозе.  Подростки  табуном  ходили  за  дядюшкой  Яковом,  у  которого
"хватало про всякого", и часами торчали в кузнице. Хоть она и называлась
по-старому  кузницей,   но   скорее  напоминала  добротную  механическую
мастерскую:  имелись в  ней и  станки,  и  сварочный аппарат,  и  многое
другое,  что старому деревенскому кузнецу и  во  сне не снилось.  Ребята
собирали  для  Якова  Ефимовича  металлический  лом,   учились  у   него
слесарному и  токарному делу,  пайке  и  клепке и  с  гордостью называли
кузницу "цехом"...
   Позже всех пришла Марина Балашова с подругами.
   После рабочего дня девушки уже успели приодеться,  щеголяли беретами,
шелковыми  косынками,   расшитыми  блузками.   Марина   закутала  голову
цветистым ковровым полушалком.  Полушалок был ей очень к лицу, и Костя в
шутку прозвал его "крылом жар-птицы".
   Костя встретил девушек у порога и лихо козырнул:
   - Мотопехоте привет!
   Кличка эта  давно,  еще с  военных лет,  утвердилась за  высоковскими
комсомолками, и девчата на нее не обижались.
   - Вот так кавалер!  - улыбнулась Марина. - Звать - позвал, а местечка
посидеть не приготовил.
   Спохватившись, Костя ринулся в сени, загремел старыми ведрами, тазами
и через минуту втащил в комнату длинную скамейку.
   Сам он забрался на печку, где уже расположился Колька.
   Костя любил,  когда у них в избе собирались колхозники. Подперев щеки
руками, лежишь на печи и слушаешь разговоры взрослых о пахоте и сенокосе
о  конях  и  машинах,   о  семенах  и  удобрениях.  А  на  другой  день,
встретившись на  улице с  мальчишками,  тебе уже не  надо вместе с  ними
гадать,  куда это поехала колхозная трехтонка,  зачем на околице деревни
копают ямы и сваливают кирпич: все ты знаешь, все можешь объяснить.
   Сергей  зажег  лампу  под  широким  жестяным  абажуром и  рассказал о
сегодняшнем совещании в  районе;  их  колхоз  получил  задание  -  втрое
расширить посевы проса и в два раза увеличить его урожайность.
   - А  ведь был слушок,  что совсем просо из посевного плана снимут,  -
осторожно заметил бригадир Ветлугин.
   - Разговорчики о том, что просо - бросовая, невыгодная культура, надо
будет оставить,  -  сказал Сергей.  -  Придется нам просом по-серьезному
заняться.
   И,  посмотрев на Марину,  он спросил,  как она отнесется к тому,  что
большую часть посевов проса правление закрепит за ее бригадой.
   - А  ты  почему про главное не сказал?  -  в  свою очередь,  спросила
Марина.  - Как все-таки урожайность проса мы будем поднимать? Говорилось
об этом на совещании?
   - Был  разговор,  -  ответил Сергей.  -  Надо,  конечно,  все правила
агротехники выполнять, за посевами ухаживать лучше...
   - Уж я ли не ухаживала!.. - вырвалось у Марины.
   Развязав полушалок и  обмахиваясь,  она поднялась со  скамейки.  -  А
только  на  старую  агротехнику особо  надеяться нельзя.  Толку  от  нее
немного...
   - У  нас,  кажется,  школьники какой-то  опыт  с  просом проводят?  -
вспомнил Яков Ефимович.
   - Да-да!  -  Сергей приподнял абажур над лампой и осветил лежащего на
печи  Костю:  -  Ну-ка,  спустись,  доложи!  Какие у  вас  там  успехи в
"просяной бригаде?"
   Костя вздрогнул и полез вниз,  но потом,  сообразив,  что откровенный
рассказ о неудавшемся опыте ничего,  кроме стыда, ему не принесет, вновь
забрался на печь.
   - Пусть Варька Балашова докладывает... - буркнул он.
   - Не вышло ничего у школьников, я знаю, - сказала Марина. - Вот тут и
гадай, как к этому просу подступиться! Я сколько книг перечитала - и там
никакого ответа.  Выходит,  что сей просо,  трудись,  старайся, а урожая
выше тридцати пудов с  гектара не жди.  Да что оно,  заколдованное,  это
просо? Человек с ним и поделать ничего не может?
   - Погоди,  не  горячись!  -  остановил ее  Яков Ефимович,  поглаживая
густые усы. - Мы понимаем... Задание не из легких. Было бы дело попроще,
второй бригаде не поручали бы.  Значит,  думать надо,  искать... Так,как
же,  дочка?  Берешься?  Ты  ведь не  одна.  У  тебя комсомольцев полно в
бригаде. Поддержат!
   Марина переглянулась с подругами и, вздохнув, села на скамейку:
   - Раз надо - будем стараться!
   Сергей посоветовал Марине списаться с Андреем Новоселовым.
   - Ребятишки уже писали ему,  - сказал дед Новоселов. - Молчит Андрей.
Значит,  нечего еще ему посоветовать нам. Не добрались, видно, ученые до
проса, других забот хватает.
   Но Сергей все же настоял, чтобы Марина дала телеграмму учителю Федору
Семеновичу: пусть он повидает Андрея, поговорит с ним.
   Посидев еще немного,  колхозники начали расходиться.  Сергей вышел их
проводить.
   Костя и Колька слезли с печки.
   - Ты  посмотри,   какую  я  картинку  новыми  карандашами  нарисовал.
Называется:  "Костя докладывает".  Хочешь,  на память подарю?  -  Колька
сунул брату в руки тетрадочный лист бумаги и отбежал к двери.
   На листе был нарисован забившийся в угол печки чубатый мальчишка.
   Костя вспыхнул и порвал рисунок на мелкие клочья.
   - Ладно... Попадешься и ты мне на карандаш! - погрозил он брату.


   КОСТИН УРОЖАЙ

   Утром к  Ручьевым заглянул Митя Епифанцев.  Колька обрадовался ему  и
достал с полки спичечную коробочку:
   - Видал, какого я жука нашел! Рогатый, с усами... У тебя есть такой?
   Но  Мите было не  до  жука.  Он  отвел Костю в  сторону и  недовольно
шепнул:
   - Слушай, Ручей, надо же совесть иметь!
   - В чем дело?
   - Вырастил опытно-показательные сорняки вместо  проса,  а  убирать их
кто за тебя будет? Чужой дядя? Похорошему прошу: вырви ты их, пока Федор
Семенович не вернулся.  Не позорь наших юннатов! И землю надо перекопать
на делянке...
   Костя поднял голову.  Что греха таить, делянка с просом теперь совсем
его не интересовала.  Мальчик хотел было сухо ответить, что больше он не
юннат и  на  пришкольный участок ему ходить незачем,  но воспоминание об
учителе заставило его сдержаться.
   - Ладно, уберу... - неохотно согласился он. - Не плачь только!.. -
   В  этот же день Марина Балашова встретилась в  правлении с участковым
агрономом и долго беседовала с ним по поводу проса. Они наметили участок
поля,  обдумали. каким сортом семян лучше всего его засеять, но главного
так и не решили: как же поднять урожайность проса?
   Расставшись  с  агрономом,   Марина  вышла  из  правления  колхоза  и
задумалась: с чего же все-таки начинать?
   Вот так же,  совсем молоденькой девушкой,  после окончания семилетки,
она пришла работать в  колхоз.  Про себя Марина тогда решила,  что навек
распрощалась со школой. Но вышло наоборот. Работа в поле порождала много
недоуменных вопросов. Пришлось частенько обращаться к Федору Семеновичу.
Учитель  подбирал девушке  книги,  брошюры,  находил  в  журналах нужные
статьи по агротехнике, помогал советами.
   И Марина поняла,  что школа не кончилась, что тропинка к дому на горе
забудется не скоро.
   И  сейчас ноги  невольно вели  Марину к  "школьной горе".  Ведь Федор
Семенович не только учитель и  директор школы,  он еще и агитатор и член
правления артели, и двери его квартиры всегда открыты для колхозников.
   Может быть,  учитель подскажет,  что делать,  с  чего начать работу с
этим просом?
   По  старой  привычке,  Марина  зашла  на  пришкольный участок.  Около
зеленой  изгороди она  заметила плодовый питомник.  Девушка  присела  на
корточки,  осторожно потрогала тоненькие красноватые саженцы и  невольно
вспомнила  свои  ученические годы,  когда  Федор  Семенович  только  что
организовал юннатский коллектив и увлек ребят мечтой вырастить при школе
плодовый  сад.   Но   привезенные  из   других  областей  саженцы  плохо
приживались на высоковской земле, гибли от морозов. Тогда юннаты, собрав
семечки яблок и  груш,  заложили на  пришкольном участке свой  небольшой
питомник.   Выращенные  из   семечек  саженцы  оказались  выносливыми  и
сильными. С них и начался школьный сад - первый сад в округе.
   С   каким  волнением  ждали  школьники  урожая!   Наконец  сад  начал
плодоносить.  Урожай был невелик -  всего несколько сотен яблок и  груш.
Небольшую часть их школьники съели тут же в  саду,  остальные плоды были
розданы на  пробу колхозникам -  пусть все убедятся,  что и  на  скупой,
неласковой высоковской земле могут расти свои сады!
   С  тех  пор  плодовый питомник при  школе расширялся из  года в  год.
Каждый  ученик,  добросовестно  потрудившийся  на  участке,  имел  право
выкопать в питомнике несколько саженцев и посадить их у себя на усадьбе.
Не  было  отказа  в  посадочном материале ни  колхозникам,  ни  соседним
школам,  ни  работникам МТС.  Когда высоковский колхоз начал закладывать
свой  сад,  юннаты  подарили  ему  несколько сот  саженцев,  помогли  их
посадить и долгое время являлись как бы негласными шефами молодого сада:
окапывали плодовые деревья, обрезали их корни, проводили прививку.
   "Человек многое может",  - говорил Федор Семенович юннатам, а ребятам
льстило, что их маленькие руки так по-хозяйски обращались с землей.
   Часто по  вечерам,  после дневной работы на школьном участке,  юннаты
пускались путешествовать по звездным дорогам. Сладко пахло землей, белым
широким трактом лежал Млечный Путь,  кричали во ржи коростели... Учитель
говорил  им  о  коростелях и  о  звездах,  о  колхозной  земле  и  Иване
Владимировиче Мичурине.  Говорил о том,  что земля как книга:  ее только
надо уметь раскрывать на нужной странице,  и  землю надо учить.  как вот
их, ребятишек, учат учителя в школе.
   И  Марина мечтала:  хорошо бы  съездить в  город Мичуринск,  показать
ученикам Ивана  Владимировича выращенные высоковскими школьниками яблоки
и овощи!  Хорошо,  если бы вся земля стала такой же красивой, полезной и
щедрой, как вот их пришкольный сад и огород!
   "Интересно было тогда у нас в школе!  -  подумала Марина. - И жили мы
все дружно, весело. Наверное, я с тех пор и к земле привязалась..."
   Пройдя через плодовый питомник,  она вышла к  дальнему углу участка и
здесь около канавы увидела запущенную делянку и  на  ней Костю и  Кольку
Ручьевых.  Братья с  сердитыми лицами вырывали из  земли  толстые стебли
сорняков.
   - Это и есть опытная делянка?  -  усмехаясь,  спросила Марина. - Сеял
просо, а вырос лес дремучий.
   Костя вскинул голову и  нахмурился.  Вот уж  некстати появилась здесь
Марина!
   - Это все он... погоревший юннат постарался! - подал голос Колька.
   - Почему же погоревший? - спросила Марина.
   - Вытряхнут его скоро... за особые заслуги.
   Костя недовольно покосился на брата:
   - Не  твоего ума дело!  Накинь лучше платок на  роток...  -  И  вдруг
вспылил:  -  Я  как учил?  Сорняки с  корнем вырывать надо...  А ты одни
верхушки сощипываешь!
   - А зачем такие вырастил?
   Марина покачала головой:
   - Ох, братцы, братцы! Все задираете друг дружку!
   Она  нагнулась и  вырвала из  земли  несколько сорняков.  Потом вдруг
подалась вперед и  присела на  корточки:  среди густых сорняков,  как бы
потеснив их в стороны, рос высокий, раскидистый стебель проса.
   - Костя, что это?
   Не  успел  мальчик ответить,  как  Марина  заметила поодаль еще  один
стебель,  потом еще и еще... Она быстро вырвала все их из земли, собрала
в снопик. Сноп получился тяжелый, высокий - Марине почти до пояса.
   - Чудо-то какое!  -  Девушка посмотрела на Костю:  -  Ты что, поливал
посевы?
   - От меня капли им не перепало.
   - Может, подкармливал чем?
   - И не думал.
   - С чего же они разрослись так? И вширь и в высоту... Их даже сорняки
не заглушили!
   - Кто их ведает... - неопределенно протянул Костя.
   - Нет, нет, ты расскажи: что же ты все-таки делал с просом?
   - Да почти ничего... Только одну прополку провел...
   - Хороша прополочка!  -  фыркнул Колька.  - Больше половины стеблей с
корнем вырвал...
   - Ну  и  вырвал!  -  вспыхнул Костя.  -  А  если им простору не было,
задыхались растения...
   - Как...  как ты говоришь?  -  встрепенулась Марина.  -  "Простору не
было, задыхались"? Почему тебе это - в голову пришло?
   - А мне опытник Свешников из денисовского колхоза сказал:  "Сей редко
- попадешь метко". Вот я и попробовал просо прополоть...
   - Ну, а дальше, дальше что стало с твоим просом?
   - Что ж дальше... - насупился Костя. - Не полупилось у меня ничего...
Да и с ребятами я разругался...
   - Так, значит, и забросил свой опыт?
   - Отболело у меня это дело...
   - Ах ты, Ручей бурливый! Держать тебя некому.
   Марина  с  сожалением покачала головой  и  еще  раз  обошла  делянку,
выискивая среди  сорняков  стебли  проса.  Но  ничего  больше  найти  не
удалось.
   - Да-а...  небогато уродилось.  С  целой делянки -  один снопик...  -
задумчиво сказала Марина,  а потом неожиданно попросила: - Ты мне можешь
уступить свой урожай?
   Костя недоверчиво поднял голову.  Что это?  Подвох,  шутка?  А  вдруг
прюсяной снопик попадет на  юннатскую выставку и  там напишут что-нибудь
вроде: "Урожай бывшего юнната Ручьева - один сноп с делянки"?..
   Но Марина смотрела на мальчика серьезно, почти строго.
   - Какой это урожай!  Курам на смех!  -  пробормотал Костя.  - Возьми,
коль не шутишь.
   - Спасибо!  -  кивнула Марина и, как ребенка прижимая просяной сноп к
груди, пошла к школе.
   Двухэтажное  вместительное здание  школы  было  срублено  из  крепких
сосновых бревен,  которые  лоснились на  солнце,  как  огромные восковые
свечи.   Кое-где   на   них   проступала  смола,   похожая  на   кусочки
засахарившегося меда.
   Сбоку к школе примыкал небольшой флигелек,  где жил Федор Семенович с
женой.
   Ученики  не  случайно звали  директорскую квартиру "КП"  -  командным
пунктом.  Она  была  отделена  от  школы  бревенчатой  стеной,  и  Федор
Семенович всегда легко улавливал,  что происходит в классах и коридорах.
Доносилось ровное,  слаженное,  словно из улья,  гудение-и он знал,  что
урок  ведет  Клавдия  Львовна.  Воцарилось мертвое  молчание  в  седьмом
классе-и  дич ректор невольно улыбался:  "Покорил Илья Васильевич своими
рассказами.  Теперь звонка не  будь хоть до  вече" ра -  ребятишки и  не
вспомнят".  Трещала и содрогалась в перемену лестница, ведущая на второй
этаж:  "Опять пуническая война!" -  догадывался Федор Семенович и спешил
унять расшалившихся шестиклассников.
   Марина постучала в  дверь флигелька и  вошла в  учительскую квартиру.
Причудливая это была квартира:  всюду -  на столе,  на подоконниках,  на
стульях -  лежали стопки тетрадей,  книги,  альбомы,  коллекции жуков  и
бабочек;  на стенах висели пучки сухих трав,  снопики ржи и  пшеницы;  в
углу шуршал листом бумаги колючий ежик,  а в клетке, нахохлившись, сидел
седой лунь.  Совсем недавно школьные птицеловы захватили луня  в  темной
риге,  и  сейчас Клавдия Львовна вместе с Галиной Никитичной осматривали
подбитое крыло птицы.
   Марина  поставила в  угол  снопик  проса  и  долго  шаркала ногами  о
половичок у двери, хотя на улице было сухо и туфли ее были чистые. Потом
поздоровалась с учительницами и спросила:
   - А  Федор Семенович все еще не  приехал?  Ой,  как же  он  мне нужен
сейчас!
   - Теперь уж  скоро будет.  Телеграмму прислал.  Посмотри!  -  Клавдия
Львовна кивнула на стол. Марина взяла телеграмму и вслух прочитала:
   - "Все  хорошо.  Дома буду седьмого.  Хворостов"...  А  про  здоровье
ничего не сообщает. Как у него с рукой-то?
   - Будем надеяться, что все благополучно, - со вздохом сказала Клавдия
Львовна.
   - "Буду седьмого",  -  повторила Марина,  вертя в руках телеграмму. -
Завтра,  значит.  А  к  какому часу подводу высылать?  К  какому поезду?
Задача!  А может, он, Федор Семенович, пешком пойдет со станции? Он ведь
любит неожиданно нагрянуть.
   - Любит,  да не сможет... Не откуда-нибудь едет, а из Москвы. Значит,
не  с  пустыми руками...  Поди,  полнымполна его  коробушка!  -  Клавдия
Львовна с  усмешкой покосилась на Марину.  -  Только одна ты сколько ему
поручений перед отъездом надавала, да Сергей Ручьев, да дед Новоселов...
   - Это верно,  - сконфуженно призналась Марина. - Главное, чтобы Федор
Семенович Андрея Новоселова в  Москве повидал!  Может,  тот какой-нибудь
совет пришлет, как нам просо выращивать.
   - А  что это ты за снопик принесла?  -  поглядывая в  угол,  спросила
Галина Никитична.
   Марина рассказала о своей находке.
   Галина Никитична взяла снопик в руки.
   - Удивительное просо! - сказала она. - Никогда такого не встречала.
   - И я первый раз вижу!  -  подтвердила Марина.  - И в чем тут секрет?
Почему оно так разрослось?
   Девушки задумались.
   - Обязательно в  Денисовку съезжу,  обо  всем Свешникова выспрошу,  -
вдруг заявила Марина. - Поедем вместе! Ведь тебе это тоже интересно.
   - Пожалуй, - согласилась Галина Никитична. - Время у меня еще есть.
   Сказав Клавдии Львовне, что подводу за Федором Семеновичем она вышлет
завтра,  к утреннему поезду,  Марина направилась домой. Галина Никитична
пошла с  ней вместе.  Старым школьным подругам было о чем поговорить,  о
чем вспомнить...


   ЗА УЧИТЕЛЕМ!

   Узнав от Марины о  возвращении Федора Семеновича,  Варя,  Митя и Катя
Прахова на  другой день рано утром прибежали к  конюшне.  Дед  Новоселов
начищал щеткой тугой, лоснящийся круп лошади.
   - Тимофей Иваныч,  -  медовым голосом заговорил Митя,  -  а можно нам
Федора Семеновича встретить?
   - Вам?..  -  Старик  остро  стрельнул своими колючими глазками.  -  Я
учителя вихрем домчу.  А  вы  что за  конюхи со стажем?  Нет-нет,  и  не
проситесь!.. Встречать Федора Семеновича мне положено... по закону.
   - Нет такого закона, - возразил Митя.
   - Да что вы,  дедушка,  как маленький!  -  обиделась Варя.  - Мы же у
Федора Семеновича учимся, а не вы... нам и встречать.
   - Это как -  не учусь?  - обиделся дед Новоселов. - Скажи на милость!
Да вы как понимаете:  учитель -  он только для вас,  молодых, зеленых? А
нам,  пожилым да старым,  так просто -  жилец на селе?  Ну нет,  козыри,
Федор Семенович для всех учитель...
   Но  школьники стояли на своем,  грозили,  что пожалуется председателю
колхоза, и старику пришлось уступить:
   - Так и быть, цепляйтесь!
   Неожиданно за  углом  конюшни  Варя  заметила  Коль-ку  и  Петьку.  С
узелками в руках,  в новых рубахах, "гвозди" держали под своим неусыпным
наблюдением деда Новоселова. Варя незаметно зашла ребятам с тыла.
   - Все ясно, - вполголоса сказала она. - Едете на станцию. Встречать.
   - Так,  Варя...  -  взмолился Колька.  -  Вы от старших классов. А от
младших кто?  От пионеров? Вот мы с Петькой и собрались... У нас и орехи
есть...
   - Тихо!  -  шепнула Варя.  -  Вы деда Новоселова знаете: увидит вас -
никого не возьмет. Сейчас же провалитесь сквозь землю! Слышите?
   - А орехи? - спросил Колька.
   - Давайте! Я передам.
   Сокрушенно вздохнув,  "гвозди" исчезли,  словно и  впрямь провалились
сквозь землю.
   Вскоре  дед  Новоселов обрядил  Гордого  в  новую  шлею  со  светлыми
металлическими бляхами,  запряг  его  в  просторную рессорную пролетку и
взгромоздился на сиденье. Варя, Катя и Митя чинно уселись сзади.
   - Гей-гей!  -  Старик  молодцевато натянул  вожжи,  чмокнул языком  и
пустил коня размашистой рысью.
   - За  учителем поехали!  За  учителем!  -  истошно  завопил от  пруда
какой-то босоногий мальчишка.
   В  ту  же  минуту стайка ребят  кинулась к  дороге и  долго бежала за
пролеткой, что-то крича и размахивая руками.
   Выехав за  деревню,  Новоселов пустил жеребца по укатанной,  упругой,
как резина, дороге, что вилась рядом с шоссе.
   Побежали навстречу зеленокудрые дуплистые липы,  вытянувшиеся за лето
подростки-тополя,  вечно  чем-то  встревоженные осины.  Степенно покачал
кудлатой кроной старый,  могучий дуб, словно хотел сказать: "Торопитесь,
торопитесь! Я ведь знаю, за кем вы едете".
   Солнце легко взбиралось вверх,  ночная хмарь уползла за горизонт, над
рекой курился белый туман.
   "Правильный денек,  прямо-таки на  заказ!  Как  раз  для встречи",  -
подумал старик.
   ...Не доехав до станции километров трех,  школьники вдруг заметили на
шоссе грузовую трехтонку.  Заглохший мотор был  открыт,  и  около него с
озабоченным видом суетились невесть откуда появившиеся Колька и  Петька.
Они  то  приседали и  заглядывали под  машину,  то  доставали из  кабины
гаечный ключ или отвертку и  передавали кому-то  лежащему на земле,  под
мотором.
   Вскоре из-под машины вылез измазанный вихрастый шофер, а вслед за ним
с  ключом  в  руках  поднялся высокий,  худощавый человек с  засученными
рукавами.  Как  по  команде,  девочки  и  Митя  поднялись на  пролетке и
переглянулись: это был их учитель!
   - Я  в моторе не много смыслю,  но ты,  братец мой,  совсем двоечник.
Удивляюсь, как тебя к машине допустили, - обратился учитель к шоферу.
   - Я  же,  Федор Семенович,  на старой машине работал...  А  это новая
марка... еще не освоил.
   - Так вот,  Миша, слушай: приедешь домой и скажи председателю - пусть
тебя еще на курсах поучат.
   - Скажу,  Федор  Семенович,  -  покорно согласился шофер  и  принялся
заводить мотор.
   Варя выпрыгнула из  пролетки,  бросилась к  учителю.  Следом побежали
Катя и Митя.
   - Ребята мои! - удивился Федор Семенович. - Откуда?
   - Мы встречать вас едем!  -  Катя смотрела то на лицо учителя,  то на
его руки и не замечала, что платок сполз ей на шею и солнце палило белые
щеки.
   А Варя,  позабыв все слова, какие нужно было произнести при встрече с
учителем,  вдруг засмеялась и схватила Федора Семеновича за правую руку,
в которой тот держал гаечный ключ:
   - Вы мотор этой рукой исправили?  Вот этой...  правой?  И  она теперь
совсем здоровая? И не больно ни чуточки?
   - Этой,  Варенька,  этой!  -  Учитель  передал ключ  шоферу  и  пожал
маленькую руку девочки. - Что ж я делаю? Она у меня грязная, в масле...
   - Это ничего. Вы сильнее жмите... сильнее! - требовала девочка.
   - Федор  Семенович,  а  вы  теперь и  землю копать можете и  яблоньки
прививать? - спросил Митя и тоже потянулся к руке учителя.
   - Все, Митя, могу! Все! - улыбнулся Федор Семенович.
   Подошел дед Новоселов.
   - Дозвольте и  мне  проверить.  -  Старик взял  руку учителя в  свою,
осмотрел  ее  внимательно,  потом  крепко  пожал  и  погрозил школьникам
пальцем:  - Ну, козыри, смотрите теперь... приберет вас учитель к рукам!
- Потом заметил расплывшегося в улыбке шофера: - Ты что же, редькин сын,
наперехват работаешь? Мы тут учителя встречать едем, а ты нам всю обедню
испортил? Всегда вы, почаевские, так...
   - Вы  Мишу не  журите,  он  и  так немножко оплошал,  -  вступился за
молодого шофера учитель.
   Колька потянул Варю за руку и не без торжества шепнул:
   - А мы раньше вас учителя встретили!
   - Каким ветром вас занесло сюда? - спросила девочка.
   - Не ветром, а попутной машиной. А на станции учителя встретили - ой,
и обрадовался он нам!..
   Тем  временем Федор  Семенович помыл в  лужице руки,  отвернул рукава
рубашки,  надел  пиджак и  белую  полотняную фуражку,  которые лежали на
траве,  и  после  небольшого спора  с  Новоселовым усадил ребят вместе с
собой в кузов машины.
   - Ребятишки пусть на машине едут,  а вы ко мне пожалуйте, в пролетку,
- не унимался старик. - Мигом домчу...
   Но школьники закричали, что ни за что не отпустят учителя.
   - Видали, Тимофей Иваныч?.. Не могу, - развел руками Федор Семенович.
- Вы вечерком заходите, побеседуем... О Москве вам расскажу...
   - А вы Андрюшу моего видели? - нетерпеливо спросил Новоселов.
   Но автомобиль тронулся, и старик не услышал ответа.
   Новоселов вернулся к  пролетке и,  покрикивая на Гордого,  пустил его
следом за машиной. Но грузовик был уже далеко.
   Шофер Миша,  гордый тем,  что везет своего бывшего учителя,  с  таким
усердием гнал машину,  что школьники,  как мячики,  подскакивали на  дне
кузова  и  поминутно хватались за  Федора  Семеновича.  Учителю пришлось
постучать по крыше кабины и попросить шофера умерить свой пыл.
   Школьники сидели молча,  поглядывая то  на  Федора Семеновича,  то на
тюки, свертки и ящички, которые, как живые, расползлись по дну кузова.
   Руководясь неведомо каким  чутьем,  Колька отыскал в  ворохе свертков
один, самый маленький, завернутый в серую бумагу, и пощупал его.
   - Федор Семенович, - с невинным видом спросил он, - что это в свертке
такое? Мне весь бок протолкало. Случайно, не горн для пионеров?
   - Все может быть... - Учитель, усмехаясь, потер бритую сизую щеку.
   - И меня что-то в бок толкает!  - сказал Петя. - Вроде как на барабан
похоже.
   - Вполне возможно...
   После такой удачной разведки ребячьи языки раз вязались. Митя спросил
о семенах для юннатов, Катяпро книгу по овощеводству.
   - Кажется,  никого не обидел,  -  успокоил учитель.  - Так со списком
ваших поручений и ходил по Москве.
   Варя  с  досадой  покосилась на  ребят.  Ей  все  казалось,  что  они
спрашивают не о том, не о самом главном.
   - Федор Семенович,  -  заговорила она, - вы Андрея Новоселова видели?
Он наше письмо получил?
   - Нет,  не удалось повидать Андрея.  Он по заданию академии в колхозы
уехал. Опыты над просом проводит.
   - Над  просом!  -  воскликнула девочка и  горестно поведала учителю о
неудаче с просом на школьном участке.
   Но  Федора  Семеновича  это,  казалось,  никак  не  опечалило.  Чисто
выбритый,  поздоровевший, в новом костюме и новой полотняной фуражке, он
выглядел праздничным,  оживленным.  Слушая Варю, он то и дело улыбался и
лукаво поглядывал на учеников.
   "Забыл он нас...  в  городе-то интереснее было",  -  ревниво подумала
Варя.
   - Это еще не все...  -  Девочка вцепилась в борт машины и,  вздохнув,
рассказала о разладе в "просяной бригаде", о Косте Ручьеве.
   - Эге! Да тут трещинки пошли, - покачал головой учитель. - Ну ничего,
ребята, ничего! Поправим...
   - А знаете,  какой он упрямый,  Костя!  - недоверчиво сказала Варя. -
"Не буду и не буду с вами на пришкольном участке работать!"
   - Что говорить,  персона известная...  - усмехнулся Федор Семенович и
посмотрел на просторное, полное света небо.
   Небольшое плотное облако одним  краем набежало на  солнце,  и  зыбкая
тень легла на шоссе.  Но через ми-нуту машина вырвалась из полосы тени и
вновь побежала по горячей, солнечной дороге.


   ТАКТИКА

   Время  жатвы еще  не  наступило,  но  в  колхозе все  жили  ожиданием
радостных страдных дней.  На  пастбище нагуливали силы кони,  в  кузнице
ремонтировали жатки и  лобогрейки,  в  правлении колхоза до поздней ночи
засиживались Сергей и бригадиры, обдумывая планы уборки.
   Костя и  его приятели стали удивительно предупредительными к  Марине.
Они   сами   напросились  оформить   бригадную  доску   соцсоревнования,
переписали Марине ее  роль Катерины из "Грозы" Островского -  постановку
этой пьесы готовил клубный драмкружок.
   Костя частенько забегал в избу к Балашовым, особенно в те часы, когда
Вари не было дома.
   У  Балашовых было  просторно и  уютно.  Домотканые дерюжные половички
лежали на  полу,  стол был  покрыт чистой скатертью,  деревянные кровати
украшены самодельной резьбой -  в  этом  доме многое умели делать своими
руками, и делали добротно, прочно, со вкусом.
   За дощатой перегородкой помещался Варин и  Петькин уголок:  небольшой
столик, две кровати, полка с книгами, на окне - горшки с цветами.
   "Уголок школьника" в доме Балашовых считался священным местом.  В нем
занимались сначала старший брат  Александр,  потом Марина,  теперь самые
младшие в  семье  -  Варя  и  Петька.  В  часы,  когда  дети  сидели над
учебниками и  тетрадями,  мать  старалась поменьше  греметь  рогачами  у
печки,  без стеснения выпроваживала за дверь словоохотливых соседок и  с
укором говорила мужу, большому любителю табака-самосада: "Стыдись, отец!
Какое  уж  тут  учение  ребятам  от  твоего  зелья!"   И  Яков  Ефимович
сконфуженно  отходил  к  печке  и  до  куривал  цигарку,  пуская  дым  в
отдушину...
   Вот и сегодня, узнав от Петьки, что девочка ушла к матери на молочную
ферму, Костя заглянул к Балашовым.
   В доме у печки хозяйничала Марина.
   - А Вари нет? - невинным голосом спросил мальчик. - Я подожду чуток.
   Но через несколько минут,  будто томясь от безделья, он схватил ведро
и  побежал на  колодец за  водой.  Потом нарубил хворосту и  даже взялся
сходить в сельпо за покупками.
   Марина  лукаво  покосилась на  мальчика и  с  притворным негодованием
всплеснула руками:
   - И куда это Варька запропастилась!.. Минуты дома не посидит!
   - Так я ж подожду... время есть, - умоляюще заверил Костя.
   Но,  как только Варя показалась на  крылечке,  мальчик вспомнил,  что
дома у него уйма дел, и убежал.
   Марина отвернулась в угол и засмеялась.
   - Чего ты фыркаешь? - подозрительно спросила Варя.
   - Да так...  смешинка в рот попала.  Каков Костя-то! Ждал, ждал тебя,
дров нарубил, воды наносил - и вдруг бежать... С чего бы это, Варюша?
   - Он мне не докладывает. - нахмурилась Варя.
   - Так уж ты его делами и не интересуешься?
   - Я  и  думать о нем не желаю!  Воображала он и упрямый,  как не знаю
кто...
   - Вот и плохо,  что не думаешь.  Взъелись на мальчишку...  Из юннатов
его почему-то грозитесь прогнать.  Это вы зря!  -  заметила Марина. - Не
так уж Костя и виноват.
   ...В полдень к Варе гашел Витя Кораблев и с таинственным видом вызвал
ее в сени.
   - Понимаешь,  какое дело...  -  замялся он.  -  Мне бы и  в голову не
пришло... Да девчонки-сороки... Трезвонят на весь белый свет!
   - Да говори сразу, не ходи кругом да около!
   - Про Ручьева болтают...  Прирос он к вашему дому. Теперь за тебя всю
воду из колодца выкачает, все дрова перерубит...
   Варя зло прикусила нижнюю губу,  кинулась в  дом,  вырвала из тетради
лист бумаги и написала: "Все это очень глупо и бессовестно. Я от тебя не
ожидала. Воду за меня прошу не носить и дров не рубить - не нуждаюсь".
   Витя покорно ожидал девочку в сенях.
   - Отнесешь Ручьеву... сейчас же! - Варя протянула ему записку.
   Витя с большой охотой направился разыскивать Костю Ручьева. По дороге
он трижды перечитал записку, в четвертый раз повторил ее наизусть, и она
ему так понравилась, что последние слова записки мальчик даже попробовал
вполголоса пропеть: "Не нуждаюсь, не нуждаюсь!.."
   Ручьева  он  застал  на  "катере" вместе  с  Пашей,  Васей  и  Алешей
Праховым. Приятели бурно о чем-то совещались.
   Витя протянул Косте записку:
   - Срочное письмо с нарочным.
   - Какое письмо? От кого?
   - От известного вам товарища.
   Костя пробежал записку, вспыхнул, потом расхохотался:
   - Варька может не  беспокоиться!  Это ее  не касается -  ни вода,  ни
дрова...
   - А кого касается? - полюбопытствовал Витя.
   - Много будешь знать - скоро состаришься!
   - Ага,  понимаю... - ухмыльнулся Витя. - К Марине подлаживаешься? Ну,
и как твоя заложенная голова поживает? Снимать не пора?
   Костя побледнел, дернулся и почти под самым носом Вити загреб ладонью
воздух:
   - Все равно по-моему будет! Не отступлюсь! - И он показал на дверь: -
А теперь топай!
   Витя выскочил на улицу и с облегчением перевел дыхание,  радуясь, что
его роль письмоносца закончилась так благополучно...
   В эти дни,  где бы ни работали молодые колхозники второй бригады - на
расчистке ли полевого тока, на прополке ли конопли, - Костя с приятелями
был  тут  как  тут.  Мальчики  вежливо  здоровались с  девчатами,  и  не
проходило пяти минут,  как они уже выпалывали вместе с  ними сорняки или
орудовали лопатами, расчищая площадку для полевого тока.
   Паша Кивачев принялся за работу с большой жадностью,  словно он долго
сидел взаперти и страшно стосковался по живому делу. Он и Вася Новоселов
сразу  завоевали доверие девчат и  парней.  Алеша  Прахов,  верный своим
привычкам,  частенько поглядывал на солнце,  то и дело бегал к речке,  и
Косте не раз приходилось вести с ним серьезный разговор.
   Ребята,  особенно Вася и  Алеша,  за  словом в  карман не лезли:  они
шутили,  рассказывали потешные истории,  отчего  девчата покатывались со
смеху.
   Костя  иногда  заводил  серьезный разговор  о  газетных  новостях,  о
прочитанных   книгах.   Три   утра   подряд   он   рассказывал  девчатам
"Таинственный  остров"  Жюля  Верна  и   каждый  раз  обрывал  на  самом
интересном месте:
   - А продолжение потом, после дождичка в четверг!
   Как-то раз девчата принялись уговаривать Марину:
   - Нам бы таких хлопцев в  бригаду!  С ними работа веселее спорится...
Да и трудодни им пора начислять. стараются ребята.
   Марина встретила Костю в  поле и,  взглянув на  его  облупленный нос,
спросила,   что  же  теперь  будет  с   домом  Ручьевых.   Сергей  занят
председательскими делами, он, Костя, с утра до вечера в поле.
   - Можешь проверить: на "катере" полный порядок, - ответил Костя.
   - Значит, бабка Алена хорошо хозяйничает. Доволен ты ею?
   - Какая от нее помощь!  - отмахнулся Костя. - Брюзжит да на ревматизм
жалуется. Ей на печку пора.
   - Где же тогда "порядок"?  - Марина недоверчиво покачала головой. - И
откуда у тебя прыть такая? Везде поспеваешь...
   - Меня хватит!
   С этого дня Косте и его приятелям стали начислять в бригаде трудодни.
   По  утрам ребята приходили на усадьбу второй бригады,  получали наряд
на работу,  брали инвентарь и вместе с колхозниками, важные и довольные,
шагали в поле.
   Частенько Ручьев и  его приятели ходили с  Мариной осматривать хлеба,
массивы  черных  паров,  семенйики клевера  и  по  дороге  расспрашивали
бригадира о земле, о семенах, об удобрениях.
   - Неужто это  вас  так занимает?  -  удивлялась Марина и,  как умела,
принималась объяснять.  Потом  спохватывалась:  -  Потерпите  до  осени.
Откроем в колхозе мичуринскую школу - вот и приходите туда.
   - А нас запишут? - допытывался Костя. - Вы занас словечко замолвите?
   - Да уж придется, - улыбалась Марина.
   По вечерам девчата второй бригады, по обыкновению, возвращались домой
с песнями.
   Костя отдал своей команде строжайший приказ:  петь  всем на  совесть,
голосов не  жалеть.  Васе  Новоселову,  первому школьному запевале,  это
пришлось по душе.  Он быстро спелся с девчатами, обучил их новым песням,
и  в  Высокове стали поговаривать,что  Марина не  иначе как готовит свою
бригаду в хоровой колхозный кружок.
   Алеша тоже пел е удовольствием,  хотя девчата и зажимали порой уши от
его  пронзительного  голоса.   Только  бедный  Паша  Кивачев  мучительно
переживал Костин приказ.
   - Опять молчишь? - сердился на него Костя.
   - Так у меня голос еще не народился...
   - А ты подпевай!
   - Песен не знаю...
   - Учись! Ты понимаешь, это же тактика... нужно!
   - Понимаю, - уныло соглашался Паша.
   Как-то раз,  когда вторая бригада возвращалась с работы, ее встретили
на краю деревни Федор Семенович и Галина Никитична.
   Подняв  вверх  лопаты,  Костина  компания  отсалютовала учителям и  с
песней прошла дальше.
   - А  хорошо ребята с  колхозниками спелись!  -  потирая щеку,  сказал
Федор Семенович. - Ишь, как складно выводят.
   - А вы знаете, кто у ребят запевала? - спросила Галина Никитична.
   Федор Семенович прислушался к пению:
   - Как будто Вася Новоселов. Да, да, он!
   - Нет! Главный запевала Костя Ручьев.
   - Не спорь, Галина! Я голоса всех ребят отлично знаю..
   - Я не о голосах...
   Галина Никитична рассказала учителю о споре ребят на "школьной горе",
о желании Кости Ручьева работать и учиться в бригаде Марины Балашовой.
   - Эге,  -  усмехнулся Федор Семенович,  -  школьная-то жизнь тебя уже
захватила!
   - У   меня  Костины  слова  из  головы  не  выходят,   -   призналась
учительница.  -  И, наверное, не только в Высокове, а в любом селе такие
разговоры услышишь.  Ребята к  жизни тянутся...  Может,  Костя в  чем  и
неправ, а отмахнуться от его слов нельзя.
   Федор Семенович задумался.
   Он  вернулся из  города полный сил и  здоровья.  Окрепшая рука твердо
держала топор,  пилу,  лопату.  Учитель целыми днями бродил около школы,
придумывая все новые и новые дела: здесь надо починить садовую скамейку,
там выкопать яму или перестлать мостик...
   Клавдия Львовна сердилась,  требовала,  чтобы муж берег оперированную
руку, но он был неумолим.
   Затем  Федор  Семенович решил пополнить запасы сена  для  козы.  Жена
сказала,  что  школьники еще  летом накосили сена вполне достаточно,  но
Федор  Семенович  не  послушался  и,  наточив  косу,  отправился  в  лес
сенокосничать.
   Клавдия Львовна пожаловалась Мите Епифанцеву,  и  вслед за учителем в
лес пришло с десяток юных косарей.
   Учитель попытался было прогнать их домой,  но Митя твердо заявил, что
ребята выполняют просьбу Клавдии Львовны и  никуда отсюда не  уйдут.  За
одно утро школьники вместе с учителем накосили на забытых лесных полянах
столько  травы,  что  Федору  Семеновичу  поневоле  пришлось  прекратить
сенокос.
   Истосковавшись за  лето по школе,  по ребятам,  по земле,  учитель ни
минуты не мог сидеть без работы.  Он закончил в школе ремонт, хлопотал о
дровах на зиму,  часто отлучался в колхоз.  То бродил с землеустроителем
по полям,  то заглядывал в кузницу или на стройку электростанции,  то до
поздней ночи заседал в правлении колхоза.
   Обычно утром  из  дому  Федор  Семенович выходил в  белой  полотняной
фуражке,  в чистой рубахе, а возвращался к вечеру запыленный, в масляных
пятнах или в известковых брызгах. Клавдия Львовна с досадой выговаривала
мужу,  что  нельзя  же  в  таком  растерзанном  виде  показываться перед
учениками, да и вообще он уже далеко не мальчишка, должен жить степенно,
по строгому режиму и беречь свое здоровье.
   Звучно  фыркая  под  умывальником  и  посмеиваясь,   Федор  Семенович
отвечал,  что за рабочий костюм ребята его не осудят,  а  лучшего режима
дня ему не пропишет ни один врач.
   После  долгой  разлуки со  школой все  радовало Федора Семеновича:  и
плодовый сад,  и  пришкольный участок,  и  опытные  делянки,  и  грядки.
Учитель  часами  возился  на  пасеке,  около  ульев,  осматривал посевы,
беседовал со школьниками.
   Внешне все  выглядело благополучно:  сад  полон  плодов,  на  грядках
вызревают опытные арбузы и дыни, дневники у юннатов в полном порядке.
   Но  день шел  за  днем,  и  Федор Семенович все более настораживался.
Целый ряд опытных делянок был запущен.  Многие юннаты не показывались на
пришкольном участке.
   Учитель все чаще и  чаще встречал школьников в  поле.  Они работали в
колхозных бригадах наравне со взрослыми, и кое-кто из ребят уже хвалился
кругленьким числом заработанных трудодней.
   Федор Семенович встревожился и  поделился своими сомнениями с  Яковом
Ефимовичем:   не  попросить  ли  им  бригадиров,  чтобы  те  не  слишком
соблазняли  школьников  трудоднями и  не  отрывали  их  от  пришкольного
участка?
   - По-моему, школьников не трудодни манят, - сказал Яков Ефимович, - а
дела  наши...  Значит,  у  ребят  сил  много  накопилось,  тесно  им  на
пришкольном клочке земли...  Да и то сказать,  не всегда ребята довольны
учением в  школе.  У  нас на колхозном поле машинная техника,  передовая
агрономия,  а  ребята у  вас на  грядках с  лопатой да  цапкой копаются,
никаких масштабов не видят. Вот их и тянет на простор...
   Федор Семенович не нашел что возразить.  Он и сам давно замечал,  что
школьное обучение отстает от запросов жизни.
   Колхозу нужны  были  грамотные люди,  мастера сельского хозяйства,  а
многие юноши и  девушки,  закончив десятилетку,  спешили уйти в  город и
больше не возвращались в деревню.
   Те же из выпускников,  кто оставался работать в колхозе,  порой очень
слабо  разбирались в  земледелии,  и  им  приходилось учиться  заново  у
опытных хлеборобов.
   "Наук превзошли много,  а как хлеб да картошку выращивать, понятия не
имеют", - нередко жаловались бригадиры на молодых колхозников.
   Яков Ефимович лукаво взглянул на директора школы и усмехнулся:
   - А вы слыхали, как на днях ваши десятиклассники оконфузились?
   - Что такое? - насторожился Федор Семенович.
   - Послал бригадир трех ребят на склад за минеральными удобрениями,  а
они к привезли вместо калийной соли две тонны суперфосфата. Ну, бригадир
их и просмеял: чему, мол, вас только в школе учат?
   - Это  Марии  Антоновны  вина,   нашей  преподавательницы  химии,   -
недовольно заметил  Федор  Семенович.  -  Очень  уж  она  колхозных  дел
сторонится...
   Разговор с  Яковом Ефимовичем еще  больше встревожил директора школы.
Он  понял,  что  учителям теперь придется серьезно подумать о  том,  как
обучать ребят.
   Встретив как-то раз на улице преподавательницу химии, Федор Семенович
не утерпел и  рассказал ей,  как оконфузились десятиклассники,  не сумев
отличить калийную соль от суперфосфата.
   - Это уж на вашей совести, Мария Антоновна, учтите!
   Преподавательница  химии,  высокая  и  сутулая  женщина  в  очках,  с
недоумением пожала плечами и  ответила,  что она ведет занятия строго по
программе,   которая,   как  известно,   не   рассчитана  на  подготовку
специалистов по удобрению полей.
   - Какие там специалисты!  -  махнул рукой Федор Семенович.  - Хоть бы
школьники азы усвоили, как увязать химию с сельским хозяйством... - И он
спросил, как думает Мария Антоновна в новом учебном году вести занятия.
   - А что, разве есть какие-нибудь изменения в программе?
   - Программа пока  не  меняется...  Но  жизнь требует внести кое-какие
поправки.  Очень уж порой книжно и оторванно от живой практики преподаем
мы свои предметы. И вы, Мария Антоновна, в особенности...
   Преподавательница химии вспыхнула и сухо заявила, что она девятый год
преподает свой предмет,  ребята у нее преуспевают и переучиваться ей уже
поздно.
   - А придется,  Мария Антоновна...  Всем нам придется переучиваться...
Жизнь того требует.



   Хлеба между тем поспевали.
   - Завтра начинаем уборку! - предупредила Марина членов своей бригады.
   Ребята переглянулись и подтолкнули Костю: почему же о них бригадир не
сказал ни слова?
   - Марина!  -  выступил вперед Костя.  -  Можно,  и мы в вашей бригаде
будем работать?
   Марина внимательно осмотрела подростков:
   - Попробуйте,  коли охота...  Посмотрю,  какие вы до настоящей работы
жадные...
   - Слышали,  что  Марина сказала?  -  озабоченно спросил Костя,  когда
ребята возвращались с  поля.  -  Уборка для нас вроде экзамена.  Покажем
себя - примут нас в бригаду, а сорвемся - лучше и носа в поле не казать.
   - Само собой! - согласился Паша. - Взялись за гуж - тяни-вытягивай.
   - А нырки,  легкоходы бригаде не нужны!  -  Костя грозно посмотрел на
Алешу. - И мы тебя, Прахов, силой не держим: жарко в поле - сиди дома, в
тенечке, или за рыбой ходи... Вольному воля...
   - Слово  даю,  больше этого не  будет!  -  заверил Прахов,  смущенный
строгим тоном Кости.
   Ребята подошли к колхозу.
   В кузнечном "цехе" гулко звенело железо -  Яков Ефимович с подручными
заканчивал  ремонт   уборочных  машин.   Неожиданно  в   тишину   вечера
ворвался-протяжный,  воющий звук - это проверяли новую молотилку. Заново
покрашенные в  сизую  краску крылатые жатки и  лобогрейки,  как  большие
птицы,  мирно прикорнули под навесом,  готовые с  первым проблеском зари
сняться и полететь в поле.
   Ребята  шли  по  улице,  а  навстречу  им  тянулись  бригадные кухни,
бочки-водовозки,  подводы с сортировками. И все это двигалось за село, к
полевым таборам.
   - Это как на фронте!  -  восторженно заключил Прахов. - Идут, идут, а
утром как бабахнут... как дадут жару!..
   Около  колхозного  клуба;   ребята  столкнулись  с   Варей  и   Митей
Епифанцевым,  и  те  сообщили им  новость:  правление обратилось ко всем
учителям и школьникам с призывом помочь колхозу в уборке урожая. Восьмой
класс выходит в поле почти в полном составе.
   - Вы как?  Согласны?  -  спросила Варя. - Вас куда записать? На возку
зерна или к молотилке?
   - Здравствуйте,  с  добрым утром вас!..  -  поклонился Костя.  -  Как
спалось, что виделось?
   - Я же серьезно спрашиваю, - обиделась Варя.
   - Да  мы  уже включились!  -  развеселился Алеша.  -  Давным-давно во
второй бригаде работаем.
   - У сестры?
   - Вот  именно!  Она  нас  к  комбайну ставит...  целиком и  полностью
доверяет.
   - К комбайну вас и на сто шагов не подпустят, - не поверил Митя.
   Варя  со  смешанным чувством  удивления и  любопытства вглядывалась в
Костю.
   А  может быть,  и  в  самом деле  мальчик не  только сгоряча сболтнул
тогда,  что будет работать в  поле вместе со  взрослыми?  Он же упрямый,
Ручьев, от своего не отступится...
   - А вы как у сестры в бригаде -  на время или постоянно?  - осторожно
спросила она.
   - Там видно будет... - уклончиво ответил Костя.
   Варя покачала головой и кивнула Мите:
   - Запиши там Костину группу...  да пойдем по домам -  надо всех наших
ребят поднять на завтра.
   Они зашагали вдоль улицы.
   - "Птенчика" будем звать?  -  спросил Митя,  остановившись около дома
Кораблевых.
   - Как же,  обязательно!  -  решительно сказала Варя.  -  И  брось ты,
пожалуйста, эту кличку... Какой он "птенчик"!
   - Что верно, то верно! - усмехнулся Митя. - Скорей бычок выше средней
упитанности...
   Витя  Кораблев сидел в  горнице и  плел из  конского волоса леску для
удочки.
   Выслушав Варю, он долго рассматривал леску - видно, соображал, что же
ему ответить.
   - Я  бы с  моим удовольствием,  да вот на рыбалку собрался.  И сестра
хочет  поудить!  -  Мальчик  кивнул  на  сидящую у  окна  Галину,  потом
посмотрел на Варю:  - Пойдем и ты с нами... Я такие места знаю - богатый
улов будет!
   - Нет уж,  спасибо! Желаю тебе удачи! - сухо ответила Варя и потянула
Митю к двери.
   - Варюша, обожди минутку! - Галина Никитична поднялась и обратилась к
брату: - Витя, а может, рыба потерпит?
   - Так самое же время...
   - Ничего,  ничего...  Порыбачим в  другой раз.  Наша рыба не уйдет...
Варя, запиши и меня, пожалуйста, в вашу группу.
   - Галина Никитична,  и вы с нами?  -  воскликнула Варя,  выхватывая у
Мити тетрадь. - На какую работу вас записать?
   - А  на какую угодно,  -  улыбнулась Галина Никитична.  -  Где больше
ребят, туда и запишите...


   КОРАБЛИ В ПОЛЕ

   Утром четверка приятелей чуть свет была уже в поле.  Без конца и края
тянулись   спелые   хлеба,   перемежающиеся   перелесками,   коричневыми
квадратами пара,  делянками голубого овса  и  ярко-зеленой  картофельной
ботвы. Сейчас хлеба были волглые, сизо-дымчатые от росы, точно затянутые
слюдяной пленкой.  Пока  мальчики узкой  полевой тропинкой пробирались к
бригадному табору, их штаны и рубахи так намокли от холодной росы, будто
ребята вброд перешли реку.
   На  углу  делянки ребята заметили Марину Балашову.  В  том  же  белом
платочке и  голубой майке,  что и вчера,  она озабоченно оглядывалась по
сторонам,  то и дело трогала влажные колосья,  и ребятам показалось, что
бригадир со вчерашнего вечера так и не уходила домой.
   - Переживает! - вполголоса заметил Алеша Прахов. - Наверное, всю ночь
не спала.
   - А ты как думал? Легко ли такой урожай убрать? - сказал Костя.
   И  правда,  Марину многое беспокоило в это утро:  подойдут ли вовремя
колхозники,  жатки,  подводы,  не запоздают ли комбайны из МТС? Особенно
тревожила ее обильная роса, выпавшая за ночь.
   И мальчики,  почувствовав душевное состояние бригадира,  остановились
поодаль.
   Но Марина сама подошла к ним:
   - Вы что это поднялись ни свет ни заря?..  Видали, росища какая, хоть
купайся! Теперь жатву рано не начнем.
   - Так и вы ни свет ни заря... - осторожно заметил Костя.
   - Уж приметили... - усмехнулась Марина, потом вздохнула и задумалась.
- А иначе и нельзя, ребята! За хлеб всегда душа болит.
   Ветер за ночь утих. Колосья пшеницы стояли недвижимые, оцепеневшие и,
казалось,  совсем не  замечали того оживления,  что  начиналось в  поле.
Тарахтя,  проехали по  дорогам жатки и  лобогрейки и  заняли свои боевые
позиции  по   углам  делянок.   Около  них,   как   орудийная  прислуга,
разместились вязальщицы снопов.
   Подошли скирдовальщики с  трезубыми вилами на плечах.  Около полевого
стана закурился синий дымок бригадной кухни.
   И наконец со стороны МТС послышался рокот моторов.
   - Комбайн, комбайн идет! - восторженно завопил Алеша и полез на плечи
Паше  Кивачеву,   чтобы  первым  увидеть  машину.   -  Самоходный  дали!
Новенький!
   - Пусти!  Что я тебе - вышка, каланча?.. - Паша стряхнул Алешу с плеч
и  деловито вгляделся в  даль.  -  Сам  ты  самоходный!  Самый настоящий
"Сталинец".  И не один,  а два.  На сцепе идут...  А трактор гусеничный,
"Челябинец".
   Ребята помчались навстречу комбайнам.  Окрашенные в голубоватый цвет,
высоко вскинув коленчатые трубы для выгрузки зерна,  они, точно корабли,
величественно и неторопливо плыли в просторном пшеничном море.
   Паша оказался прав: это действительно были два видавших виды комбайна
"Сталинец",  прицепленные один за другим. За комбайнами двигался полевой
вагончикобщежитие,  с  дверью,  с  застекленными окнами,  с  койками,  с
радиоприемником - комбайнеры любили жить прочно, домовито.
   Комбайны и вагончик-общежитие тянул широкогрудый трактор "Челябинец",
оставляя на полевой дороге ровные прямоугольники своих следов.
   Сколько бы  раз ни  встречали ребята этот могучий гусеничный трактор,
он  всегда восхищал их  своей  богатырской силой.  Гудела и  сотрясалась
земля,  вой  мотора заглушал голоса людей,  и  всем своим видом трактор,
казалось,  говорил:  "А ну,  попробуйте, остановите меня!" И высоковские
мальчишки могли без конца бежать за трактором,  слушать его свирепый рев
и кидать под светлые лязгающие гусеницы палки, ветки деревьев, фуражки.
   - Ну,  что я  говорил!  -  с  довольным видом кивнул Паша на трактор,
словно тот прибыл к ним в колхоз,  послушный его слову.  - Теперь наши с
"Челябинцем" не пропадут!
   Но Алешу посрамить было не так легко.
   - А я самоходный комбайн все равно видел! Третьего дня в Почаево шел.
Вот это техника! - И он, улучив момент, вспрыгнул на подножку комбайна и
забрался на верхнюю площадку, где стоял знакомый ему штурвальный.
   Вскоре комбайны остановились.  Вагончик-общежитие оттянули в сторону,
на   заранее   приготовленную  площадку.   Около   комбайнов   собрались
колхозники.
   Марина  принялась договариваться со  старшим  комбайнером Лычковым  о
порядке работ.  Ребята  крутились около  взрослых,  надеясь,  что,  быть
может, и им перепадет какая-нибудь работа у комбайна. Но Никита Кузьмич,
заметив ребят,  строго сказал,  что  комбайн -  машина строптивая и,  не
ровен час, прищемит шестеренкой чей-нибудь любопытный нос или палец.
   - Ты бы их на тихое место определила,  - заметил он Марине. - Скажем,
колоски собирать. Ученики все-таки, школяры!
   - На  колоски!  -  возмутился Костя.  -  Да  что мы  -  третий класс,
малолетки какие!
   - Эге!  -  нахмурилась Марина.  - Ты, я вижу, с норовом. А кто в поле
хозяин?
   - Ладно...  -  вздохнул Костя. - Как скажете, так и будет. На колоски
так на колоски...
   - Вот так-то лучше!
   Но  ребятам в  этот раз неожиданно повезло.  Старший комбайнер Лычков
сказал  Марине,   что  ему  на  комбайн  к   соломокопнителю  нужны  два
расторопных  хлопца.   Работа   несложная:   знай   вовремя  опрокидывай
соломокопнитель и, главное, не заглядывайся на ворон.
   - Это по мне... Я такую работу знаю, - выскочил вперед Алеша.
   Как ни  хотелось Косте самому на  комбайн,  но,  зная нрав Алеши,  он
скрепя сердце согласился:
   - Ладно, занимай позицию. И Новоселов с тобой.
   - И еще два хлопца требуются,  -  сказал Лычков:  -  воду подвозить к
комбайнам.
   Костя даже  похолодел от  обиды.  Возить воду,  да  еще  на  упрямых,
ленивых быках!  Он посмотрел на Пашу:  тот,  как и обычно, был спокоен и
невозмутим. Потом, оглянувшись, поймал на себе взгляд Марины.
   - Есть возить воду! - вспыхнув, откозырял Костя Лычкову.
   Свежий  утренний ветерок  унес  за  горизонт пелену  облаков,  восток
заалел,  неторопливо поднялось  солнце,  и  порозовевшее пшеничное  море
покрылось легкой зыбью.
   Роса мало-помалу спала.
   Лычков в  последний раз запустил руку в  пшеницу -  достаточно ли она
просохла, - переглянулся с Мариной и подозвал к себе учетчика:
   - Радируй в эмтээс! Начинаем!
   Учетчик побежал в вагончик и, включив полевую радиостанцию, передал в
усадьбу МТС, что комбайновый агрегат бригадира Лычкова в четыре тридцать
начал уборку хлебов.
   Комбайны тронулись.
   Костя с Пашей, как завороженные, шагали рядом с машинами.
   Неуклюжие  с   виду   ящики  комбайнов  вдруг  ожили  и   удивительно
преобразились.  Пришли в движение все неподвижные, загадочные до сих пор
шестеренки,  звездочки, валики, цепи. Где-то в середине комбайна сердито
взвыл  стальной клыкастый барабан,  нагоняя  свистящий ветер;  в  хвосте
машин запрыгали большие и маленькие решета,  словно непокорный и сильный
зверек бился в клетке и не мог вырваться на волю.
   Но  вот  наступило и  самое интересное.  Стоящий на  верхней площадке
комбайна штурвальный, торжественный, как часовой на посту, опустил почти
до  самой земли длинный зубчатый стальной нож.  Нож  пришел в  движение,
подрезал  под  корень  стебли  пшеницы,  и  бегущее  брезентовое полотно
понесло их к  клыкастому барабану.  Прошли секунды -  ив огромную клетку
соломокопнителя полетела легкая шелковистая солома,  из коленчатой трубы
в железный ящик - бункер - янтарной струей потекло зерно.
   Здравствуй, добрый урожай!..
   - Вот  это  машина!  -  почтительно сказал  Костя,  провожая взглядом
комбайны.  -  Прямо-таки за сто людей работает:  и  жнет,  и молотит,  и
веет...
   - Ничего не скажешь,  - согласился Паша. - Кто строил - с головой был
человек...
   Мальчики направились к полевому табору, получили волов, запрягли их в
телеги и  поехали за  водой.  Быки  с  таким  царственным высокомерием и
медлительностью тянули по пыльной дороге бочку с водой, что никакая сила
в мире - ни хворостина, ни мольба, ни грозный окрик - не могла заставить
их прибавить шагу.
   К  тому  же  они  имели  привычку частенько ложиться посреди дороги и
отдыхать, сколько им вздумается.
   Костя выходил из себя, орал на быков, но Паша был невозмутим и утешал
приятеля:
   - А ты плюнь,  береги жизнь молодую...  Быки, они и есть быки - у них
такой режим дня: час поработали - десять минут передышки.
   Прислонившись к бочке с водой, Паша даже ухитрялся немного подремать.
   Кроме всего,  путь водовозов пролегал как раз мимо полевого тока, где
около сортировки работали девочки.
   - Ребята,  какой марки у вас машина?  -  фыркая,  кричали они.  -  Не
"Му-два"?
   Паша,  которому очень  понравилась такая  кличка,  смеялся  вместе  с
девочками,  а  Костя проезжал с каменным,  неподвижным лицом и оставался
глух и нем к шуткам.
   Лычков был доволен ребятами:  воду они всегда доставляли вовремя.  Но
зато беспокоила его выгрузка зерна из бункеров. Две подводы, запряженные
лошадьми,  с  трудом успевали отвозить пшеницу от  комбайнов к  полевому
току.  То  и  дело  над  комбайнами взвивался  красный  флажок,  сигналя
возчикам, что бункеры полны зерном и их пора разгружать. Но подводы были
еще  далеко,  и  комбайнам приходилось останавливаться и  ждать.  Лычков
потребовал от  Марины еще  одну  подводу.  Та  пообещала,  но  свободной
подводы все не находилось.
   - Большая машина, а простаивает из-за какой-то телеги. Паршивое дело!
- обиделся Костя и с досадой заговорил о том, что их водовозная работа -
не работа,  а дом отдыха,  и для доставки воды за глаза достаточно одной
пары быков. - Надо что-то смекнуть, Паша!..
   И ребята смекнули. Раздобыли у завхоза две пустые бочки, поставили их
на  концах делянки и  наполнили водой.  Пока  расходовался этот  водяной
запас,  успевали подвезти воду  на  одной  паре  быков,  а  вторая  пара
оказалась свободной.
   Костя запряг ее  в  телегу-бестарку и  заявил Лычкову,  что он  будет
помогать  возить  зерно.   Однако  нагрузить  зерно  на  ходу  никак  не
удавалось.   Медлительные  быки  не   поспевали  за  ходом  "Сталинцов",
приходилось останавливать машины и ждать, пока шла выгрузка пшеницы.
   Лычкову это не понравилось:
   - Так я за день с добрый час времени потеряю. Не пойдет это дело!
   Костя бросил на быков негодующий взгляд и погрозил им кулаком:
   - Эх вы, лбы чугунные! Зачем только корм на вас тратят! Прицепить вас
к комбайну за дышло да тягать, как на буксире...
   - Как, как? - прищурившись, спросила Марина.
   - На  буксире,  говорю!  -  с  отчаянием принялся объяснять Костя.  -
Трактору, ему что... хоть десять таких тихоходов потянет.
   - А ведь хитро!  -  засмеялась Марина.  - Слушай, Лычков, подхватывай
смекалку: цепляй быков к комбайну.
   - Шутки шутишь,  товарищ Балашова?  -  обиделся комбайнер. - Что я, к
вам в колхоз быков дрессировать приехал?
   - Не выдумывай ты, Ручей, - шепнул приятелю Паша Кивачев. - Не станет
же комбайнер из-за наших быков технику позорить.
   - А может,  с учителем посоветоваться или с Яковом Ефимовичем?  -  не
сдавался Костя. - Они не меньше Лычкова понимают.
   Разговор с комбайнером ни к чему не привел,  но Марина не успокоилась
и в обеденный перерыв рассказала о Костиной выдумке Сергею и отцу.
   Сергей от души расхохотался.
   - Смех смехом,  а догадка-то со смыслом,  -  заметил Яков Ефимович. -
Пойдемте-ка к Лычкову.
   Все направились к комбайну.
   Яков Ефимович осмотрел машину и объяснил Лычкову, что незачем таскать
на  буксире  ленивых  быков,  а  достаточно прицепить к  комбайну пустую
телегу.
   - Это другое дело, это можно! - согласился комбайнер.
   За ночь Яков Ефимович приделал к телеге железный прут с крючком.
   Утром,  когда подали сигнал,  что  бункер пора  разгружать от  зерна,
Костя заехал вперед комбайна и  выпряг из  телеги быков.  Поравнявшись с
телегой,  комбайн остановился.  Мальчик быстро прицепил к нему телегу, и
"Сталинец"  вновь   тронулся.   Но   теперь  рядом   с   ним   двигалась
телега-бестарка, и в нее сильной, тяжелой струей текло из бункера зерно.
Как  только  подвода  наполнилась  пшеницей,  комбайн  опять  на  минуту
остановился. Костя немедленно отцепил телегу, запряг быков и отвез зерно
на ток. За день он совершил более десяти таких рейсов.
   Теперь комбайны не  простаивали из-за разгрузки зерна,  и  Лычков был
очень  доволен.  "Костюшкина сцепка",  как  назвала  ее  Марина,  многим
пришлась  по  душе,  и  Сергей  приказал  оборудовать ею  еще  несколько
бычачьих упряжек.
   Алеша  Прахов  всячески превозносил конструкторские способности Кости
Ручьева и переименовал бычачью упряжку из "Му-два" в "Торпедо-два".


   ПОКЛОН ЗЕМЛЕ

   Весь  день  Галина  Кораблева работала с  девочками на  полевом току.
Здесь было,  пожалуй, самое веселое и оживленное место в поле. То и дело
от комбайнов и молотилок подъезжали подводы с зерном, и на току все выше
и выше поднимался золотой пшеничный курган. Вокруг него квохтали, словно
сердитые клуши,  сортировки. Колхозники зачерпывали зерно, точно воду из
пруда, и высыпали его в горловины прожорливых машин.
   Зерна хрустели под ногами,  набивались в карманы,  в туфли, в волосы.
Вместе  с  девочками Галина помогала колхозникам перелопачивать пшеницу,
чтобы  она  скорее просохла на  солнце;  крутила ручку веялки,  насыпала
зерно в мешки.
   Потом  к  току  подходили  зеленые  трехтонки,   доверху  нагружались
очищенной пшеницей и увозили ее в колхозные амбары и на элеватор.
   - Пошел-поехал наш хлебушек! - провожали колхозники пыхтящие груженые
машины.
   Витя Кораблев тоже был на току.  Чувствуя,  что Варя очень недовольна
им,  он  всячески старался задобрить девочку и  трудился на совесть:  по
получасу,  ни  с  кем  не  сменяясь,  крутил ручку веялки,  отчего спина
покрывалась липким потом, или храбро стаскивал с весов тяжелые мешки.
   Никита Кузьмич,  увидев на  току дочь и  сына,  был  немало удивлен и
раздосадован:
   - Так уж без вас и не обошлись бы!.. А мы-то с матерью ждем - жареной
рыбой нас накормите.
   - Решили в другой раз...  Наша рыба не уйдет.  -  улыбнулась Галина и
подморгнула брату.
   Вечером,  когда все расходились по домам,  к  Галине подбежала Варя с
подругами и шепнула:
   - Пойдемте завтра снопы вязать!
   - Снопы?..
   - Марина сказывала, вы когда-то рекорд по вязке снопов держали.
   - Было дело. Давно только...
   - А попробуйте повторить,  Галина Никитична!  И нас возьмите с собой.
Мы вам свясла будем готовить.
   Галина только засмеялась:  куда ей  теперь с  белыми да мягкими,  без
единой мозоли руками!  Но  девочки смотрели так умоляюще и  просительно,
что она заколебалась.
   - Подумаю... Утро вечера мудренее.
   - Да вы что?  - обрушился Витя на девочек, когда Галина ушла домой. -
Подружку нашли!..  Ведь сестра не кто-нибудь,  а  учительница.  Институт
окончила, диплом имеет. Нужны ей снопы, как прошлогодний снег!
   - Что ж тут зазорного?  -  удивилась Варя. - Вон Федор Семенович тоже
учитель,  а все умеет делать:  и топором, и пилой, и лопатой. Видел, как
он сегодня жатку исправил?
   Придя  домой,  Галина  хотела  посоветоваться с  отцом  насчет  вязки
снопов,  но  Никита Кузьмич был не в  духе,  и  она перед сном подошла к
матери.
   - Поклонись земле,  дочка, поклонись пониже, и она тебе поклонится! -
обрадовалась мать и,  подумав,  добавила:  -  А  школьники-то  за  тобой
табуном ходят,  вьюном вокруг вьются...  Ты бы,  Галочка, оставалась при
нашей школе, пока место не занято. Поговори-ка с Федором Семеновичем.
   ...Утром,  надев  матерчатые  нарукавники,  Галина  вышла  в  поле  и
присоединилась к вязальщицам снопов.
   - Здравствуй,  Галочка,  здравствуй, умница наша! - приветствовала ее
Анисья  Епифанцева,  строгая высокая старуха с  крупной черной  родинкой
между бровями. - Где ни летаешь, а все к родному гнезду тянешься...
   - Какая она теперь Галочка!  -  остановила бабку подошедшая Марина. -
Галина Никитична... учительница. Наших ребят скоро обучать будет.
   - Откуда  ты  взяла?  -  шепнула Галина.  -  Я  еще  и  назначения не
получила.
   - А как же иначе! Вспомни, как тебя всем колхозом в учение провожали.
Вот теперь люди и ждут, чтобы ты в родное село вернулась. Да и ребятишки
в  один голос трубят:  "К нам новая учительница приехала!"  -  И  Марина
улыбнулась старой подруге:  -  И  я,  Галя,  очень рада,  что ты с  нами
будешь...
   До  полудня  Галина  вязала  снопы  вместе  с  другими  колхозницами,
присматривалась к  их  движениям и  вспоминала все те  приемы и  уловки,
которые когда-то создали ей славу самой спорой и  расторопной вязальщицы
в Высокове.
   После обеда она позвала с собой девочек.
   - На рекорд пойдете? - обрадованно спросила Варя.
   - До рекорда далеко... тренировка нужна.
   Галина послала Варю  вперед крутить свясла,  Катю Прахову с  подругой
заставила  оправлять валки  сжатой  пшеницы,  а  сама  пошла  следом  за
девочками.  Взяла первый валок,  как поясом обхватила его свяслом,  туго
стянула концы,  связала их  -  и  сноп готов!  Отбросила его в  сторону,
подальше от  некошеного хлеба,  а  другая рука уже  потянулась к  новому
валку. Ни одного лишнего движения, ни одного ненужного поворота!
   Горят от сухой, колючей соломы ладони, раскраснелись щеки, покалывает
плечо   забравшийся  под   кофточку   остистый   колосок,   но   некогда
остановиться, нельзя перебить размеренный, рассчитанный темп работы.
   А кругом уже собрались люди: подошли Сергей, Марина, Федор Семенович;
разогнули спины и любуются спорыми движениями Галины другие вязальщицы.
   Точно по  сигналу,  со  всех сторон сбежались школьники.  То  и  дело
слышались восторженные ребячьи восклицания:
   - Вот это дает жару!
   - Набирает высоту!
   - Скоростной метод показывает!
   - Это наша новая учительница, - доверительно сообщил Марине Петька.
   - По ботанике и зоологии, - добавил Колька. - Строгая!
   - Да что вы говорите! - деланно удивилась Марина. - А я не знала.
   Костя с Пашей тоже на минутку прибежали посмотреть скоростную вязку.
   - А какова Кораблева дочка?  - восхищенно сказал Костя, не отрывая от
Галины глаз.  -  Четыре секунды - сноп, четыре секунды - сноп... Сколько
это она до вечера навяжет? Тысячи!
   - Правильный человек,  -  согласился Паша.  -  Видно, не только белок
умеет ловить.
   - Эх,  Варька ее режет!  - сокрушенно вскрикнул Костя, заметив, как у
Галины  в   руках  оборвалось  свясло.   Он  схватил  концы  оборванного
соломенного жгута и выразительно потряс ими над головой:  - С перекрутом
вить надо! С перекрутом!
   Варя  кивнула головой,  взяла прядь пшеницы и,  разделив ее  пополам,
стала  тщательно  переплетать  отдельные  стебли  -   такое  свясло,   с
перекрутом, уже не порвется.
   До вечера Галина навязала столько снопов, что довольная Марина обняла
ее при всех и приказала учетчику записать ей два с половиной трудодня.
   - Зачем мне трудодни?  -  разорялась Галина.  -  Я  же себя проверить
хотела.
   Подошел Федор Семенович:
   - Поздравляю, Галина Никитична! Пробный урок проведен неплохо.
   - Какой урок? - не поняла Галина.
   - По вязке снопов!..  Ребята так полонены твоим мастерством - без ума
ходят...  Непонятно?  Ведь у нашего брата, учителя, что ни шаг, то живой
урок. В поле появился учитель, по улице прошел, в дом к кому заглянул, а
дети  за  ним  во  сто  глаз  следят,  каждый жест  ловят,  каждое слово
впитывают. Школа, она не только в классе, за партой - она повсюду...
   - Федор Семенович!  Я тут подумала...  - тихо сказала Галина, обратив
лицо  к  дому на  горе,  освещенному закатным солнцем.  -  Преподавателя
биологии у вас все еще нет... Если вы не возражаете...
   - Ну вот...  давно бы так!  -  просветлел учитель. - А я, признаться,
хожу я  думаю:  потянет Галину Никитичну в  родную школу,  не  скучно ей
будет со старыми учителями?
   - С вами-то скучно!  - воскликнула Галина. - Да знаете, как мне давно
хочется работать с вами!
   - Ну,  рад,  очень  рад!  Слов  нет!..  -  Федор  Семенович  смущенно
покашлял,  словно ему поднесли дорогой и редкий подарок. - Завтра в роно
поедем, все и устроим...
   Уставшая,  со  сладкой болью во  всем  теле,  Галина вернулась домой.
Присела на крыльце и задумалась.
   Темнота  ласково  обволакивала  землю.  Сгладились  резкие  очертания
домов,  амбаров,  и  только неподвижная ажурная,  точно  резная,  листва
деревьев четко вырисовывалась на  фоне  неба,  и  сквозь нее  проступали
спелые гроздья звезд.  Мерно застучал движок электростанциион давал свет
в  правление колхоза и  сельсовет,  -  -ярко вспыхнули огни в  окнах,  и
длинные полосы  света  легли  через  улицу.  Где-то  лениво урчала вода,
играла гармошка и в лад ей звучала приглушенная песня.
   "Хорошо здесь.!  -  подумала Галина.  -  Три недели в селе пожила,  а
кажется, что и не уезжала никогда отсюда..."
   За углом раздались грузные шаги. К крыльцу подошел Никита Кузьмич.
   - Так это правда,  дочка?  -  встревоженно спросил он.  -  В Высокове
решила остаться? Уговорил все же тебя директор?
   - Да, я надумала...
   - Спасибо!  Удружила отцу!  - Никита Кузьмич тяжело опустился рядом с
дочерью, скрутил цигарку. - Не вышла, значит, твоя линия?
   - Ты о чем?
   - А ты не маленькая,  понимай... Замахнулась широко: в науку пойду, в
городе жить  останусь!  А  выше учительницы не  поднялась.  Да  еще  где
учительница?  В  деревне...  Погодки твои  вон  куда  взлетели!  Андрюша
Новоселов в  научном мире  прижился,  Дуня Спешнева в  райисполкоме пост
занимает,  Камушкин -  инженер на заводе... Неужто мы, Кораблевы, других
людей хуже?
   - Да чем же плоха работа в сельской школе? - удивилась Галина.
   - Ты лучше скажи,  чем хороша.  Это ваш брат, учитель, носится с нею,
как с писаной торбой:  мы,  дескать, добрые семена сеем, детей растим, в
люди их выводим,  они нам всю жизнь благодарны. А того не замечаете, что
жизнь-матушка  посильнее всякого учителя и  тут  же,  за  порогом школы,
стирает все ваши прописи и пишет свое.  Да что там пишет! Топором на всю
жизнь вырубает, ничем не сотрешь...
   - И жизнь учит, и отец с матерью. А учитель - в первую очередь! Я вот
слова Федора Семеновича до сих пор помню.
   - И чем Хворостов тебя прельстил, в толк не возьму! Ни сна у него, ни
отдыха -  как в  плену у  ребят!  -  Никита Кузьмич зло потушил окурок и
поднялся.  -  Подумай,  дочка...  Влезешь в  эту школу-  не возрадуешься
потом... света не взвидишь.
   Отец ушел в избу. Галина Никитична осталась сидеть на крыльце. Теперь
мысли ее были связаны с отцом и Федором Семеновичем. Она знала, что отец
недолюбливает учителя.  Это началось с давних пор, когда Федор Семенович
только еще  появился в  Высокове.  Он  был  живой,  беспокойный человек,
постоянно вмешивался в деревенские события, знал жизнь каждой семьи.
   Когда в  Высокове началась коллективизация,  Федор Семенович оказался
активным ее сторонником.  Он горячо выступал на сельских сходках,  писал
корреспонденции в  газетах,  разоблачал проделки  кулаков,  безбоязненно
обнаруживал спрятанный ими в ямах хлеб и угнанный в лес скот.
   "Вроде как не учитель,  а уполномоченный какой!  -  недоумевал Никита
Кузьмич.  -  Не  в  свое  он  дело лезет...  Держался бы  около школы да
ребятишек, а уполномоченных и без него хватит!"
   Сам  Никита Кузьмич,  осторожный и  недоверчивый ко  всему новому,  в
колхоз вступать не спешил.  Федор Семенович не раз беседовал с  ним,  но
Кораблев продолжал выжидать и примериваться.
   Учитель все же нашел путь в дом Кораблевых.  В артель записалась Анна
Денисовна.  Галина Никитична помнит, как они вместе с матерью привели на
колхозный двор свою корову.
   Вне себя от  гнева отец выгнал их  из дому:  "За учителем потянулись,
мне веры не стало... тогда и живите где знаете!"
   Пришлось Федору Семеновичу приютить Анну Денисовну с  дочерью у  себя
на квартире. Потом Никита Кузьмич помирился с женой, записался в артель,
но обиду на учителя сохранил надолго.
   В колхозе он также не раз сталкивался с Федором Семеновичем.  Учитель
ратовал за новую агротехнику,  за травопольные севообороты,  за сортовые
семена;  Никита Кузьмич стоял на том,  что хозяйство надо вести попроще,
особо не мудрствуя...
   На  крыльцо выглянула Анна  Денисовна и  позвала дочь ужинать.  Потом
вполголоса спросила:
   - Чего тебе отец наговаривал?
   - Он, оказывается, все еще Федором Семеновичем недоволен.
   - Есть  такое  дело,  -  вздохнула  мать.  -  Давненько плетется  эта
веревочка,  а  конца не  видно.  Только было  поладили -  и  бац,  опять
размолвка...
   - А что случилось?
   - Отец-то наш два года в  кладовщиках ходил.  Ну,  заважничал,  людей
стал сторониться.  Да и  отчетность запустил.  Федор Семенович,  человек
партийный, решительный, возьми да и скажи об этом при всем народе. Отца,
конечно,  и сместили...  Походи,  дескать, в рядовых колхозниках, в поле
поработай. Вот он и серчает на учителя, каждое ему лыко в строку ставит.


   НА СТРЕМНИНУ!

   Две  недели шла уборочная страда.  За  это время Марина убедилась,  с
каким азартом и  увлечением работали ребята в  поле,  как  рвались они к
большому,  серьезному делу,  и в тот день,  когда все хлеба были убраны,
сама заговорила с Костей:
   - И  хитер ты,  Костюша!  Тишком,  шажком,  а в работу влез,  в самую
сердцевину вгрызся.  Тактик!..  Кем же мне считать вас теперь -  членами
бригады или так, с боку припеку?
   У мальчика заколотилось сердце:
   - Зачем  "с  боку"?  Вы  нас  по  артельному  уставу  зачислите,  как
положено. Ведь вам люди нужны...
   - А ты уж и про это разведал?  - покачала головой Марина. - Ну, что ж
с тобой поделаешь! Приводи дружков вечером в правление, потолкуем.
   - Есть  привести!   -  гаркнул  Костя  и  помчался  сообщить  новость
приятелям.
   Лица ребят расплылись в  улыбке.  Нет,  только подумать:  сама Марина
Балашова согласна принять их  в  свою бригаду!  Значит,  их ребячьи руки
чего-нибудь да стоят!
   - Мы теперь годик-другой поучимся у Марины -  и такие ли урожаи будем
снимать! Глядишь, золотые звездочки получим, - затараторил Прахов.
   - Хватил!..  "Годик-другой"...  Звездочки знаешь когда  загорятся?  -
возразил Вася Новоселов. - Пока все секреты про землю не узнаем...
   Даже Паша Кивачев оживился в  этот раз  и  спросил,  поедут ли  они в
Москву.
   - Обязательно!  - заверил Алеша. - Кто богатые хлеба выращивает, всех
в Москву приглашают. Там, говорят, на каждой улице по кино, и в каждом -
новая картина. Вот уж я посмотрю!
   - А я за кино не гонюсь... - тихо и серьезно сказал Паша. - Мне бы на
заводе побывать, посмотреть, как машины делают.
   Костя не мешал приятелям разговаривать, а только слегка усмехался, но
настроение у него тоже было расчудесное.
   Вот только жалко,  что Варя Балашова не пошла с  ними в бригаду!..  А
как было бы  хорошо работать вместе!  Он,  скажем,  косит спелую пшеницу
косой  или  жуткой,  а  Варя  следом вяжет снопы.  Навязала сотню,  две,
тысячу,  а  Костя все размахивает косой,  идет вперед и  вперед,  и люди
кругом любуются их работой...
   Приятели вошли в деревню.  Встретив деда Новоселова,  они без всякого
сговора  так   оглушительно  поздоровались  с   ним,   что  старик  даже
приостановился:
   - Что  это  вы  сияете,  как пятачки начищенные?  Клад нашли?  Или на
рыбалке повезло?
   - Дороже клада, дедушка. Мы теперь... - начал было Алеша.
   Но Костя дернул его за рукав:
   - Во-первых,  не болтать прежде срока,  а во-вторых...  -  Он оглядел
запыленные лица ребят:  -  всем вымыться, переодеться. В самое что ни на
есть лучшее. Не куда-нибудь зовут - в правление колхоза!
   Дольше  других  Костя   задержался  взглядом  на   Паше   Кивачеве  и
строго-настрого приказал ему  сейчас же  отправиться в  парикмахерскую и
остричься "под полубокс" или "под польку".
   - И пусть одеколоном "Весна" побрызгается, - добавил Алеша.
   Ребята разошлись по домам...
   Колька был немало удивлен,  застав Костю в избе перед зеркалом.  Брат
только что  застегнул тугой  воротничок белой  рубашки и  сейчас усердно
зачесывал на косой пробор мокрые волосы.
   - В клуб кино привезли? Да?.. Какая картина? Всех пускают?
   Но Костя был всецело поглощен своими волосами.  Он зачесывал их то на
правую сторону,  то на левую,  отводил назад и  придерживал ладонью,  но
волосы,  как  жесткая трава-белоус,  вновь  и  вновь поднимались вверх и
топорщились во все стороны. Особенно же неукротим был лихой чуб.
   - Чисто петух соседский,  - иронически оценил Колька вид брата. - Его
так и зовут: Хорохор!
   - Сам ты хорохор!  - беззлобно ответил Костя. - Это у меня сорт волос
такой неполегаемый...
   Наконец с  волосами кое-как удалось справиться,  и Костя отправился в
правление колхоза.
   Немало интересных мест  есть  в  колхозе Высокове,  где  так  любят в
предвечерний   час   собираться   ребята.   Но,   пожалуй,   нет   места
притягательнее, чем правление, особенно же в такие дни, когда только что
закончен сев или скошены луга, или обмолочен последний сноп пшеницы.
   В  ожидании собрания колхозники сидят  на  бревнах перед  правлением,
мирно беседуют о недавних горячих днях,  а ребята гадают и спорят,  кого
из их отцов и  матерен в этот раз назовут лучшим пахарем или сеяльщиком,
косцом  или  скирдовальщиком,  чья  бригада  получит переходящее Красное
знамя...
   Костя сразу отыскал поджидавших его приятелей.  Они стояли на высоком
крыльце  правления,  окруженные тесным  кольцом  школьников,  и  слушали
разглагольствования Алеши Прахова.
   Костя  окинул  приятелей оценивающим взглядом и  остался  доволен  их
видом.  Только пришлось ткнуть Алеше  в  живот  пальцем и  заставить его
затянуть ремень на последнюю дырочку.
   - Опять турусы на колесах разводил?
   - Да нет,  Ручей... - замялся Алеша, - тут вроде ответы на вопросы...
А ты чего так поздно? Марина уже давно здесь.
   Костя  с  приятелями вошли  в  правление.  За  столом сидели Марина и
Сергей.
   Заметив ребят, Марина кивнула им и подозвала к столу:
   - Сережа,  полюбуйся! Как на парад разоделись. А за усердие на уборке
их бы поощрить не мешало.
   - За этим дело не станет, - согласился Сергей. - Сам видел - работали
лихо...
   - У  меня  к  тебе  разговор есть.  Сам  знаешь,  работы моей бригаде
прибывает, а с людьми туго... Вот и прошу пополнения, - сказала Марина и
сразу заметила, как четыре ребячьих головы кивнули в лад ее словам.
   - Из каких же резервов? - удивился Сергей.
   - Да вот они, резервы! - Марина с улыбкой кивнула на замерших ребят и
поправила Косте кепку,  которую тот от волнения сдвинул к левому уху.  -
Стоят как солдаты в строю.
   - Этим резервам еще в школу с книжками бегать да за партой сидеть!  -
Сергей мельком оглядел ребят. - Запас второй очереди, так сказать...
   - Это  само собой,  -  согласилась Марина.  -  Зимой пусть учатся,  а
летом, в каникулы, ко мне в поле...
   - Почему только в каникулы?  - насторожился Костя. - Мы вам все время
помогать будем.
   - Это уж ты через край хватил! - остановил его Сергей. - И бригада, и
школа... Слишком много берешь на себя! Зарвешься. Ты же не двужильный?
   - Кому интересно -  тот  осилит,  -  возразил Костя и  смело поглядел
Сергею в глаза. - А ты мало на себя берешь? И председатель, и студент...
   Сергей усмехнулся. Ему была по душе горячность брата, его жадная тяга
к труду и учению, но в то же время что-то беспокоило Сергея.
   - А Федор Семенович знает о твоей затее? - спросил он.
   Костя замялся.  Что греха таить,  он  за  эти дни так и  не осмелился
поговорить с учителем... То было некогда, то мешали ребята, то казалось,
что учителю не до него.
   - Ты что же,  прячешься от учителя? - нахмурился Сергей. - Все тишком
да  тайком хочешь обделать?  Семь классов одолел,  так ни со мной,  ни с
учителем уже и поговорить не о чем?
   - Сережа, так я... - подался вперед Костя.
   - Самостоятельной державой живешь!  Сам  себе голова!  -  перебил его
Сергей и с досадой посмотрел на Марину: - И ты хороша! Знала, что ребята
задумали, и молчала.
   Костя поежился.  Почему Сергей думает,  что он зарвется,  отстанет от
школы? Сил у него хватит, только бы ему поверили! Разве был когда-нибудь
такой случай,  чтобы он обманул доверие колхозников?  Кто в  Высокове не
помнит,   как   Костя  Ручьев  вытянул  из   болота  завязнувшую  кобылу
Командировочную,  спас весной от затопления стог сена, вывел из горящего
телятника  двух  телочек...  Кому,  как  не  Косте,  колхозники доверяли
работать на сенокосилке, возить зерно от комбайна...
   - Да, тут что-то не то... - покачала головой Марина. - Как видно, нам
без Федора Семеновича не разобраться.
   - Так учитель поймет!  -  горячо заговорил Костя,  чувствуя,  что все
надежды его рушатся.  -  Ведь он тому и учил нас.  "Подрастете, говорил,
силу в  руках почуете -  за  дело беритесь.  За большое дело!  Ничего не
страшитесь.  В кустиках не хоронитесь,  на бережку не отсиживайтесь,  на
стремнину выплывайте..."
   - Кто пришел-то!.. Смотри! - шепнул Алеша.
   Костя оглянулся -  и  замер.  В дверях правления стояли Яков Ефимович
Балашов,  Федор Семенович и  рядом с  ним Галина Никитична.  В руках она
держала чем-то набитый мешок. Позади учителей толпились школьники.
   - Говори,  говори!  -  кивнул Косте Федор Семеном вич.  -  Умные речи
приятно слушать.
   Но  из  мальчика сейчас даже клещами не удалось бы вытянуть ни одного
слова. Он потупил голову и принялся одергивать рубашку.
   - Слыхали,  Федор Семенович? - озадаченно развел руками Сергей, кивая
на ребят. - На стремнину плыть собрались. Полный вперед!
   Учитель снял белую фуражку и подошел к столу:
   - Это  хорошо,  что на  стремнину!  У  меня сердце радуется.  Значит,
учителя не зря в школе работают, научил ли ребят кое-чему.
   - Так-то оно так,  а все же тревожно,  -  сдержанно заметил Сергей. -
Какую колхоз десятилетку отстроил,  ничего не пожалел, а ребята вроде не
ценят этого...  Нет,  Федор Семенович,  так не  годится!  Надо родителей
вызвать да  внушить,  чтобы они  школьников ни  в  какие бригады пока не
пускали.
   - Обязать родителей -  это нетрудно. - Учитель присел к столу, словно
собрался начать урок.  -  А  дальше что?  Придет вот  такой,  как  Костя
Ручьев,  в класс,  сядет на парту,  а сам в окно будет поглядывать. А за
окном  жизни  полно:  трактор прошел,  новые  сеялки в  колхоз привезли,
монтеры  провода  от  электростанции к  избам  тянут,  в  амбаре  семена
яровизируют...  И все-то ему интересно,  дорого,  все хочется знать, что
вы, взрослые, на земле делаете. А этому только радоваться нужно!..
   - Издалека вы подходите,  Федор Семенович... К чему бы это? - спросил
Сергей и посмотрел на парторга.
   Яков Ефимович кивнул головой - слушай, мол, слушай...
   - А к тому...  - продолжал учитель, - надо нам вместе детей-то учить:
и школе, и вам, колхозникам!
   Сергей потер голову ладонью и лукаво подморгнул школьникам:
   - Здравствуйте, дети! Я ваш новый учитель...
   - Погоди,  Сергей, тут дело серьезное! - остановил его Яков Ефимович.
- Колхоз наш развивается,  ему нужны грамотные,  сведущие люди.  А они с
неба не свалятся.  Значит,  надо растить их, воспитывать. Одним учителям
тут не управиться. Нужна наша поддержка. Вот сходи в школу как-нибудь да
расскажи ребятам, как ты колхоз строишь... Или ты, Мариша...
   - И я в учительницы?.. - растерянно приподнялась девушка.
   - А  тебе первое место,  -  улыбнулась ей Галина Никитична.  -  И так
целую группу вокруг себя собрала!  Вот они, твои ученики. - Она показала
на  Костю с  приятелями.  -  Слышала я  твои уроки в  поле...  Чем ты не
учительница?
   - Какие  там  уроки!  -  еще  больше смутилась Марина.  -  Просто так
разговаривала при случае...
   - А ребят от тебя силой не оторвешь! Значит, есть о чем рассказать, -
подхватил Федор Семенович.  - Вот мы с Галиной Никитичной и подумали. Да
и  Яков  Ефимович нас  поддерживает.  Надо  наладить в  школе  серьезное
изучение сельского хозяйства.
   - Это правильно! - сказал парторг. - Раз ребята к земле да к большому
делу рвутся, препятствовать им нельзя.
   - Так это опять, как с юннатами, будет! - вырвалось у Кости. Он давно
придвинулся поближе к Федору Семеновичу и не сводил с него глаз. - Опыты
на грядках, то, се... А мы в поле работать желаем,, по-настоящему!
   - Вы и  будете в  поле,  -  сказал учитель.  -  Правление выделит вам
несколько гектаров земли,  а  Марину  мы  попросим взять  вас  под  свое
начало. Словом, организуем при школе вроде бригады юных мастеров высоких
урожаев.
   Костю  бросило  в  жар.  он  расстегнул  тугой  воротничок рубашки  и
переглянулся с Пашей и Васей...
   Разве он не говорил приблизительно,  то же самое?  Они получат землю,
будут  учиться у  Марины.  Значит,  Федор  Семенович и  Галина Никитична
угадали, поняли его думку...
   Мальчик с  благодарностью посмотрел на  учителей.  Вот и  всегда так:
ребята куда-то рвутся, лезут, стучатся, а дверь все закрыта и закрыта...
Учителя же пороются в  карманах,  найдут нужный ключик -  и  сразу дверь
нараспашку: входи свободно!
   - Федор Семенович,  - вполголоса спросил Костя, - а кто в эту бригаду
войдет?
   - Думаю, что могут войти все желающие - кто, конечно, к земле тянется
да работы не боится. Пусть так и примыкают к твоей четверке.
   - Что же она делать будет, эта школьная бригада? - озадаченно спросил
Сергей.
   - Есть  для  начала дело.  И  очень  интересное...  Галина Никитична,
покажите!
   Развязав мешок,  учительница достала из него просяной сноп,  положила
на стол и спросила Костю, узнает ли он свой урожай.
   Костя вгляделся и узнал тот самый злополучный снопик,  который у него
выпросила Марина.  Он  прикусил губу.  Это  было  явно не  по-честному -
передать снопик учителям!
   При виде длинных, раскидистых стеблей проса Сергей даже приподнялся.
   - Это ты вырастил? - удивленно спросил он у Кости.
   К  столу протиснулись школьники,  осторожно потрогали метелки проса и
так же, как и Сергей, недоверчиво посмотрели на Костю.
   Смущенный и недоумевающий, мальчик пожал плечами.
   - Он,  видно,  язык  проглотил!  -  усмехнулась Марина  и  рассказала
Сергею, как Костя начал по-новому выращивать просо, но не довел опыта до
конца.
   Рассказала она  и  о  том,  как  они  с  Галиной Никитичной ездили  в
денисовский  колхоз  к   опытнику  Свешникову  и   тот   посоветовал  им
попробовать сеять  просо  широкими рядами,  чтобы  каждому  стеблю  было
просторно и вдоволь хватало света, воздуха и пищи.
   - Совет несомненно дельный.  К  нему надо прислушаться,  -  заговорил
Федор Семенович.  -  Был я  в  Москве в  академии,  беседовал с учеными.
Сейчас,  по  заданию правительства,  ученые упорно продолжают работу над
тем,  чтобы превратить просо в одну из самых урожайных культур. И каждый
наш опыт,  даже самый маленький, может оказаться полезным для науки. Вот
пусть школьная бригада и  поработает над просом.  Вынесем с весны опыт в
поле, проведем широкорядный сев...
   Галина Никитична сказала, что в зимнее время этот опыт можно провести
в теплице.
   - А созреет просо? - с надеждой спросила Марина.
   - Думаю, что созреет. Если, конечно, теплицу как следует оборудовать,
за посевами следить...
   Марина с волнением оглядела учителей:
   - Хорошо вы  придумали!  Нужное это дело!..  И  раз уж  на  то пошло,
помогу я  вашей школьной бригаде.  Только чтобы опыт  до  конца довести,
посередине дороги не застрять!
   - Это уж как есть! - вспыхнул Костя. - Хватит с меня одного раза.
   - Верно,  Марина,  берись за ребят, - поддержал Сергей. - Откроем при
школе вроде колхозной академии. А ты у нас за кадры отвечать будешь.
   - Только станут ли ребятишки слушаться меня? - спохватилась Марина.
   - Это кто?  Члены бригады?  - вскинул голову Костя. - Дисциплинка вот
будет!..  Замри,  в  струнку вытянись!  -  И  он так грозно посмотрел на
Алешу,  который щекотал Кивачеву соломинкой шею,  что  тот действительно
вскочил и вытянулся.
   - Надо  будет  народу рассказать о  нашей  затее,  -  предложил Федор
Семенович. - Что-то он скажет...
   - Это уж  как полагается,  -  согласился Яков Ефимович.  -  Вот вы  и
доложите сейчас на собрании.


   ЕНИСЕЙ-РЕКА

   В  садик  перед  правлением  вынесли  стол,   застлали  его  кумачом,
протянули из окна провод,  ввернули в патрон двухсотсвечовую лампочку, и
при  ярком  свете Сергей открыл колхозное собрание.  Сначала он  зачитал
приветственную телеграмму:  обком  партии поздравлял членов высоковского
колхоза с досрочным окончанием уборки. Потом председатель рассказал, кто
из  колхозников как  работал,  чем отличился.  Переходящее Красное знамя
вновь досталось бригаде Марины Балашовой.
   Пожалуй,  никогда школьники не хлопали Марине так оглушительно, как в
этот  вечер.  Аплодисменты неслись с  верхнего ряда высокой кучи бревен,
где расселись школьники, и с раскидистых ив, окружавших правление.
   - Хлопунов бы ко сну спровадить, - недовольно заметил Никита Кузьмич.
   - Сегодня нельзя,  -  вступился Яков Ефимович.  -  Один вопрос решать
будем, как раз ребят касается.
   Затем  были  вручены  Почетные  грамоты  и   премии  лучшим  косарям,
вязальщицам снопов,  скирдовальщикам и, наконец, объявлена благодарность
школьникам.
   Косте не сиделось на месте.  Собрание затягивалось,  и  ему казалось,
что разговор о  школьной бригаде сегодня уже не  состоится.  Он  даже не
слыхал, когда Сергей назвал его и Пашино имя.
   - Ручей, нас зовут! - толкнул его Паша.
   Мальчики подошли к  столу президиума.  Сергей сказал что-то о молодых
возчиках зерна, о "Костюшкиной сцепке" и вручил им Почетные грамоты. Под
гром аплодисментов Костя и  Паша неловко полезли обратно на  бревна,  не
зная,  куда девать большие грамоты из плотной бумаги, с красными флагами
и золотыми колосьями по краям.
   Паша принялся засовывать грамоту за пазуху,  а  Костя -  скручивать в
трубку.
   - Что вы делаете!  - напустилась на них Варя. - Давайте-ка я подержу.
- И она отобрала у ребят грамоты.
   Наконец слово получил Федор Семенович.
   Косте казалось, что, как только учитель расскажет о школьной бригаде,
все колхозники очень обрадуются и скажут: "В добрый вам час!" - и, может
быть, даже захлопают в ладоши. Но вышло не совсем так.
   Первым после  учителя подошел к  столу  дед  Новоселов.  Он  налил из
графина воды и залпом выпил ее. Потом отыскал глазами Костю с приятелями
и показал им пальцем на переднюю скамейку:
   - А ну-ка, лихая четверка, садись ближе. Поговорим!
   Костя покосился на  Федора Семеновича,  спрашивая взглядом,  как  ему
отнестись к очередной причуде старика.  Учитель кивнул головой:  ничего,
мол, не поделаешь, надо послушаться.
   Насупившиеся мальчики сели на скамью около стола президиума.
   - Ребячья бригада при школе -  затея,  конечно,  добрая,  - заговорил
Новоселов.  -  Только вот, опасаюсь, не справятся наши бесогоны. Пшеницу
или там просо,  может,  они и вырастят, а в голове мало чего прибавится.
Заботы да хлопоты, а учение потом да после... Вот и наплодят они в школе
хвостов да  грехов  целый  воз!  А  учение дело  такое...  Это  не  брод
мелководный через речушку:  скок-скок по камушкам,  ног не замочил и уже
на другом бережку. Учение - это вроде как матушка-Волга или Енисей-река.
Тут и глубина,  и ширина, и ключиворонки, и стремнины... Знай, плыви изо
всех сил,  режь волну,  не  захлебнись!..  А  уж если переплыл -  далеко
шагать будешь!  Я  вот про своего Андрюшу скажу,  как он к наукам льнул.
Бывало,  ночью мать лампу потушит,  так  он  коптилку вздует и  опять за
книжку. Вот и переплыл реку Енисей...
   - Регламент деду!  -  тонким Голосом выкрикнул кто-то  из мальчишек с
дерева.
   - Регламентом меня не урежете! Пока не выговорюсь - не уйду! - упрямо
заявил старик и, постучав пальцем по столу, долго еще рассказывал о том,
как учился его сын Андрей Новоселов.
   Деда Новоселова поддержал Никита Кузьмич.
   - К школе мы, конечно, с почтением... - ласково начал он. - Но делали
бы вы,  учителя,  свое дело -  ребятишек писать,  считать учили!  А уж к
плугу да к  лошади мы их и сами как-нибудь привадим,  отцы да матери.  А
потом, не всем же ребятам на земле век вековать? Какие, может, и в город
подадутся...
   - Не туда поворачиваете,  Никита Кузьмич!  - вмешался в разговор Яков
Ефимович.  - Лошадь запрячь да за плугом ходить - дело, конечно, нужное.
А  только теперь колхознику много больше знать требуется.  Вспомните-ка,
какой  у   нас  план  по   артели  намечен:   машины  на  поля  двигаем,
электростанцию строим. Урожаи с каждым годом поднимаем... Сколько же нам
в колхозе мастеров надо будет,  умельцев,  людей новых профессий!  И без
школы никак не  обойтись!  И  учителя правильно придумали:  придется нам
молодых колхозников вместе готовить.  Я  вот,  скажем,  могу ребятишек с
сельскохозяйственными машинами познакомить.
   Выступление Якова Ефимовича расшевелило колхозников.
   Комсомолец Володя Аксенов сказал,  что он  может подготовить из ребят
группу электромонтеров. Завфермой Поля Клочкова согласилась организовать
кружок юных животноводов.
   - Чем  богата,  и  я  поделюсь,  -  поднялась из-за  стола президиума
Марина.   -  Но  с  одним  условием...  Замечу,  что  ребята  от  учения
сторонятся,  -  уйду от  них.  Вот за  этим столом говорю...  перед всем
народом: отрекусь, всю дружбу поломаю...
   Костя сидел как на иголках. Маленькие тугие желваки перекатывались на
его щеках, словно он разгрызал каленый орех.
   Чтобы  не  выдать  своего волнения,  мальчик крепко вцепился руками в
коленки,  но ноги его выписывали под скамейкой самые причудливые фигуры,
взрыхляли песок,  перекатывали камешки,  то и  дело сталкиваясь с ногами
Паши и Васи. Как видно, приятели чувствовали себя не лучше.
   Когда все колхозники выговорились, вновь поднялся Яков Ефимович.
   - А  разговор-то  получился  серьезный,  -  обратился он  к  Косте  с
приятелями. - Как видите, вам теперь за учение ответ держать придется не
только перед учителями... Подумайте, ребята...
   Костя посмотрел на  своих дружков.  Вот она,  редкая и  такая дорогая
минута: все взрослые смотрят на них и ждут, ждут, что же они ответят.
   - Может, вам на "подумать" время дать? - осторожно спросил Сергей.
   Костя вспыхнул,  с трудом оторвался от скамейки.  словно взвалил себе
на плечи тяжелую ношу, и шагнул к столу:
   - Будем учиться! Ручаюсь! Вот увидите...
   - Хороша речь!  Коротковата, но с весом, - усмехнулся дед Новоселов и
торжественно погрозил пальцем всей  четверке:  -  Вы,  козыри,  этот час
крепко зарубите на память!  Не батьке с  мамкой - всему колхозу обещание
дали.  А  давши слово -  держись!  Сплохуете -  на всю жизнь вам веры не
будет.


   У РОДНИКА

   Было уже поздно,  но  Костя не спешил домой.  За день произошли такие
события,  что  обязательно надо  было поговорить с  учителем.  Но  Федор
Семенович все еще сидел на бревнах и беседовал с колхозниками.  Речь шла
о  посевах проса,  о  достройке электростанции,  о  какомто новом  сорте
семян, за которыми надо немедленно поехать на селекционную станцию.
   Костя  знал  эту  особенность учителя:  всегда у  него  находились со
взрослыми срочные,  неотложные дела,  и  он  мог  проговорить с  ними до
глубокий ночи. Клавдия Львовна, по обыкновению, ждала мужа ужинать и, не
выдержав, посылала за ним кого-нибудь из школьников.
   А в прошлое воскресенье был даже такой случай.
   Клавдия  Львовна  отправила  Федора  Семеновича разыскивать сбежавшую
озорницу козу.  Учитель обошел колхозные усадьбы,  потом  встретил Якова
Ефимовича, и тот пожаловался ему, что у молотилки перекосило барабан.
   Забыв про козу, Федор Семенович почти полдня провел в кузнице, вместе
с кузнецом ломая голову над тем,  как исправить барабан.  Козу между тем
словили на колхозном огороде Колька с  Петькой и привели ее на "школьную
гору".
   Сейчас Костя стоял около бревен и сильно досадовал,  что взрослые так
не вовремя захватили учителя. Наконец он не выдержал и громко произнес:
   - Федор Семенович, вас Клавдия Львовна ужинать ждет!
   Учитель спохватился и,  поднявшись с  бревен,  направился к  дому.  И
опять он  был не  один-колхозники шли рядом с  ним:  кому было просто по
пути, кому нужно было еще о чем-нибудь переговорить с учителем...
   Но вот,  пожелав Федору Семеновичу спокойной ночи, они один за другим
сворачивали к своим избам,  и вскоре с учителем остался один лишь Сергей
Ручьев.
   - Видел, Сережа, как получается? - негромко сказал Федор Семенович. -
Колхозом ты неплохо руководишь.  Верно,  каждого члена артели знаешь.  А
вот что у родных братьев в голове - тебе и невдомек...
   - Да-а...  -  вздохнул Сергей.  -  Не  думал я,  что он  так к  земле
тянется.
   Они остановились около дома Ручьевых.
   - И ты по следу идешь?  -  заметил Сергей брата.  -  Ну что же, давай
прощаться с Федором Семеновичем...
   - Я провожу немного, до моста, - тихо ответил Костя.
   И  учитель,  угадав,  как  важно мальчику побыть с  ним  наедине,  не
напомнил про  поздний час,  хотя  обильная роса  уже  лежала на  траве и
звезды густо обсыпали темное небо.
   - Обязательно до  моста?  -  усмехнулся он.  -  А  вдруг со  мной что
случится без провожатого!
   Учитель с Костей миновали околицу деревни, пересекли скошенный луг и,
остановившись на мосту через Чернушку, молча прислушались.
   Тихо  плескалась  река,  в  темных,  таинственных кустах  что-то  еле
заметно  шевелилось,  и  вся  земля,  натруженная и  уставшая  за  день,
казалось,  мерно  вздыхала,  перед тем  как  забыться до  утра  крепким,
здоровым сном труженика.
   - А  хорошо  Тимофей Иванович про  учение  сказал!  -  вспомнил Федор
Семенович. - "Школу пройти- что Енисей-реку переплыть. А уж как переплыл
- далеко человек шагать будет!" Ах, как хорошо!..
   Кто-то  затопал  по  бревенчатому настилу  моста.  Костя  с  учителем
оглянулись. Из темноты вынырнула Варя.
   - Ой, а я думала - не нагоню вас! - Девочка перевела дыхание. - Федор
Семенович,  вы знаете...  Мы тоже решили в  школьную бригаду записаться.
Можно?
   - Об этом надо ядро спросить...  инициативную группу,  так сказать, -
ответил учитель.
   - Кто это "мы"? - настороженно спросил Костя.
   - Я вот,  Катя Прахова,  Митя Епифанцев... Думаю, что и Витя Кораблев
запишется.
   - Кораблев?!
   - Что ты удивляешься?
   - Нет... я ничего, - неопределенно буркнул Костя.
   - Ну вот и  договаривайтесь,  -  сказал учитель.  -  На днях собрание
соберем. А я пойду... Не провожайте дальше.
   Распрощавшись, Федор Семенович исчез в темноте. За ним пошел и Костя.
   - Ты куда? - окликнула его Варя.
   - К роднику!  Пить охота,  - сказал мальчик, хотя еще и сам твердо не
знал,  почему его потянуло к родничку у "школьной горы":  потому ли, что
день был жаркий и Косте действительно захотелось пить,  или потому,  что
мальчик был в большой обиде на Варю и хотел от нее уйти.
   - Ой,  и  мне  пить  хочется!  -  вскрикнула девочка и  пошла рядом с
Костей.
   Но  разговор не  вязался.  После того дня,  как  они  ехали вдвоем на
лошади, им ни разу не приходилось оставаться наедине.
   Подошли к родничку.  Почти невидимый в темноте,  он журчал,  звенел и
наперекор всему никак не хотел засыпать.
   Костя  пошарил  в  темноте  берестяной  черпачок  и,  не  найдя  его,
зачерпнул воду  из  родника прямо  ладонями.  Его  примеру последовала и
Варя.  Они  так жадно и  долго втягивали ледяную воду,  словно наперебой
хотели   убедить  друг   друга,   что   пришли   к   родничку  только  с
одним-единственным желанием - пить, пить и пить!
   Но жажда,  по правде сказать, была совсем невелика. И Варя, пользуясь
темнотой,  зачерпывала ладошкой воду из  родника и  выливала ее обратно.
Руки у нее совсем окоченели.
   - Костя,  ты не думай,  пожалуйста,  про ту записку,  что я  с  Витей
прислала,  -  наконец заговорила девочка.  - Это просто глупость была...
Порви ее.
   - Ян  забыл давно,  -  небрежно сказал мальчик,  хотя  на  самом деле
ничего он не забыл и до сих пор помнил каждое слово записки. Затем он не
без торжества спросил: - Когда руку отсекать будем?
   - Кому?
   - А Кораблеву... Помнишь наш спор?
   - Так никто ж не выиграл, - возразила Варя: - ни ты, ни Витя.
   - Как это "не выиграл"? Я сказал: "Буду в поле работать". Вот и буду!
   - Так при школе же бригада... учебная.
   - Это верно,  - примирение согласился мальчик и, подняв голову, долго
смотрел на теплый огонек, что светился в окне квартиры учителя.
   - А  ты  это  здорово перед  всем  собранием сказал:  "Будем учиться!
Ручаюсь!" - сказала Варя. - Теперь забот у тебя сразу прибавится.
   - Каких забот?
   - А как же! И Пашу Кивачева надо будет вытягивать, и Прахова... Ты же
за всех обещание дал, за все ядро. Ты теперь словом связанный.
   - А ведь и правда...  за всех, - несколько растерянно произнес Костя,
только сейчас со всей глубиной осознав то, что произошло на собрании.
   - Это ничего,  - успокоила девочка. - Бригада у нас большая будет. Ты
в комсомол вступишь. Вытянем ребят...
   - Надо вытянуть!
   - Как это у вас там, на "катере", принято говорить: "Полный вперед!"
   - А ты откуда знаешь?
   - Да уж знаю... Разведка донесла.
   - Колька старается... Гвоздь!
   - И руку вы друг другу на дружбу дали...
   - Дали...  - признался Костя, отыскал в темноте Варины руки, соединил
их и положил поверх свою: - Вот так!
   Девочка вздрогнула.
   - Холодные у тебя руки... как сосульки, - сказал Костя.
   - От родниковой воды.
   Варя быстро отняла руки и,  нагнувшись,  принялась согревать их своим
дыханием.
   А родничок журчал себе и журчал...


   СТРАДА


   БОЛЬШИЕ МХИ

   Рано утром Витя Кораблев постучал к Балашовым в окно. Варя выглянула.
Вид  у  мальчика был  такой,  словно  он  только  что  сошел  с  витрины
охотничьего магазина:  непромокаемые, выше колен сапоги, кожаная куртка,
на поясе - патронташ с медными патронами, на голове - старомодный картуз
с  высоким верхом  и  ремешком.  А  за  плечами грозно  смотрела в  небо
настоящая двустволка.
   При виде такого великолепия Варя ахнула. А Петька, не моргая, смотрел
на Витю почти две минуты,  потом стремглав помчался к Ручьевым:  надо же
сообщить Кольке,  что сегодня начинается охота на уток;  может,  им тоже
удастся примкнуть к охотникам.
   - Витька, а усы? - наконец спросила Варя.
   - Какие усы?
   -  Ну  такие...  густые,  крученые...  Тогда ты совсем как охотник на
картинке.
   - Будет тебе!  - отмахнулся Витя. - Ты собирайся быстренько. На охоту
пойдем, на Большие Мхи. И сестра с нами.
   - Галина Никитична!  - вскрикнула Варя. - Тогда и Косте надо сказать,
он тоже на Большие Мхи собирался. И Паша Кивачев с ним.
   - Еще чего! - нахмурился Витя. - На уток оравой не ходят.
   -  Мы  только до болота вместе,  а  там разбредемся.  Ты не уходи без
нас... мы скоро! - И Варя побежала к Ручьевым.
   Но  Кости  дома  она  не  застала.  Лишь  Колька с  Петькой о  чем-то
шептались в углу избы.
   - Где Костя? - спросила Варя.
   - А ну его... злыдень! - пожаловался Колька. - Ушел с Пашей Кивачевым
и не взял нас. Шипит, как гусак, - не подступись!
   - Вы что ему сказали?
   - А то и сказали... тебя Витька дожидается.
   - Кто же вас просил! - рассердилась Варя. - Ягоды вы скороспелки!
   Девочка выбежала за усадьбу,  посмотрела на полевую дорогу,  но Кости
нигде не  было видно.  Она вернулась домой и,  досадуя,  что так неладно
получилось, решила совсем не ходить на охоту.
   Но тут к  окну подошел Витя с  сестрой.  Галина Никитична тоже была в
сапогах и с ружьем.
   - Пойдем с нами,  Варюша!  -  позвала она.  -  Я давно Большие Мхи не
видала.
   И Варя не устояла:
   - А девочек можно еще позвать? А пионеров моих?
   - Конечно,  можно,  -  согласилась Галина Никитична.  - Устроим вроде
экскурсии.
   Минут   через   двадцать  большая  группа   мальчиков  и   девочек  в
сопровождении учительницы тронулась к  Большим  Мхам.  У  кого  не  было
ружья,  тот нес в руках корзинку или кузовок для грибов и ягод. Колька с
Петькой  вооружились луками,  показывали  всем  набор  стрел  с  острыми
гвоздиками на концах и наперебой уверяли,  что такой стрелой можно убить
наповал любую птицу, если только угодить в самое сердце.
   Путь до  болота был  не  близким.  Сначала шли  осиротевшим пустынным
полем  с  колючим  рыжим  жнивьем,  потом  прозрачными перелесками,  где
мастерица-осень  уже  начала  свою  тонкую  работу  -  прошила  розовыми
стежками зеленую одежку  осин,  посадила яркую  багровую латку  на  куст
калины, тронула желтизной березы.
   Серебристые нити паутины плавали в  воздухе,  в ветках ели жалостливо
кричала какая-то птица,  словно печалилась,  что веселое лето подходит к
концу и надо расставаться с такими хорошими местами.
   Галина Никитична срывала то  какой-нибудь цветок,  то стебелек травы,
то   пухлый  коричневый  шар   грибадождевика,   показывала  ученикам  и
спрашивала, что они знают про этот цветок, траву, гриб.
   Девочки начали собирать цветы и листья для гербария.
   Алеша отыскал стебель одуванчика,  смастерил пищалку и  выдул из  нее
звук, напоминающий плач ребенка: "Уаа! Уаа!"
   Катя  сердито зашикала на  брата,  но  учительница только засмеялась.
Потом вырвала с корнем пустотелую дудку, попросила у ребят нож, отрезала
от  дудки  толстое  нижнее  колено,  сделала узкий  продольный надрез  и
приложила к губам: лес огласился тонкими протяжными звуками.
   - Пошли игры-забавы! Какая уж тут охота! - шепнул Витя и потянул Варю
за руку.
   Они немного отстали,  и мальчик с досадой спросил, зачем Варя собрала
столько школьников.
   -  А  что  ж  такого!  -  удивилась девочка.  -  Когда  много  -  это
интереснее.
   - Куда как интересно!..  Даже Ручьева не забыла пригласить.  Шагу без
него ступить не можешь!
   -  Вот уж неправда!  -  вспыхнула Варя.  -  Костя и без меня на охоту
собирался.
   - Кстати, где же он? - оглянулся по сторонам Витя.
   - Он с Пашей, наверное, вперед ушел.
   Витя встревожился:
   - Хитер парень! Теперь наши места первым захватит.
   - Почему "наши"?
   -  Есть у  нас с  отцом такое местечко:  у  Спиридонова озера.  Давно
облюбовали... Ну да ничего... Спиридонове озеро, оно такое... К нему без
ключа-отмычки не подойдешь, просто так не поохотишься.
   - Загадки загадываешь?
   - Есть секретец!  - Витя посмотрел на девочку:  - Давай, Варя, махнем
туда. Поохотимся вдвоем. Уток там!..
   - Да нет...  неловко!  - Варя кивнула на идущих впереди школьников: -
Мы же все вместе пошли. - И она перевела разговор на другое: - Да, Витя!
Мы с Катей в школьной бригаде будем работать. Я и тебя записала.
   Мальчик замедлил шаг и удивленно присвистнул.
   -  Ты что,  возражаешь?  А я думала...  Мы ведь всегда с тобой вместе
были...
   Чувствуя,  что девочка может рассердиться,  Витя поспешно взял ее  за
руку:
   - Ну зачем эта бригада? Нам же учиться нужно.
   - А Федор Семенович, по-твоему, не хочет, чтобы мы учились?
   - Кто его разберет,  чего он хочет!  -  отмахнулся Витя.  -  Нет,  ты
только подумай! Школьная бригада... Сей рожь, пшеницу, сорняки поли... А
потом еще на ферму направят -  коров чистить,  за телятками ухаживать...
Это тоже учение?
   - А чем не учение? Вспомни-ка Полину Клочкову. Она со школьных лет за
телятами начала ухаживать,  а  сейчас завфермой работает.  Про ее опыт в
книжках написано.
   -  Нам-то  что до  этого!  Мы же с  тобой в  город учиться пойдем,  в
институт...
   - А из города дорожка куда приведет?  Может,  опять в колхоз, как вот
сестру твою.
   - Все равно зря эту бригаду придумали,  - не сдавался Витя,  - пустая
затея, чепуха...
   Варя вырвала руку и спрятала ее за спину.
   -  Значит,  Федор Семенович чепуху придумал?  Да  еще где -  при всем
народе!.. Ну, знаешь...
   - Это не мои слова. Отец так говорит, - поправился Витя.
   -  Сердится твой  отец  на  Федора  Семеновича за  критику...  вот  и
наговаривает, - вырвалось у девочки.
   Витя потемнел в лице:
   - Ты погоди...  Не только отец...  Мария Антоновна тоже не согласна с
директором школы.
   - Откуда ты знаешь? - насторожилась девочка.
   -  Вчера отец с ней разговаривал.  Так химичка говорит,  что школьная
бригада - только помеха в учении...
   - А знаешь,  как нашу химичку в Высокове зовут?  Дачница! Живет, и ни
до чего ей в колхозе дела нет.
   - Пусть хоть и "дачница", а свой предмет она вот как знает...
   - Дело,  конечно,  твое,  -  безразличным тоном сказала Варя.  - Если
боишься отстать,  можешь в бригаду не записываться!  Не обязательно! - И
она побежала догонять ребят и Галину Никитичну.
   Вскоре  школьники вступили в  густой,  прохладный лес.  Чувствовалась
близость болота.  Нога  тонула  в  мягкой  мшистой подстилке.  Появились
заросли ежевики,  черничника,  густо обсыпанного темно-лиловыми ягодами.
Потом ельник сменился ольховником,  запахло прелыми листьями,  захлюпала
вода,  и  земля  под  ногами  стала  зыбкой,  неустойчивой.  То  и  дело
встречались трухлявые,  умершие на корню деревья.  Достаточно встряхнуть
их- и они распадались на куски, словно были слеплены из глины.
   Наконец  лес   поредел  и   открылось  большое  болото.   Кустарники,
низкорослые  деревья,   осока,  заросли  камыша,  рогоза  с  коричневыми
плюшевыми початками,  белесый мох,  зыбкие трясины и  кое-где просторные
лагуны с густой черной водой...
   В отдалении прозвучали выстрелы.
   - Галина Никитична,  давайте и мы стрелять,  -  напомнила Варя. - Вон
они, утки, кружатся...
   -  В  самом  деле,   надо  хоть  ружье  попробовать,   -  согласилась
учительница и  показала школьникам на  сосну с  обломанной верхушкой:  -
После охоты собираться здесь. А сейчас расходитесь!
   Но не успели ребята разбрестись по болоту,  как из-за кустов выскочил
Паша Кивачев. Был он бледен, мокр, измазан тиной, и в сапогах его, как в
насосах, чавкала вода.
   - Откуда ты? - кинулась к нему навстречу Варя.
   - Там...  там...  -  Губы у Паши дрожали. - Ребята, Галина Никитична!
Там в озере Костя Ручьев застрял... ни туда, ни сюда не может...
   - Это где случилось?  -  встревоженно спросила Галина Никитична.  - В
Спиридоновом озере?
   - В Спиридоновом, - кивнул Паша.
   - Веди скорее!.. - И учительница быстро пошла вслед за Пашей.


   БУКВЫ НА КОРМЕ

   Узнав от  Петьки,  что Варя собирается на охоту вместе с  Кораблевым,
Костя не  стал ее  ждать и  отправился с  Пашей Кивачевым на Спиридонове
озеро, где всегда в изобилии водились утки.
   -  Пока у  них подъем да сборы,  а мы первенькими на озеро явимся!  -
радовался Паша.  -  Утки непуганые -  не меньше дюжины набьем,  как пить
дать!
   Через  час  ребята  были  у  озера.   Продолговатое,  с  причудливыми
ответвлениями и топкими берегами, оно затерялось среди болота. Водоросли
и  камыш с  каждым годом все смелее и  настойчивее наступали на  озеро и
грозили совсем скрыть его от глаз людей.
   Вода в озере была темная,  густая,  как кофейная гуща; из нее торчали
рогатые черные коряги.
   Охота началась удачно: с первых же выстрелов Костя с Пашей подбили по
утке. Птицы кувыркались в воздухе и тяжело шлепались в заросли камышей.
   - А как же добычу доставать будем? - озадаченно спросил Паша.
   - Было бы чего доставать...  -  успокоил Костя.  -  Ты бей, не зевай,
пока лет хороший.
   Утки,  словно пренебрегая молодыми охотниками, так и лезли под ружье:
вспархивали из  зарослей камыша,  проносились над  озером,  плескались в
воде. И мальчики не жалели патронов. Еще несколько подбитых птиц упало в
озеро.
   - Видал?  Селезня подбил кило на пять!  - восторженно закричал Паша и
вдруг принялся стаскивать сапоги. - Я сейчас всю добычу соберу!
   Он быстро разделся,  раздвинул заросли камыша и  поплыл.  Но в  ту же
минуту взвизгнул и с таким видом повернул обратно к берегу, точно за ним
по меньшей мере гналась прожорливая акула.
   Облепленный тиной,  Паша стремглав выскочил на сухое место и принялся
растирать себе грудь и плечи.
   Костя от души расхохотался:
   - Что, брат, не по носу табак?
   - Ты не смейся. - обиделся Паша. - Вода как лед - ноги сводит, и тины
полно. Только лягушкам плавать... Брр!
   Костя подошел к озеру, опустил руку в воду:
   - Да... Холодненько! Верно, подземные ключи бьют.
   - Ну вот,  - расстроился Паша, натягивая рубаху, - били уток, били...
А толку что? Зазвал тоже на это болото, пропади оно пропадом!
   Костя  с  досадой побрел вдоль топкого берега.  В  самом деле,  охота
получилась конфузная.  Хотя  бы  бревно какое-нибудь найти  или  плотик,
чтобы добраться до убитых уток! Но ничего этого на берегу не было.
   И вдруг Костя заметил что-то продолговатое,  черное. Увязая по колени
в  тине,  он полез в  камыши.  Там стояла старая лодка,  и  в ней лежало
весло,  похожее на  лопату.  Костя даже засмеялся от радости:  бывают же
такие счастливые находки!  И  что  это  за  добрый человек притащил сюда
лодку?..  Недолго думая мальчик столкнул ее в  воду и,  загребая веслом,
поплыл по озеру.
   Паша,  увидев приятеля в лодке, так и застыл с сапогом в руке. И хотя
лодка двигалась медленно, цепляясь днищем за водоросли, но ему казалось,
что она летит,  как быстроходный катер.  И Паша с удовольствием принялся
подавать с берега команды:
   -  Право  руля!  Так  держать...  Первая утка  в  осоке,  вторая -  в
камышах...
   Лавируя среди зарослей камыша и  осоки,  Костя подобрал убитых уток и
направил лодку к берегу. Но тут мальчик заметил, что лодка подозрительно
быстро наполняется водой.  До берега было еще далеко,  а она уже осела в
воду по самый борт и почти не двигалась.
   Паша с  берега размахивал руками и торопил приятеля.  Но Костя ничего
не  мог сделать.  Почувствовав,  что лодка тонет,  он прыгнул в  озеро и
поплыл. Холодная вода обожгла тело; ноги и руки запутались в водорослях,
скользких и прочных,  как сыромятные ремни. Костя захлебнулся. Вода была
горькая,  противная.  Резким движением он разорвал водоросли,  опутавшие
руки,  и  схватился за борт лодки.  Она снова начала погружаться в воду.
Костя попытался нащупать ногами дно.  Озеро казалось бездонным.  Мальчик
изо всех сил двигал руками и ногами и,  как поплавок,  держался на одном
месте.
   Костино "кораблекрушение" сначала даже развеселило Пашу.
   - Что, брат, тоже не по носу табак? - закричал он.
   Но,  видя,  что приятель плыть не  может,  крутится на  одном месте и
захлебывается,  Паша понял,  что Дело не шуточное. - Держись, Ручей... Я
сейчас!
   Он кинулся в кусты, притащил длинную жердь и, войдя по колени в воду,
протянул ее  приятелю.  Но нужно было еще несколько таких жердей,  чтобы
достать до Кости...
   Паша схватился за голову и  с  криком:  "Тонет!  Спасите!"  - кинулся
прочь от болотистого берега.
   Костя между тем выбивался из последних сил. Тяжелые сапоги и намокшая
одежда  тянули его  вниз.  Но  тут  ему  удалось нащупать сапогом что-то
твердое -  по-видимому,  это была подводная коряга.  Костя встал на  нее
одной ногой и,  осторожно придерживаясь рукой за  лодку,  смог перевести
дыхание и обдумать свое положение.  Что говорить,  попал он в переделку!
Пригвожден к подводной коряге и не может податься ни назад, ни вперед. И
Паша куда-то исчез!  Что же теперь делать?  Не пропадать же! Отец его на
фронте разведчиком был,  десятки раз  через  линию  фронта пробирался...
через мины,  через колючую проволоку,  под  огнем.  Значит,  надо и  ему
доплыть до берега...  Костя с трудом стянул пиджак и бросил его в лодку.
Попробовал  стащить  сапоги,   но  они  размокли,  набухли  и  никак  не
снимались.
   Костя  сплюнул  от  злости,  достал  из-за  голенища нож  и,  наметив
торчащую невдалеке из воды корягу, пустился вплавь. Он где-то читал, как
отважный моряк сражался с осьминогом, и сейчас, взмахивая ножом, мальчик
разрезал  цепкие  водоросли,  будто  отсекал  жадные  щупальца  морского
чудовища.  А  водоросли и корневища,  словно сговорившись между собой не
выпускать мальчика из озера,  становились все плотнее, гуще. Вновь Косте
пришлось хлебнуть горькой воды.  Наконец с немалым трудом он добрался до
коряги и оглянулся.  От лодки его отделяло метров пять,  не больше. А до
берега еще не близко.  Ну да ничего! Вот он малость отдышится, соберется
с силами и доплывет до второй коряги, а там до третьей...
   Неожиданно на берегу показались Паша,  Галина Никитична и  школьники.
Они думали увидеть Костю по  грудь в  трясине,  позеленевшим от  страха.
Каково же  было  их  удивление,  когда  они  заметили мальчика верхом на
рогатой коряжине! Костя деловито растирал плечи, грудь, глубоко вдыхал и
выдыхал воздух.
   -  Видали,   физкультурой  занимается  утопленник-то!  -  обрадованно
закричал Паша и  замахал Косте руками:  -  Эй ты,  с  разбитого корабля!
Сейчас мы тебя спасать будем!
   - Никто пока не тонет.  Видишь, какую я точку опоры нашел! - И Костя,
словно доброго коня,  погладил корягу и  начал опускаться в воду,  чтобы
плыть дальше.
   -  Ручьев,  не смей!  - крикнула Галина Никитична.  -  Не смей плыть!
Держись за корягу и жди.
   Ничего не понимая, мальчик забрался на корягу.
   Галина Никитична тем временем что-то сказала ребятам,  те разбежались
по сторонам и  вскоре вернулись с длинными жердями.  Потом они надрали с
кустов ракиты коры и принялись связывать ею концы жердей.
   Получился один длинный шест.  Его спустили в  воду и осторожно начали
проталкивать по направлению к Косте. Вскоре шест ударился о корягу.
   - Держись крепче,  Ручьев!  -  приказала Галина Никитична.  - Мы тебя
будем тянуть к берегу.
   - Обождите! - всполошился Паша. - А лодка? Там же у нас утки битые!..
Костька, бери, бери ее на буксир!
   Да  Костя и  сам был не склонен оставлять лодку посередине озера.  Он
подплыл к ней,  подтянул шест,  привязал его ремнем к носу лодки,  а сам
ухватился за корму.
   Школьники взялись за другой конец шеста и под команду Паши:  "Эй,  да
ухнем! Сама пойдет!" - подтянули необычный караван к берегу.
   Потом они быстро развели костер и усадили Костю сушиться.
   Волнение  вскоре  улеглось.   Ребята  забросали  Костю   вопросами  и
посоветовали назвать корягу-спасительницу Островом Доброй Коряги.
   - Шутки шутками,  - с облегчением вздохнула Галина Никитична, - а все
это могло кончиться очень печально.  Спиридонове озеро -  опасное озеро.
Вы же знаете,  почему оно так называется: в нем погиб почаевский охотник
Спиридон.  Вот  так  же  полез  за  убитыми утками и  не  мог  выплыть -
водоросли помешали.
   - Да, Костя, - спросила Варя, - зачем ты в худой лодке поплыл?
   - Я не заметил, что она худая... Сено на дне лежало.
   - Ребята!  Галина Никитична!  - неожиданно закричал от озера Паша.  -
Идите сюда. Мы на след напали!
   Все  подошли к  озеру.  У  вытащенной на  берег лодки вместе с  Пашей
возились Колька и  Петька.  Вода  из  лодки вытекла,  и  ребята с  видом
завзятых следопытов изучали обнажившееся днище.
   - Костя, ты видишь? - спросил Паша.
   - Вижу. Лодка как лодка. Дыра в дне...
   - Ты смотри, дыра-то какая большущая! А вот и затычка к ней... - Паша
вытащил  спрятанную  под  скамейкой  деревянную  пробку  и   примерил  к
отверстию в днище. - Как раз подходит! Смекаешь теперь?
   - Стой, я догадываюсь, - торопливо заговорила Варя. - Если сам хозяин
на лодке поедет,  он дыру пробкой заткнет и  лодка не тонет.  А  как кто
чужой  захочет  прокатиться -  ну,  и  тони  в  болоте,  как  вот  Костя
сегодня...  -  Она растерянно покачала головой. - Ну что за человек этот
хозяин! Неужели такие на свете водятся?
   -  Где  там человек!  Просто жила!  -  зло сказал Паша.  -  Лодки ему
жалко... Сквалыга проклятый!
   Страсти  разгорелись.  Паша  предложил  выследить  "жилу-сквалыгу"  и
заставить его  прокатиться в  худой лодке.  Пусть он  наглотается тухлой
воды в озере, посидит на коряге да накричится, призывая на помощь!
   Неожиданно взгляд Вари упал на  корму лодки.  Там  сквозь тину смутно
проступали две  смоляные буквы:  "В.  К.".  Вдруг вспомнились загадочные
слова Вити: "Спиридонове озеро, оно такое... К нему без ключа-отмычки не
подойдешь..."
   "А вдруг это Вити Кораблева лодка?  - с испугом подумала девочка. - И
он никому не сказал,  что она худая! - У нее похолодели руки. - Нет-нет,
не может этого быть!" Не выдержав, Варя подошла к лодке и села на корму,
загородив ногами буквы:
   - Будет вам про лодку... Надоело! Спихнем ее в воду!
   Костя с недоумением посмотрел на девочку:
   - Зачем же?  Может,  кому и пригодится...  Только надо знак оставить,
что дыра в днище.
   Он  достал нож и,  присев на  корточки,  крупно выцарапал на обшивке:
"Лодка худая. Будь осторожен!"
   Вскоре, потушив костер, все направились к дому. Убитых уток, привязав
к поясу головами вниз,  как и принято у охотников,  несли Паша. Колька и
Петька. Варя задумчиво плелась позади всех.
   При выходе из  леса школьники повстречали Витю Кораблева.  На поясе у
него красовались четыре утки.
   - Небогато, охотнички! - засмеялся он, картинно упирая руки в бока. -
Полдюжины уток на такую компанию!.. По косточке не достанется...
   Он подождал Варю и зашагал рядом с ней:
   - Не пошла со мною охотиться...  Была бы с добычей!  Хочешь мою утку?
Бери любую.
   Варя покачала головой и поглядела на мальчика:
   - Ты мне утром загадки загадывал...  про ключ,  про отмычку... Ключ -
это твоя лодка на озере? С дырой в днище?
   - Смекнула теперь?  Она самая!  - засмеялся Витя. - А что? Искупались
охотнички, поглотали водички? Вот, наверное, потеха была!
   - Так это ты нарочно дыру в днище пробил?
   - Никто ее не пробивал. Лодка сама прохудилась.
   - А почему ты не предупредил никого, что она с дырой в днище?
   - Чего это ради? - удивился Витя. - Моя же лодка...
   -  Твоя!..  -  Варя  остановилась и  даже подалась назад.  -  Что  ты
говоришь такое?
   - А потом, люди же не слепые, - поправился Витя, - должны видеть, что
лодка худая.
   - А ты знаешь, что из-за твоей лодки Костя чуть не утонул?!
   - Еще что скажешь! - опешил Витя. - Будто он плавать не умеет.
   -  Так  в  Спиридоновом озере  нельзя плыть!  Водоросли мешают...  Ты
понимаешь, что натворил?..
   - Я-то при чем?  -  растерянно забормотал Витя.  -  Ну зачем Ручьев в
худую лодку полез? Кто его просил?
   -  Ах,  вот как!  Ты уже и  не виноват!  -  вскрикнула Варя и  в упор
посмотрела на мальчика.
   Разве  высоковские  ребята  так  поступают?..  Сколько  раз,  заметив
поврежденный мост или неисправную дорогу,  они ставили знак,  что проезд
закрыт,  и  бежали предупредить взрослых о  беде.  Почему же сейчас Витя
Кораблев изменил этой хорошей привычке,  никому не сказал о  худой лодке
на озере и, кажется, не чувствует за собой никакой вины?..
   -  Будет  тебе,  Варька!  -  отмахнулся Витя.  -  Ничего ж  такого не
случилось. А вперед Ручьеву наука - в чужую лодку не полезет.
   - Слушай...  -  Варя вплотную подошла к мальчику и,  задыхаясь, почти
шепотом сказала:  - Если ты мне друг... завтра же... нет, сегодня... все
расскажешь... Федору Семеновичу, сестре, ребятам... Про худую лодку, про
озеро. А не расскажешь - лучше не заговаривай и не подходи ко мне!
   И  она  кинулась догонять далеко  ушедших вперед  Галину  Никитичну и
школьников. И уже совсем было настигла их, как вдруг свернула в сторону,
к  овражку,  где курчавились молодые кустарники,  будто только они могли
утешить ее в эту горестную минуту.
   А Витя Кораблев все еще стоял на дороге и, держа утку в руке, смотрел
Варе вслед.


   ПЕРВОЕ СЕНТЯБРЯ

   Накануне первого сентября до  позднего вечера  в  окнах  горели огни:
матери  гладили  детям  рубашки и  платья,  прикидывали,  что  бы  такое
приготовить повкуснее на  завтрак,  отцы  давали  детям  разные советы -
казалось, что все село готовит школьников в далекий и трудный поход.
   Утром Варя  поднялась с  чувством необыкновенной легкости.  Было  еще
очень рано,  Петька крепко спал,  и девочка, босая, в коротком платьице,
выбежала  на  крыльцо.   Промытые  ночным  дождем  белые  ступеньки  уже
нагрелись от солнца и были теплы, как печная лежанка.
   Варя,  жмурясь,  постояла немного на крыльце,  поговорила с  собакой,
кинула курам  щепотку зерна,  и  те  дробно застучали носами о  железный
противень.
   Потом девочка обошла огород,  посмотрела на желтеющую листву берез за
дворами,  постояла у  круглого пруда на  усадьбе,  в  котором отражались
белые пушистые облака.
   Нигде долго не задерживаясь,  Варя заглянула в  колхозный птичник,  в
телятник, на молочную ферму.
   Вот  и  кончилось лето -  с  пионерскими походами,  купанием,  рыбной
ловлей,  со сладким запахом сена на лугу,  с работой в поле,  в саду, на
пришкольном участке...
   Теперь за  парту,  за  книги!  Соберутся со всей округи школьники,  в
классы войдут учителя. Что-то они откроют ребятам, куда поведут их?..
   На пути встретилась большая лужа.  Девочка оглянулась и,  убедившись,
что за  ней никто не  следит,  с  удовольствием пересекла ее,  вспенивая
дождевую воду. В этом году она, наверное, последний раз ступает по земле
босыми ногами. Теперь придется носить чулки, туфли, валенки.
   У "кузнечного цеха" Яков Ефимович ковал лошадей.
   - Не проспала, Варюша? - кивнул он дочери. - Это хорошо! В такой день
не прощается.
   Когда последний гвоздь был загнан в  подкову,  Яков Ефимович вместе с
дочерью направился домой завтракать.
   К завтраку собралась вся семья: пришла с фермы мать, с поля - Марина,
сползла с печки старенькая бабушка.
   И,  хотя  о  школе и  предстоящих занятиях слов было сказано немного,
Варя  с  Петькой  чувствовали себя  в  центре  внимания.  Бабушка  долго
копалась в  уголке,  потом  положила перед  Варей и  Петькой коробочку с
ластиками:
   -  Вчера  в  сельпо купила.  Вы  уж  примите от  бабушки.  Учитесь на
здоровье!
   Таким подарком Петька даже оскорбился.  Зачем же такую уйму ластиков?
Можно подумать, что у него в этом году в тетрадях будут одни лишь кляксы
да  помарки!  Но  Варя,  пребольно толкнув Петьку в  бок,  заставила его
замолчать и поцеловала бабушку в щеку.
   - Ну,  а мне когда в школу являться?  - со смехом спросила Марина.  -
Возвели в учителя, а что да как - неизвестно.
   - А мы тебя известим, - пообещала Варя.
   Надев новое платье и туфли, она побежала собирать подруг. Разве можно
идти в школу одной, да еще первого сентября!
   ...У  Ручьевых сборы  были  в  полном разгаре.  Костя заставил Кольку
обуться в  новые башмаки,  которые на  днях  купил Сергей.  Башмаки были
добротные, с запасом, хотя немного и тяжеловатые. Колька трижды примерял
их  и  каждый раз  плаксиво жаловался,  что гвоздь колет ему то  большой
палец,  то  безымянный,  то  пятку.  Костя  терпеливо  нащупывал гвозди,
загибал их,  но Колька все ныл,  что это не башмаки,  а  "танкетки" и он
завязнет в них в первой же луже. Костино терпение истощилось.
   - Ты не хитри!  -  прикрикнул он на брата.  - Все равно босым в школу
тебя не пущу.
   Он  заставил Кольку обуться,  надеть чистую рубаху,  туго затянул его
ремешком:
   - Имей в виду: я тебя в школе каждую перемену проверять буду!
   Пришел Сергей, спросил, позавтракали ли ребята, все ли у них готово.
   -  Ну что ж,  школьная команда,  в  путь-дорогу!  "Отдай концы",  как
моряки говорят.  -  Он  обхватил братьев за плечи:  -  Давайте уж так...
по-ручьевски!  На полную мощность!  И чтобы вам за меня не стыдно и я за
вас не краснел. По рукам, значит?
   Братья вышли на улицу.
   У  колодца Костя  повстречал Варю  с  подругами.  Они  зашли  к  Васе
Новоселову, потом подняли с постели Алешу Прахова.
   Вскоре появился на улице и Паша Кивачев.  Все на нем было новенькое -
башмаки, кепка, брюки.
   Ученики направились к школе.
   Около дома Кораблевых Катя Прахова потянула Варю за руку:
   - Витю надо позвать.
   - Зови, если хочешь. Я не пойду!
   - Опять поссорились?  - догадалась Катя. - В сто первый раз! Ну, да я
вас сегодня же помирю...
   - Посмей только! - вспыхнула Варя.
   Но  Катя  засмеялась и  убежала  к  Кораблевым.  Школьники  вышли  за
околицу. Воздух был ясен, прозрачен, солнце хорошо пригревало, ветер дул
попутный - словно все прочило счастливый путь.
   Впереди видны были поля,  луга,  перелески и высокий дом на "школьной
горе", на крыше которого празднично горел сейчас красный флаг.
   И хотя осень властно вступала в свои права,  но "школьная гора" в это
утро расцвела по-весеннему. Ожили белые тропки, что тянулись от колхозов
к  школе,  запестрели цветными  платками,  кофтами,  рубашками.  Звучали
голоса,   песни,  смех.  Школьники  шли  стайками,  тянулись  цепочками;
первоклассников  сопровождали  матери,  отцы,  бабушки.  Школьный  двор,
поросший за лето густой травой, зашумел.
   Первый школьный день! Сколько принес он восклицаний, объятий, крепких
мальчишеских рукопожатий!
   Ребята  заглянули во  все  школьные уголки:  в  сад,  на  участок,  в
дровяной сарай, полный могучих березовых плах, в юннатскую кладовушку, в
мастерскую...
   После разлуки все было дорого и мило.
   Без конца крутился ворот колодца, поднимая ведра со студеной водой, и
школьники пили ее с таким удовольствием, словно лучшей воды не бывало на
свете.
   На   спортплощадке  мальчишки  щеголяли  друг   перед   другом  своей
ловкостью:  крутились на турнике,  карабкались вверх по канату,  прыгали
через ров.
   В  пестрой толпе  школьников Костя  заметил невысокую поджарую фигуру
Вани Воробьева и бросился к нему:
   - С нами, да? В восьмой?
   - Чуть повыше - в девятый! Решил вот на старости лет доучиться.
   - А в колхозе ты разве ничему не научился? - спросил Костя.
   - В бригаде я много чего узнал полезного.  Но этого мало, - признался
Воробьев.  -  Хотели агротехником в колхозе поставить,  да нельзя...  не
доучился...  А  я  хочу в Тимирязевку пойти.  Без десятилетки же туда не
попадешь...
   Задолго  до  звонка  восьмиклассники собрались  на  втором  этаже,  в
просторной, светлой комнате. Это был их класс.
   Три  окна смотрели в  сторону Высокова.  Через них  были хорошо видны
тропка,  ведущая к  колхозу,  поля,  речка,  дома  колхозников,  площадь
посреди села, маленький сквер с памятником Ленину.
   - Ребята,  смотрите! - закричала Варя, распахнув окно. - Класс-то наш
у всего колхоза на виду!
   - Да, все видно как на ладони, - согласился Прахов.
   Школьники начали рассаживаться за парты.
   Ребята из Соколовки,  как всегда,  держались дружной стайкой и заняли
самые  последние  места.   Липатовцы,   общительные  и  веселые,  быстро
смешались с другими учениками.
   Новички из дальних деревень - Хрущева и Денисовки - сели отдельно,  у
стены.
   Почаевские немного важничали:  их  колхоз "Вторая пятилетка" считался
самым крупным и богатым по всей округе.
   Почаевские мальчишки, как по сговору, были одеты во фланелевые куртки
со светлыми застежками "молния",  а девочки - в вязаные пестрые джемперы
и голубые косынки.
   -  Фасон держите!  -  подтрунил над почаевскими Костя.  - Поди,  весь
универмаг в городе скупили?
   - Нам можно,  - с достоинством ответил плотный. плечистый Сема Ушков,
играя  замочком  "молнии".   -   У   нас  на  трудодень  знаешь  сколько
приходится?.. Вашему Высокову и во сне не снилось!
   - Ничего, не уступим!.. А вот вы про культуру забыли. Где у вас клуб?
А радио?
   - Запланировано...
   -  "Запланировано"!..  А  у  нас  вот  к  Новому  году  электричество
загорится. В каждом доме!
   - А у нас артезиан копают... На сто метров... Зальемся теперь водой!
   - Воды и у нас хватает. А вот мы свое кино заведем!
   -  А  тяжеловозов наших видел на конюшне?  - не сдавался Ушков.  - По
полторы тонны тянут. Не лошади - дизели!.. А еще у нас...
   -  "У нас,  у  нас"!  -  перебил их Алеша.  -  Теперь пойдут весь год
колхозами  похваляться!..   Тоже  мне   члены  правления!   Давайте  про
что-нибудь другое... Ушков. отгадай загадку: какой зверь самый бедный?..
Э-э, не знаешь! Да козел - ему побриться не на что.
   В классе засмеялись.  Этого Алеша только и ждал. Он почувствовал себя
точно  рыба  в  воде:  переходил от  одной  парты  к  другой,  предлагал
помериться силой,  рассказывал необыкновенные истории про зайцев,  уток,
про сома, на котором он чуть ли не катался верхом.
   - А про самоходную парту слышали?
   - Покажи, Прахов, покажи! - закричали соколовские.
   Алеша  сел  за  парту и,  отталкиваясь от  пола  ногами,  заставил ее
двигаться по всему классу.
   - Новинка! Учтите. Может, и пригодится,
   В класс вошел запоздавший Витя Кораблев.  Заметив пыхтящего Алешу, он
засмеялся:
   -  Прахов  в  своем  репертуаре!  Значит,  учебный год  начался.  Все
правильно!
   Он отыскал глазами Варю.  Рядом с  ней за партой сидела Катя Прахова.
Девочка поднялась и кивнула Вите на свободное место. В ту же минуту Варя
схватила подругу за руку, усадила рядом с собой и шепнула:
   - Не смей! Сиди!
   Кораблев растерянно потоптался на месте.
   - Давай-ка  на  мою самоходную,  -  подмигнул ему Алеша.  -  Со  мной
веселее!
   И Витя сел рядом с Праховым.
   Наконец прозвенел звонок,  первый  звонок  в  этом  учебном году.  Он
почему-то  напомнил снежную зиму,  одинокую кибитку с  колокольчиком под
дугой и дальнюю-дальнюю дорогу.
   Все  насторожились и  повернули головы к  двери.  Ктото  из  учителей
войдет первым?..
   Вошли сразу двое - директор школы и Галина Никитична.
   Федор Семенович представил ученикам новую учительницу и  сказал,  что
она будет у них классной руководительницей.
   Галина Никитична оглядела ребят.  Витя рассказывал, что восьмой класс
в  прошлом никогда не  был  особенно дружным,  ребята  тянули  в  разные
стороны и старую классную руководительницу не любили.
   "Много ли у меня здесь друзей,  на кого я могу опереться?" - подумала
Галина Никитична.  Вон поглядывают на  нее Варя Балашова,  Костя Ручьев,
Паша,  Митя...  Но большинство учеников Галина Никитична видит впервые и
ничего о них не знает. И они смотрят на нее серьезно, испытующе.
   -  Теперь познакомимся!  -  сказала учительница.  - Меня зовут Галина
Никитична.


   ПО СЛЕДУ

   После уроков выдавали учебники.
   Костя  получил стопку  книг.  Держа  учебники обеими  руками,  словно
хрупкую,  дорогую посуду,  и выставив острые локти,  мальчик протолкался
через  коридор,  заполненный школьниками,  вышел в  сад  и  опустился на
траву.
   Были  в  стопке новенькие книги,  еще  пахнущие типографской краской,
были и подержанные, с засаленными краями страниц, честно послужившие уже
не одному ученику.
   Костя полистал один учебник,  другой,  третий...  На первых страницах
было немало знакомого,  но  чем дальше он  углублялся в  книги,  тем все
более загадочным и притягательным становился мир знаний.
   Вытянувшись на  траве,  Костя  зачитался  учебником  географии  и  не
заметил,  как  мимо  кустов прошли Варя  и  Катя.  Потом их  догнал Витя
Кораблев.  Катя сразу нырнула куда-то в  сторонку,  а  мальчик,  забежав
вперед, загородил Варе тропинку.
   - Может, поговорим? - усмехаясь, спросил он.
   - Не о чем нам говорить... Пусти меня!
   - Нет! Поговорим. Почему ты не хочешь сидеть со мной за одной партой?
   - Я с такими не сижу.
   - С какими "такими"? - насторожился Витя.
   Варя вскинула голову:
   -  Сколько дней прошло?  Пять...  Неделя.  А ты все молчишь про худую
лодку! Молчишь? Я, мол, не я, в кустиках схоронюсь, отсижусь...
   - Было бы в чем каяться!  Кто-то плавает,  как топор,  а я из-за него
слезы лей. Спасибочки! - Витя насмешливо поклонился.
   -  Я  теперь знаю,  кто ты.  Ты...  ты  просто трус!..  -  выкрикнула
девочка.
   - Трус?..  Я?! - побледнел Витя. - А ты, значит, храбрая? Как задачка
не  выходит -  так ко  мне.  С  сочинением плохо -  опять труса за бока.
Смелая!
   - Я у тебя списывала?
   -  Списывала -  не списывала,  а заглядывала.  Недаром на парте рядом
сидела.
   - Да ты...  ты еще и...  -  Варя не нашла нужного слова и бросилась в
сторону. Из глаз ее брызнули слезы.
   Обогнув куст смородины,  она едва не споткнулась о Костю. Тот вскочил
на ноги. Раскрытая книга выпала у него из рук.
   Слезы на глазах у девочки точно обожгли Костю:
   - Кто тебя тронул? Кто? Говори скорей!..
   Варя молчала.
   Невдалеке мелькнули белая рубашка и  клетчатая кепка Вити  Кораблева.
Не замечая кустов, Костя кинулся ему наперерез:
   - Ты что? Задираешься? Силу пробуешь?..
   - Витя остановился и насмешливо продекламировал:
   - "А он, мятежный, ищет бури..." Только зачем же смородину ломать?
   Не  успел Костя ничего ответить,  как  подбежала Варя и  встала между
мальчиками.
   - Иди себе, иди! - тихо сказала она Вите.
   Тот помахал ей рукой и, насвистывая, пошел из сада.
   -  Глупый!  Зачем ты  на  него наскакиваешь?  -  не  глядя на  Костю,
спросила Варя.
   - А все же обидели тебя... Я вижу, - упрямо сказал Костя.
   Девочка долго смотрела на дорожку, по которой уходил Витя Кораблев.
   ...В  воскресенье утром Костя пошел к  Варе за учебником.  Около дома
Кораблевых он заметил Витю.  Тот стоял с  мешком за плечами,  окруженный
компанией школьников,  и  умышленно громко обсуждал с  ними,  куда лучше
пойти за орехами -  в  Николину рощу или к  Спиридонову озеру.  А глазом
косил да косил на дом Балашовых:  Варя через окно, наверное, все видит и
слышит и едва ли стерпит, чтобы не примкнуть к такой веселой компании.
   Время шло,  ребята заговорили,  что пора выходить,  а  девочка все не
появлялась.
   Витя скрепя сердце повел ребят в  лес.  Но едва школьники прошли мимо
дома  Балашовых,  как  Варя выскочила на  крыльцо с  кошелкой в  руках и
бросилась было вслед за ними. Но потом раздумала и вернулась.
   Костя,  скрытый кустами палисадника,  видел все  это и  никак не  мог
понять,  почему Варя так расстроена.  Если только из-за орехов,  так это
легко поправить...
   Мальчик посидел немного в раздумье,  потом отыскал Кольку с Петькой и
позвал их в лес. Вместе с ними он зашел к Варе:
   - Ребята просятся за орехами. Давай покажем им хорошие места.
   Девочка с удивлением подняла голову.  Но нет,  Костя был серьезен. Он
ничего, конечно, не знал.
   - Пойдемте! - согласилась Варя.
   Лес встретил пришельцев сдержанным ропотом,  словно попенял,  что они
так  редко  стали  навещать  его.  Осыпалась под  легким  дыханием ветра
пестрая  листва  деревьев,  гасли  осенние огненные краски.  В  дубравах
хрустели под ногами глянцевые, точно отполированные, желуди.
   Весь лес  стал прозрачнее,  легче,  светлее,  словно напоследок решил
ничего больше не скрывать от людей.  В кустах обнаружилось пустое уютное
гнездышко,  издалека были  приметны старый гриб  в  огромной,  набекрень
сидящей  шляпе,  грозди  пунцовой  калины,  голубоватый  можжевельник  с
черными, сморщенными ягодами, шиповник, бузина.
   Орехов было вдоволь. Только не ленись, смотри вверх, пригибай к земле
тугие ветки - и созревшие, смуглые орехи легко выпадали из гнездышек. Но
Варя,  как приметил Костя,  почему-то  чаще смотрела вниз -  на  опавшие
листья, чем на кусты орешника. И кошелка в ее руках была почти пуста.
   - Ты чего... скучная такая? - спросил Костя.
   - Я? - вздрогнула Варя. - Совсем нет... Просто мне не везет сегодня -
на счастливый куст не попаду.
   -  Да  вот же он,  счастливый...  Подними голову!  -  кивнул Костя на
курчавый куст, усеянный звездчатыми гроздьями орехов.
   - Ах,  да...  - смутилась девочка,  деланно протирая глаза.  -  Очень
много паутины в лесу... все глаза залепило.
   Костя отошел в сторону и долго наблюдал,  как Варя рассеянно обрывала
орехи, и ему стало даже обидно, что такой богатый куст пропадает зря.
   Он  понимал,  что  тут виновата не  паутина и  дело совсем в  другом.
Видно, Кораблев серьезно обидел девочку. Но как и чем? Этого Костя никак
не мог разгадать...
   После случая с  орехами он  еще  зорче стал  следить за  Кораблевым и
Варей.  Но Варя,  обычно так много времени проводившая с  Витей,  теперь
почти  не  встречалась с  ним.  Они  больше не  готовили вместе домашние
уроки,  не обменивались книгами,  не ходили в  лес ни за грибами,  ни за
орехами.  Костя ничего не  мог понять.  Он вновь сделал попытку узнать у
Вари, чем же обидел ее Кораблев, но девочка только пожала плечами:
   - Не думай об этом... Ничего и не было.
   Но  Костя не успокоился.  Стоило Вите подойти к  Варе в  перемену или
догнать по  пути в  школу,  как  мальчик появлялся рядом или следовал по
пятам.  К  счастью,  девочка  не  проявляла никакого желания  вступать в
разговоры с  Витей.  Костя мог  оставаться спокойным.  Но  Кораблева это
начинало выводить из себя.
   Однажды после занятий Костя заметил,  что  Витя  направился следом за
Варей.  Девочка оглянулась раз,  другой и,  миновав мост через Чернушку,
неожиданно повернула вправо, к колхозным огородам. Витя прибавил шагу.
   Костя недолго думая спустился со "школьной горы" напрямик к Чернушке,
перешел ее вброд.  Витя торопливо шагал от моста,  крича Варе, чтобы она
его  подождала.  Костя,  выломав  палку,  принялся  для  виду  рыться  в
обрывистом песчаном береге и, когда Витя приблизился, приглушенно позвал
его:
   - Кораблев, иди скорее сюда... Только тихо!
   Мальчик с недовольным видом остановился:
   - Чего там?
   - Смотри, на какую я нору напал... Не иначе, барсук на зимовку залег.
   Костя цепко схватил Витю за  руку и  потянул под  обрыв.  Тот  окинул
взглядом взрыхленный песок и ничего не увидел,  кроме небольшой кротовой
норки.
   - А может, медведь? - насмешливо сказал он.
   -  Ты  думаешь?  -  простодушно  спросил  Костя.  -  Давай  покопаем.
Небывалый же случай!
   Витя с досадой выскочил на берег,  оглянулся по сторонам.  Вари нигде
не было.
   - Ты...  ты чего мне голову морочишь,  - резко обернулся Витя, - и по
пятам за мной ходишь?.. Сыщик!
   Костя помолчал немного и решил объясниться начистоту:
   - А ты не очень досаждай ей.  Варька и так как в воду опущенная.  Чем
ты ее донял? Говори!
   - Ох и грозный,  как я погляжу!  - усмехнулся Витя,  переходя на свой
обычный полушутливый,  полунасмешливый тон. - "Мы уж как-нибудь поладим,
коль вместе сядем"... Без тебя обойдется!
   - Бабушка надвое сказала: то ли будет, то ли нет, то ли дождик, то ли
снег!
   - Бывает и на старуху проруха.
   - Имей в виду, Кораблев...
   - Держи в памяти, Ручьев!..
   Так,  бросая друг  другу  многозначительные намеки,  брели они  вдоль
берега реки, мимо колхозных огородов и ферм, пока не разошлись по домам.


   ВОСЬМОЙ КЛАСС

   Внешне в восьмом классе все обстояло благополучно.  Ребята учились не
хуже других,  на уроках в  меру шумели и проказничали.  Они считали свой
класс  дружным  и  сплоченным и  не  без  гордости похвалялись:  "У  нас
ябедников нет... Сор из избы не выносим".
   И чем внимательнее Галина Никитична присматривалась к школьникам, тем
все более убеждалась, что класс не из легких.
   Учительница нередко замечала, как Костя Ручьев схватывался в яростном
споре с  ее братом.  Каждого из них поддерживали приятели,  и весь класс
делился на два лагеря.
   Вот и сегодня в большую перемену вновь разгорелся спор.  Костя достал
тетрадку и  объявил запись желающих работать в школьной бригаде высокого
урожая.
   - Опять просо будете выращивать? - невинным голосом спросил Кораблев.
   - Будем! - вспыхнул Костя.
   - Тогда не зевай,  народ,  записывайся! - засмеялся Витя. - Рекордный
урожай обеспечен! У Ручьева уже есть опыт в таких делах...
   - Ты его опыт не цепляй... Незадача у каждого может быть, - вступился
за Ручьева Митя Епифанцев.  - Почему ты особняком держишься, в бригаду к
нам не идешь?
   - Мне и прошлого лета хватит. По горло сыт... - отмахнулся Кораблев.
   - Чудной ты!  - удивился Митя.  - В колхозе живешь, а колхоз тебе как
дом неродной.
   -  Кто  чудной-это еще дело темное.  Ты  как думаешь?  Если человек в
деревне родился,  так для него весь свет на  травках да зернышках клином
сошелся?  А если я математику люблю...  Инженером желаю стать. Зачем мне
твоя травка?..  Собирайте уж  вы  в  бригаду тех,  кому математика не по
зубам.
   - Ах, вот как? - бросил Костя. - Один ты у нас великий математик!
   -  Великий не  великий,  а  на тройках не катаюсь.  Да и  вам от меня
перепадает...
   - Задаешься, Кораблев?
   - И не думаю. Сами же ко мне с задачками бегаете. Я не навязываюсь.
   Костя скрипнул зубами и подошел вплотную к Вите:
   -  Больше я  у тебя по математике слова не спрошу.  Баста!  И ребятам
закажу...
   - Ничего... туго будет - прибежите, - улыбнулся Витя.
   ...Галине Никитичне казалось,  что  вот улягутся летние впечатления и
ребята привыкнут друг к другу, сблизятся.
   Но время шло, а класс бурлил, как в первые дни.
   Учительнице все  чаще  приходилось выслушивать жалобы преподавателей:
то восьмиклассники завели на уроке спор на постороннюю тему,  то затеяли
перестрелку горохом,  то устроили "психическую атаку самоходных парт" на
учительницу немецкого языка.
   Галина Никитична задерживала ребят после урока и проводила собрание.
   Но выявить виновников было почти невозможно. Класс или упрямо молчал,
или говорил, что виноваты все тридцать человек.
   Чаще  же  всего  ответственность за  проделки ребят принимал на  себя
староста класса,  добродушный увалень Сема Ушков, про которого школьники
говорили, что с ним не пропадешь.
   -  Моя вина.  недосмотрел,  -  с  простодушной улыбкой признавался он
учительнице. - Погодите чуток...уж я их приберу к рукам!
   Но проходил день, другой, и все повторялось снова.
   Однажды на  уроке  химии  кто-то  из  восьмиклассников натер чесноком
столы.  Сколько ни допытывалась Мария Антоновна,  кто это сделал,  класс
продолжал молчать.  И  только  Сема  Ушков  с  серьезным видом  принялся
доказывать, что, как видно, по недосмотру произошла химическая реакция и
выделился чесночный запах.
   Надо  сказать,  что  школьники недолюбливали Марию Антоновну и  самые
озорные шутки обычно проделывали на ее уроках. Объяснялось это, пожалуй,
тем,  что  преподавательница химии была  сухим,  замкнутым человеком,  в
колхозе жила отчужденно, в дела школьников не вникала и по поводу каждой
ребячьей  проделки  писала  записки  родителям  или   жаловалась  Федору
Семеновичу.
   Вот и сейчас возмущенная Мария Антоновна заявила, что она немедля обо
всем доложит директору школы, и вышла из класса.
   - Жаловаться побежала!  -  засмеялся Сема Ушков.  - Не робей, ребята,
как-нибудь отговоримся.
   -  А  все равно чеснок в  ход пускать -  это уж свинство!  -  сердито
сказал Митя Епифанцев. - Сознавайся; кто это сделал?
   В классе разгорелся спор:  искать виновника или отвечать всем вместе?
Не  успели ребята ни  до  чего  договориться,  как  в  дверях показалась
учительница химии, а с нею Галина Никитична.
   - Вот,  полюбуйтесь на своих! Это какой-то заговор молчания! Круговая
порука!..
   Мария Антоновна дрожащими руками собрала книги и шагнула к двери.
   -  Мои уроки здесь не  нужны.  Пока виновник не будет наказан,  я  не
вернусь к вам, - сказала она и вышла из класса.
   Галина  Никитична медленно открыла форточку.  Свежий воздух обдал  ее
разгоряченное лицо.
   Класс выжидательно молчал.
   А Галина Никитична,  стараясь скрыть свое волнение,  все еще стояла у
форточки. Что было делать? Вновь разразиться упреками, требовать назвать
виновника?  Все это уже было испробовано и  не  помогло.  Но  и  молчать
больше было нельзя. Она обернулась к ученикам.
   - Один из вас совершил недостойный поступок,  - тихо сказала она, - а
остальные двадцать девять человек сидят и  думают:"  "Мы  ни  в  чем  не
виноваты,  наша хата с  краю".  Нет,  вы  виноваты так  же,  как и  тот,
тридцатый.  Так же, как и он, вы не любите ни свой класс, ни учителей, И
мне нечего вам больше сказать...  Я  вам так же  не нужна,  как и  Мария
Антоновна. Прощайте!
   И не успели ребята опомниться, как учительница исчезла за дверью.
   Коридор был  пуст.  Галина Никитична почти  бегом  скрылась в  "живом
уголке" и заперлась на ключ. Слезы брызнули у нее из глаз.
   А  она-то  вообразила,  что  может работать,  как  настоящий педагог,
сумеет воспитывать детей! Федор Семенович просто-напросто в ней ошибся и
теперь,  конечно,  раскаивается,  что  пригласил ее  преподавать в  свою
школу...
   Домой  Галина Никитична вернулась в  сумерки.  Витя  пришел из  школы
раньше сестры и успел обо всем рассказать отцу.
   - Что, дочка, тяжеленька почва досталась, камениста? - спросил Никита
Кузьмич. - Ждешь цветов, а лезет чертополох...
   - Такой уж у нас класс...  - пожаловался Витя.  - Собрались с бору, с
сосенки...  На наших ребят какого-нибудь майора в  отставке напустить...
чтобы голос да нервы железные!  Тогда,  может,  и послушаются.  - И брат
снисходительно окинул взглядом тоненькую фигурку сестры.
   - Да-а...  хватишь теперь горького полной чашей,  не возрадуешься!  -
вздохнул Никита Кузьмич,  садясь за стол.  - Укатают сивку круты горы...
Да еще эту школьную бригаду зачем-то придумали...
   Галина Никитична мельком посмотрела на отца и  брата:  как они похожи
друг на друга! Лицом, жестами, мыслями...
   - Раскаркались тут...  "укатают",  "не возрадуешься"! - вступилась за
Галину мать.  - А кому же по первопутку легко бывает?  Не такие уж у нас
ребятишки страшные, как вы малюете. Будет еще и лад и мир.
   Мать накрыла на  стол,  но Витя от обеда отказался,  сказав,  что ему
надо срочно заниматься.
   -  А  ты бы со старшими посчитался,  - вполголоса заметила сестра.  -
Опять матери лишние хлопоты!
   Витя пропустил ее замечание мимо ушей.
   Галина Никитична покачала головой.
   В  школе Витя вел себя сдержанно,  ровно,  но  после занятий он точно
преображался. Домой возвращался неразговорчивый, хмурый.
   Когда все садились обедать,  он заявлял,  что не хочет есть, и уходил
на  улицу  играть  в  лапту  или  городки.   Но  потом,  проголодавшись,
принимался шарить  в  печи,  все  ставил вверх  дном  и  наконец садился
заниматься.  Тогда  в  доме  все  замирало:  отец  ходил вокруг него  на
цыпочках, мать старалась отложить домашние дела на утро.
   Но больше всего Галину Никитичну удивляло отношение Вити к матери. Он
не обижал ее,  не ссорился с ней и, как должное, принимал все ее услуги.
Он просто не замечал ее.
   Обед  закончился.  Анна  Денисовна убрала со  стола и,  заглянув сыну
через плечо, спросила, много ли ему задано уроков.
   Витя с недоумением оглянулся на мать:
   -  Хватает...  На  сегодня квадратные уравнения по алгебре да еще две
теоремы по геометрии. Может, подскажешь?
   - Что, мать, села в лужу? - Никита Кузьмич выразительно поднял палец:
- Премудрость,  наука!  Куда нам с тобой в подсказчики,  не те головы...
Давай-ка лучше не мешать парню. - И он, довольно посмеиваясь, направился
в соседнюю комнату.
   Следом за ним вышла и жена.
   Галина Никитична подсела к брату:
   - Почему ты с матерью никогда не поговоришь?
   - О чем с ней говорить? - удивился Витя.
   - Мать всем интересуется:  как учишься, какие новости в школе... Да и
сам про ее дела никогда не спросишь.
   - Подумаешь,  дела у матери!  В огородной бригаде работает,  картошку
выращивает.
   -  А  ты  хоть бы  раз побывал у  нее на  огороде!  Видел,  какие там
парники, дождевальная установка?
   Витя пожал плечами:
   - Зачем мне все это? Я огородником быть не собираюсь.
   - Кем ты собираешься быть, мне еще неизвестно. А вот как ты себя дома
ведешь - это очевидно. И мне стыдно за тебя!
   Витя   комично  развел  руками.   Вот   беда,   когда  родная  сестра
учительница! Вдвойне достается: и в классе и дома...
   Потом он придвинул учебник, раскрыл тетрадь и углубился в занятия.
   Галина Никитична с досадой отошла от брата.  Сколько раз пыталась она
поговорить с  ним  по  душам,  но  Витя обычно отделывался шуточками или
отмалчивался.  Как же ей справиться с  целым классом,  если она не может
повлиять даже на родного брата!..
   Галина Никитична не заметила,  как сняла с  вешалки пальто,  оделась.
Хотелось  сейчас  же  пойти  к  Федору  Семеновичу  и  Клавдии  Львовне,
поговорить с ними, посоветоваться.
   На улице учительница узнала,  что директор на реке, у электростанции,
и напрямик прошла к Чернушке.
   Чуть пониже моста река была перегорожена земляной плотиной.  Плотники
возводили  стропила  над   новеньким,   рубленным  из   бревен   зданием
электростанции.  У  плотины стояла  грузовая машина.  Володя  Аксенов со
своей бригадой строителей бережно снимал с нее тяжелые ящики.
   Галина  Никитична  не  сразу  узнала  Федора  Семеновича.   Одетый  в
брезентовый дождевик, он вместе со всеми помогал разгружать машину.
   Когда последний ящик был спущен на землю.  Галина Никитична подошла к
учителю:
   - Вам и здесь дело нашлось?
   -  Как  же  иначе!  Вроде  свое  детище  встречаю.  Турбину привезли.
Электростанцию строим настоящую. Движок скоро в отставку пойдет...
   Галина Никитична отвела учителя в сторону:
   - А я, Федор Семенович, к вам шла...
   - Чувствую.  Я и сам собирался к тебе заглянуть. Что там за очередные
события в восьмом классе?
   -  Все  в  том  же  духе.  Обидели Марию Антоновну.  И,  конечно,  не
сознаются,  кто виноват.  Мне кажется,  ребята даже гордятся этим.  Вот,
мол,  мы какие -  стена,  своих не выдадим!  -  И учительница неожиданно
призналась: - Видно, не способна я быть воспитателем.
   - Ну-ну, так уж и не способна?
   - В самом деле,  Федор Семенович... Я сегодня так разволновалась, что
даже с ребятами разговаривать не могла, из класса ушла.
   - А это, может, и к лучшему... Ребят не всегда словом тронешь. Нужно,
чтобы они иногда почувствовали,  что учителю горько и больно за них... -
Федор Семенович заглянул учительнице в лицо: - Ты вот с комсомольцами по
душам беседовала?
   - Собираюсь... Только мало их у меня в классе. Всего пять человек!..
   - Это верно,  мало еще... Отсюда, может, и все беды. Ты сама-то какой
год в комсомоле?
   - Одиннадцатый пошел.
   -  Вспомни-ка эти годы.  Кто в первых рядах всегда?  Комсомол!  Вот с
этого и начинай. Заводи друзей в классе, создай опору из комсомольцев.
   Сумерки сгущались. Начал накрапывать дождь.
   Галина Никитична и  Федор  Семенович дошли  до  правления колхоза,  и
Федор Семенович протянул ей руку.
   - А вы разве не домой? - удивилась учительница.
   -  Нет...  Вечером  у  меня  самое  горячее время.  Сейчас  агитаторы
собираются.
   Попрощавшись с учителем, Галина Никитична направилась к дому.
   У бревенчатой стены она заметила нескольких школьников. С крыши текли
струйки дождя,  и  ребята стояли навытяжку,  словно по команде "смирно",
плотно прижавшись к стене.
   - Кто здесь? - спросила учительница.
   - Это мы... ваш класс, - отозвалась Варя.
   В  то  же мгновение от стены оторвались трое ребят.  Это были Костя с
Митей и  между ними - Алеша Прахов.  Они вытолкнули его вперед,  и Алеша
едва не сбил с ног учительницу.
   - Галина Никитична...  мы дознались,  -  сообщил Костя. - Вот он! Сам
все расскажет... Ну же, Прахов!
   - Галина Никитична! Это я с чесноком-то придумал, - буркнул Алеша.
   - А еще? - толкнул его в бок Митя.
   - И "психическую атаку" я затеял. Тоже по глупости.
   К Алеше подбежала сестра:
   - А про дом, про дом расскажи! Как ты себя ведешь?
   - Про дом каяться уговора не было! - отмахнулся от нее Алеша.
   - Ах,  вот как!..  Опять увильнуть хочешь!  - рассердилась сестра.  -
Галина Никитична, с ним же сладу нет! Пусть его на педсовет вызовут.
   - А своими силами класс на Алешу так уж и подействовать не может? - с
упреком сказала учительница. - Да и в одном ли Алеше дело?
   - Это верно, - согласился Митя. - Виноватых много найдется.
   - Галина Никитична!  -  сказала Варя. - Мы тут думали, думали... Надо
нам комсомольское собрание провести. Обсудить все...
   -   Насчет  собрания  это  вы   вовремя  подумали!   -   обрадовалась
учительница. - Входите в дом, поговорим...


   ЧУЖАЯ РАДОСТЬ

   С каждым днем Костя замечал,  как росла и крепла привязанность Сергея
к Марине.  Вернувшись из правления,  Сергей наспех ужинал, переодевался.
"Я  на минутку,  браты...  Дела у  меня...  Вы тут устраивайтесь!"  -  и
надолго исчезал из дому.
   И Костя с Колькой "устраивались".  Неторопливо ужинали, потом стелили
постели,  ложились.  Но  спалось почему-то  плохо.  Из  облаков вылезала
чистенькая,  умытая луна,  серебрила на  лавке  старые чугуны,  ведра  и
крынки; за окнами где-то вдалеке пели под гармошку неугомонные девчата.
   -  Ну вот,  ушел на минутку...  -  вздыхал Колька.  - А самого и след
простыл!
   -  Он же у нас председатель...  человек занятой,  - не очень уверенно
пояснял Костя. - Может, у него заседание срочное... Ты спи, Колька.
   - Я сплю...
   Как-то проснувшись ночью,  Костя услышал в  углу,  где спал братишка,
глухую возню и всхлипывания. Он вскочил и испуганно зашептал:
   - Ты чего?.. Страшный сон увидел?
   - Да нет, я не со сна... Ты полежи со мной, - попросил Колька.
   Костя прилег рядом.  Братишка прижался к  нему и вдруг встревоженно и
не по-детски горестно зашептал:
   - Ты скажи... Если они поженятся... своим домом жить будут... мы ведь
из колхоза никуда не уйдем? По правде скажи!
   - Дурачок! Кто тебе наболтал?
   -  Бабка Алена говорит:  тебя Сергей в  ремесленное отдаст,  меня - в
детский дом...
   - Ох,  уж эта бабка!  - вышел из себя Костя. - Хозяйничает кое-как да
еще тебя с толку сбивает!..
   - А мы вот возьмем и не уйдем никуда!  -  продолжал шептать Колька. -
Правда?  Так и будем жить в своем доме.  Вдвоем.  По-старому...  Мы ведь
можем вдвоем?
   - О чем разговор!..  Понятно,  проживем, - ответил Костя, захваченный
волнением Кольки. - Я трудодни буду зарабатывать.
   - А я корье драть, веревки плести... Тоже подспорье.
   - Обойдемся и на трудодни.  Они теперь в колхозе веские!..  - вошел в
азарт Костя и  вдруг спохватился:  -  Да  чего ты  мне,  Колька,  голову
морочишь! Не может нас Сергей бросить... ну, не может, и все тут.
   Но успокоенный Колька уже сладко посапывал. Костя хотел перебраться к
себе  в  постель,  но  братишка так  доверчиво держал его  за  шею,  что
пришлось остаться с ним.
   Сон не шел. На душе было неспокойно.
   Костя и  сам не  раз слышал на  улице разговоры о  том,  что Сергей с
Мариной скоро поженятся.  Как  тогда будут жить они  с  Колькой?  Ведь у
старшего брата появятся свои заботы,  своя семья, и ему, наверное, будет
не до них. Смолкнет веселый и дружный шум на "катере", ребята перестанут
собираться у  Ручьевых в  избе на посиделки,  Сергей не сыграет больше с
братьями  в  городки,  не  поедет  кататься  на  лыжах...  А  потом  еще
неизвестно, как Костя и Колька поладят с Мариной. Встречаться с девушкой
на улице или в поле - это одно, а жить вместе - совсем другое.
   С  Сергеем о  свадьбе Костя  не  заговаривал:  придет время  -  брат,
наверное,  сообщит и  сам.  Мо  на  Марину стал посматривать иначе,  чем
обычно.  Девушка нередко ловила на себе не в меру сосредоточенный взгляд
мальчика и с недоумением спрашивала:
   - Ты что смотришь на меня? В первый раз видишь?
   - Да так, забылся, - смущенно бормотал Костя и отворачивался.
   Когда Марина заходила к  Ручьевым,  мальчик старался уйти  из  дому и
уводил с собой Кольку. Сергею это не понравилось:
   - Ты почему Марины дичишься? Не по душе она тебе?
   - Дивчина как дивчина. Мне что...
   Даже  к  Балашовым Костя  стал  заходить реже.  Обычно  мальчику было
приятно наблюдать лад  и  мир  в  доме  Балашовых,  где  всегда было так
оживленно  и  весело,  где  любили  поспорить за  столом,  безобидно над
кем-нибудь подтрунить,  часто читали вместе книжку или газету.  И хотя у
Кости при этом нередко болезненно сжималось сердце,  вспоминались мать и
отец,  но  он  все  же  охотно посещал Балашовых.  Сейчас же  ему  стало
казаться,  что  принимают его здесь приветливо и  радушно только потому,
что Марина скоро станет родней Ручьевых.
   И мальчик все чаще и чаще обходил стороною дом Балашовых.
   - Ты чего, Константин, на огонек к нам не заходишь? - спросил его при
встрече Яков Ефимович.
   - Да все недосуг... Уроков много.
   -  Совсем деловой стал.  А  ты  все-таки  не  забывай!  Марина книжку
хорошую раздобыла... почитаем.
   - Спасибо... Я зайду! - обещал Костя и не заходил.
   На день рождения Варя пригласила Костю.
   -  Тебя  обязательно жду...  -  шепнула она.  -  Будут  только  самые
близкие.
   Мальчик сказал, что придет.
   До воскресенья оставалось два дня,  а он никак не мог решить,  что бы
такое подарить Варе ко дню рождения:  шелковую косынку, книгу с надписью
или какиенибудь осенние цветы?  Но  то  же самое принесут,  наверное,  и
другие ребята.
   - А ты свистков ей понаделай... Или палку резную, - предложил Колька,
разгадав терзания брата.  -  Или каких-нибудь семян для коллекции.  Варя
это любит.
   Костя отмахнулся. Кто же дарит девочке свистки да палки!
   Он сходил в лес, отыскал белоствольную, чистую березу, снял аккуратно
ленту коры и,  украсив ее затейливым мелким узором,  смастерил небольшой
туесок.
   Трудился долго,  но  туесок  получился скромным,  неярким,  и  Костя,
потеряв к нему всякий интерес, решил идти к Варе без подарка.
   Но  в  воскресенье утром,  открыв глаза,  Костя  увидел,  что  туесок
наполнен ярко-красными гроздьями калины, точно он зацвел гвоздиками.
   - Это я нарвал, - пояснил Колька. - Калина лучше всяких цветов... всю
зиму гореть будет.
   Костя улыбнулся. Это, пожалуй, действительно красиво!
   В  полдень,  завернув туесок  с  гроздьями калины в  газету,  мальчик
отправился к Балашовым.
   К  ним уже собрались гости.  "Близких" оказалось совсем не  так мало,
как  думал Костя:  пришла Катя  с  подругами,  трое ребят,  родственники
Балашовых.
   К  погребу  торопливо пробежал Яков  Ефимович.  Вслед  ему  из  сеней
выглянула Барина мать и крикнула,  чтобы он не забыл захватить холодец и
заливную рыбу.  Марина с  Петькой пронесли тяжелую кошелку -  как видно,
ходили в сельпо.
   Посередине  улицы  показались  Федор  Семенович  и  Клавдия  Львовна.
Колхозники часто приглашали супругов Хворостовых на  семейные торжества.
Костя знал.  что учителя никому не отказывали,  но всегда удивлялся, как
это они успевали всюду побывать.
   Супруги приоделись по-праздничному -  жена  была  в  черном  шелковом
платье  и  широкополой шляпе,  муж-  в  новом  костюме  табачного цвета.
Клавдия Львовна шла размеренно,  степенно.  Федор Семенович же то и дело
останавливался, здоровался за руку со встречными колхозниками, заводил с
ними разговоры.  Покачивая головой,  Клавдия Львовна терпеливо поджидала
мужа или.  взяв его под руку,  уводила от  колхозников.  Некоторое время
Федор Семенович шагал с  женой нога в ногу,  а потом вновь раскланивался
со встречными и останавливался.
   "Не будь Клавдии Львовны,  он бы до Балашовых до вечера не добрался",
- улыбаясь, подумал Костя про учителя.
   Наконец супруги подошли к дому Балашовых.  Костя поздоровался с ними.
Федор Семенович лукаво подмигнул мальчику:
   - И  ты  званый  гость?  Значит,  погуляем,  Константин...  Пойдем-ка
вместе.
   - Вы идите... я сейчас, - забормотал Костя.
   Учителя скрылись в  сенях,  а  Костя стоял у  крыльца и все почему-то
медлил войти в  избу.  Вот так же и к ним,  Ручьевым,  собирались гости,
когда были живы отец с  матерью,  когда дом был как полная чаша.  Кто же
теперь созовет родных и близких,  чтобы отметить Костин или Колькин день
рождения?  Кто заглянет в  раскрытое окно с улицы,  порадуется хорошему,
согласному веселью в  доме и  удовлетворенно скажет:  "А хорошо гуляют у
Ручьевых!"
   Невысоки ступеньки крыльца,  но  Косте  они  показались сейчас  круче
самой высокой горы.
   Оглянувшись, он вдруг поставил туесок с калиной на перила крыльца.
   Из  избы  зачем-то  выскочила  Марина,   вслед  за  ней  вышел  Федор
Семенович.
   - Чего же так поздно?  -  удивилась Марина, заметив Костю. - Там Варя
беспокоится.
   - Я сейчас...  -  отпрянув от крыльца,  забормотал мальчик.  - Только
домой сбегаю... Подарок забыл. - И он исчез в проулке.
   Подул  ветер,   газетная  бумага  развернулась,   и   Марина  увидела
берестяной туесок с алыми гроздьями калины.
   - А говорит -  подарок забыл!  - Она с удивлением обернулась к Федору
Семеновичу: - Что это с ним?
   Учитель взял туесок в руки, полюбовался тонким узором:
   - Скажи  на   милость,   как   сделано...   Ажурная  работа!   -   Он
удовлетворенно покачал головой и,  помолчав немного, присел на ступеньки
крыльца.   -  Что  с  мальчиком,  спрашиваешь?  Разве  ж  тебе,  Марина,
непонятно?  Увидел  Костя  радость в  чужом  доме  и  затосковал.  Ласки
захотелось,  доброго слова,  заботы.  Как-никак,  а сироты они круглые с
Колькой...
   - Правда, Федор Семенович... сироты! - согласилась девушка.
   - Давно я  с тобой поговорить хочу,  Марина.  Жизнь твоя на переломе.
Сходишься ты с  хорошим человеком.  Оба вы счастливы,  и  я  рад за вас.
Только пусть  это  счастье глаза  вам  не  застит,  пусть оно  и  другим
светит...
   Учитель не  успел  договорить:  выбежала Варя  и  спросила у  Марины,
почему до сих пор нет Кости.
   - Сейчас, сейчас... он будет... вы начинайте, - сказала сестра.
   Варя увела Федора Семеновича в дом.  Марина постояла у крыльца, потом
медленно пошла вдоль переулка в надежде отыскать Костю.
   Щеки ее  горели.  Федор Семенович не  договорил до  конца,  но Марина
хорошо поняла его.
   Да, она была счастлива! Осень прошла как в тумане. Работа спорилась в
ее руках,  хорошо пелось,  все радовало кругом,  подруги завидовали ей и
прочили долгую, счастливую жизнь с Сергеем.
   И Марине как-то в голову не приходило,  что Сергей живет не один, а с
Костей и Колькой, которых еще надо учить, растить, выводить в люди.
   "Птаха, птаха я бездумная!" - укоряла себя девушка, разыскивая Костю.
Но мальчика нигде не было.
   Марина подошла к дому Ручьевых.
   Там  хозяйничал один Колька.  Радуясь,  что ему никто не  мешает,  он
обложился столярным инструментом и мастерил ветряной двигатель.  Стружки
и щепки густо устилали пол.
   Марина оглядела комнату.  Да, неуютно жили братья Ручьевы! На столе -
неубранная посуда,  куски  хлеба,  чугунок с  холодной картошкой.  Мусор
заметен в  угол  и  прикрыт веником.  Нижнее  стекло в  раме  выбито,  и
отверстие заткнуто тряпицей.
   "Плохо бабка Алена хозяйничает, плохо!" - подумала Марина. - Пора мне
самой браться за дело!"
   Заметив Марину,  Колька  схватил веник  и  поспешно принялся заметать
стружки.
   Марина взяла у  него веник и  сама навела в  доме порядок.  Потом она
заинтересовалась  Колькиной  работой.   Мальчику  это  понравилось.   Он
объяснил,  что  конструкцию  ветродвигателя  позаимствовал  из  детского
журнала,  но сильно ее изменил:  увеличил размах крыльев,  и  теперь они
обязательно должны крутиться при  любом  ветре.  Жаль  только,  что  нет
клеенки,   чтобы  обтянуть  крылья.  Вот  если  бы  использовать  старую
плащ-палатку Сергея...
   Колька даже вытащил ее  из-под  кровати,  но,  спохватившись,  тут же
засунул обратно. Об этом, пожалуй, лучше было помолчать.
   - Ну конечно,  плащ-палаткой, - поддержала Марина. - Она же старая...
Давай иголку с ниткой.
   Марина  оказалась  отличной  помощницей.  Она  быстро  обшила  крылья
кусками плащ-палатки и  даже  согласилась сейчас же  идти  на  "школьную
гору", чтобы испытать модель ветряка. Но потом вспомнила:
   - Да, Коля... Тебя же Варя на день рождения зовет.
   - Меня?!
   - А разве Костя не передавал? Пойдем скорее! А модель потом испытаем.
   Колька не  устоял против такого искушения и  быстро надел праздничную
рубаху.
   ...У Балашовых вовсю шло веселье.
   - Вот и еще один гость! - объявила Марина, вводя Кольку в избу.
   Варя с недоумением привстала,  хотела что-то спросить - наверное, про
Костю, но, заметив взгляд Марины, позвала Кольку к себе и усадила рядом.
   Домой  Колька  вернулся в  сумерки,  отяжелевший,  довольный.  Костя,
нахохлившись, сидел у окна.
   - А я у Балашовых был!.. - с гордостью сообщил он. - Брагу пил... два
стакана. Песни пел, русского плясал...
   - Напросился все-таки!..  Эх ты, сирота казанская! - с досадой сказал
Костя.
   -  Ничуть  не  напросился...   Меня  пригласили.  Сама  Марина  звать
приходила.
   - Марина?
   -  Ну да...  Мы тут с ней еще ветряк доделывали.  Только сейчас Костя
заметил в  углу  модель ветряка и,  подойдя к  нему,  долго рассматривал
обшивку крыльев.
   - Как ты думаешь, - спросил Колька, - ветряк будет работать?
   - Пожалуй, будет. Сделано на совесть...



   Вечером  Марина  встретилась  в  клубе  с  Сергеем.   Они  посмотрели
кинокартину,  потом медленно пошли по улице. Сергей заговорил о том, что
пора бы им подумать о свадьбе,  о совместной жизни. Ведь, кажется, между
ними все решено, ясно.
   - Нам ясно, а ребятам темно пока...
   Марина взяла Сергея за руку и спросила: легко ли будет Кольке и Косте
привыкнуть к  тому,  что  вместо родной матери в  доме будет хозяйничать
она, Марина?
   -  Мы все о  себе да о себе думаем,  а о ребятах забыли.  А им ведь и
забота нужна и ласка, - повторила она слова учителя.
   - Так что же делать? - озадаченно спросил у девушки Сергей.
   - Наше счастье от нас не уйдет, - подумав, сказала Марина. - А я пока
с ребятами поближе сойдусь. Пусть они ко мне привыкнут.


   ПАСЫНКИ

   Утром по дороге в  школу Костя Ручьев встретил Марину,  и та сообщила
ему,  что  сегодня после  обеда  школьной бригаде будет  выделен участок
земли.
   Мальчик нетерпеливо закидал бригадира вопросами:  хороша ли земля, на
каком поле, сколько ее?
   - Как освободитесь,  приходите на Пасынки, там все узнаете, - сказала
Марина и направилась к правлению колхоза.
   Весь  день  Костя  занимался,   как  обычно,  хотя  его  и  подмывало
немедленно сообщить ребятам новость.  Но  он  сдерживал себя.  Только на
последнем уроке послал ребятам записку: "Есть срочное дело. Собираться у
кладовки. Ручьев".
   После  уроков члены школьной бригады сразу же  собрались у  юннатской
кладовки.
   Костя приказал взять заступы, колышки и топор.
   Алеша повертел в  руках заступ и,  помявшись,  признался,  что  они с
Пашей собирались в лес за опятами.
   Костя  нахмурился.   Вот  оно,   начинается!   Сами  же  избрали  его
бригадиром, дали слово беспрекословно подчиняться, а теперь...
   -  Какие еще опята?  -  Паша с  досадой дернул Алешу за рукав.  - Раз
землю получать,  всем идти надо!  И  вообще так,  ребята:  если бригадир
сказал: "Есть дело", - явись, как на пожар, все забудь.
   - Ретивый какой! - хмыкнул Алеша. - А если у меня дело какое срочное?
   - Спросись!  Ты теперь не сам по себе...  в бригаде живешь,  - заявил
Паша.
   Костя  благодарно кивнул приятелю и  повел  ребят  к  Пасынкам.  Этот
участок поля лежал за рекой, между школой и высоковским колхозом.
   Когда-то на Пасынках сеяли хлеба,  но урожаи были так низки, что люди
махнули рукой на неродящую землю, запустили ее и использовали только под
выпасы.
   Ребята спустились со  "школьной горы",  прошли через мост,  пересекли
лощину и  очутились на  Пасынках.  Под  ногами зашуршала сухая,  жесткая
трава, затрещали бурьян и колючий чертополох.
   - Ну и землицу дали!  - ахнула Катя, потирая оцарапанные о чертополох
колени.  -  Ни ладу,  ни складу.  Как есть -  пасынки.  Ничего на них не
вырастет!
   -  А  тебе бы  жирную да  мягкую землю,  как на  огороде?  На такой и
дурачок с урожаем будет, - возразила ей Варя и сообщила ребятам все, что
знала от сестры о Пасынках.
   Вторая бригада решила покончить с недоброй славой заброшенной земли и
сделать  ее  плодородной.  Агроном посоветовал для  опыта  посеять часть
проса на старой пахотной земле, а часть-на бросовой, залежной. Для этого
Марина и выбрала Пасынки.
   В конце поля ребята увидели Марину и Никиту Кузьмича.
   Длинной  веревкой  те  измеряли  землю.   Ребята  подошли  к   ним  и
поздоровались.
   - Что скажете, молодые люди? - обратился к ребятам Никита Кузьмич. --
На прогулку вышли, червячков-жучков собираете?
   -  Ребята землю пришли получать,  - сказала Марина.  -  Помните,  что
правление колхоза решило о школьной бригаде?
   - Ах да!  - Никита Кузьмич сделал вид,  что только сейчас вспомнил об
этом. - Вы как, школяры? Не одумались еще? Запал не прошел?
   - У нас пороха хоть отбавляй! - заявил Алеша.
   -  Ну-ну!  -  усмехнулся Кораблев и посоветовал Марине:  - Выделим им
соток пять-шесть. С лихвой хватит.
   У Кости вытянулось лицо,  с языка готовы были сорваться резкие слова,
но Марина предупредила его:
   -  Короткая у вас память,  Никита Кузьмич.  Сами же голосовали за три
гектара ребятам. Воля правления.
   - Не голосовал, при своем мнении остался! - вспылил Кораблев. - Жалко
мне ребятню!  Ни школа у  них на уме,  ни поле.  Так и  застрянут где-то
посередине, недоучки... И за тебя, Марина, обидно... Впуталась не в свое
дело. - Он в сердцах сунул Косте конец веревки: - Отмеряй сам, грамотей!
   В веревке было двадцать пять метров.  Костя вместе с Мариной выложили
ее три раза поперек участка и шестнадцать раз-вдоль.  Потом ребята вбили
по углам делянки колышки.
   - Ну что ж,  молодые землеробы,  - сказала Марина,  - радуйтесь. Чего
ждали - дождались. Вот она, земля ваша... Целое поле!
   Алеша не  заставил себя просить.  Он пробежал по участку,  притопнул,
выкинул лихое коленце и закричал:
   - Да! Табличку надо поставить. Вот здесь, у дороги, чтобы видели все.
И   написать:   "Школьная  бригада  высокого  урожая".   Члены   бригады
такие-то...
   Но Косте выходка Алеши показалась несерьезной.
   Он  копнул  лопатой,  взял  горсть влажной рыжей  почвы  и  помял  ее
пальцами.  По  его  примеру и  все остальные члены бригады потянулись за
землей и заговорили с видом бывалых землеробов:
   - Чистый суглинок.
   - Вода застаиваться будет.
   - Удобрять надо.
   Но Костя ничего не слышал. Сжимая в руке мягкую, податливую почву, он
крупно зашагал по участку.  И,  хотя день был серенький,  пасмурный, ему
показалось,   что   солнце  светит  ярко,   по-весеннему  звенят  вверху
жаворонки, земля дышит теплом и словно зовет: "Скорей, скорей паши меня,
забрасывай добрыми зернами, и я сотворю чудо из чудес!"
   И мальчик почувствовал себя очень счастливым.  Ведь на этом участке -
три веревки в  ширину и  шестнадцать в  длину - они,  школьники,  полные
хозяева.  Есть где испытать свои силы. Они будут пахать, сеять, собирать
урожай. Хорошо!
   Костя обошел весь участок и  вернулся к ребятам.  Марина посоветовала
им взять с разных концов поля несколько проб земли.  Потом эти пробы они
отвезут в районную лабораторию, и там определят химический состав почвы.
   -  Выдумщица ты,  Марина!  Лаборатория,  амбулатория...  - недовольно
забормотал Кораблев.  - Работайка по-простому,  без фокусов...  Чего там
над землей-то мудрить!
   Марина вспыхнула:
   - Не к месту разговор,  Никита Кузьмич! Взялись ребят обучать, так за
старое незачем цепляться. - И она показала ребятам, как надо брать пробы
почвы.
   - А с сухой травой что будем делать? - спросил у бригадира Паша.
   -  Сожжем.  Огонь все сорняки и личинки вредителей уничтожит.  А зола
вместо удобрения останется.
   Ребята переглянулись.  Разве есть на  свете что-нибудь интереснее тех
осенних дней,  когда в  колхозе выжигают бурьяны на  пустырях!  Бегут по
траве  золотые змейки,  с  треском летят  огненные искры,  стелется дым,
пахнет гарью,  и кажется, что вся земля пылает огнем, очищается от всего
старого, мертвого и ненужного.


   ВСТРЕЧА ДРУЗЕЙ

   За два дня до воскресенья Марина Балашова получила по почте письмо. В
конверте  оказался пригласительный билет.  Он  был  затейливо разрисован
цветами,  колосьями,  красными флагами и  алыми комсомольскими значками.
Марина  несколько раз  пробежала глазами текст  пригласительного билета,
потом прочла вслух:
   -  "Дорогая  Марина  Яковлевна!  Приглашаем  вас  на  встречу  старых
комсомольцев,  воспитанников высоковской  школы.  Расскажите  нам,  чему
научили вас  комсомол и  школа,  как вы  стали мастером высоких урожаев.
Встреча состоится в воскресенье, в десять часов утра, на "школьной горе"
в   саду.    Будет   товарищеский   чай   с   яблоками,   художественная
самодеятельность в  двух отделениях,  песни и  танцы под  баян.  Ученики
высоковской средней школы".
   - Папа, что они там придумали? - спросила Марина.
   - А мы сейчас Варвару спросим.  -  Яков Ефимович покосился на младшую
дочь,  которая готовила уроки.  Варя сделала вид,  что всецело поглощена
задачками:
   - В билете же обо всем написано... черным по белому.
   - Видала!  -  Яков Ефимович подморгнул Марине.  -  Секретное, значит,
мероприятие,  нельзя разглашать. - И он признался: - А я ведь тоже билет
получил, вроде как гостевой...
   В  эти дни пригласительные билеты получили многие старые комсомольцы,
учившиеся когда-то в высоковской школе.
   ...В  воскресенье чуть  свет Галина Никитична была уже  на  "школьной
горе".
   Здесь ее  поджидал целый штат дежурных:  из  восьмого класса -  Варя,
Костя  и  Митя,  члены школьного комитета комсомола во  главе с  недавно
избранным новым секретарем Ваней Воробьевым.
   Дежурные  с  красными повязками на  руках  расставили в  саду  столы,
украсили  их  влажными  от  росы  цветами,  наполнили корзины  отборными
яблоками.
   Первыми пришли учащиеся старших классов.
   Галина  Никитична  с   удовольствием  отметила,   что   они  выглядят
подтянутыми и торжественными.
   Потом  показались Сергей и  Марина.  На  груди у  них  сияли ордена и
медали.  Сергей был в  матросской форме,  Марина -  в  шелковой блузке и
любимо.м ковровом платке.
   - Ой,  да мы раньше всех! - вскрикнула Марина, здороваясь с учителями
и кивая ребятам.
   Но  ждать  пришлось недолго.  Вскоре подошли с  песнями под  гармошку
комсомольцы из  Высокова,  потом из Липатовки,  Соколовки.  Затем,  лихо
развернувшись, около сада остановилась трехтонка, и знакомый Варе и Мите
шофер Миша торжественно возгласил:
   - Принимай с ходу почаевских! Полный набор.
   Из  кузова  машины спрыгивали парни,  девчата,  и  шофер  Миша  тоном
знатока  объяснил  школьникам,  кто  из  прибывших где  работает  и  чем
знаменит.  Были тут и комбайнеры,  державшие первое место по области,  и
знаменитая  доярка,   и  заведующая  агролабораторией,   и  пасечник,  и
агроном-химизатор.
   Всюду шли расспросы, завязывались беседы. Ваня Воробьев уже несколько
раз брался за  колокольчик,  чтобы открыть торжественную часть встречи и
произнести свою вступительную речь, которую он писал вчера целую ночь. И
каждый  раз  Галина  Никитична делала ему  знак  подождать,  потом  сама
вопросительно взглядывала на Федора Семеновича.
   - Все идет хорошо, - кивал учитель. - Пусть познакомятся, наговорятся
вдоволь!
   Наконец из района на "газике" подкатили секретарь райкома комсомола и
врач районной поликлиники - тоже бывшие ученики высоковской школы.
   Ваня Воробьев позвонил.  Все сели за столы.  Ваня объяснил, зачем они
собрались, и предоставил слово Якову Ефимовичу.
   Парторг рассказал,  как много лет тому назад появились в школе первые
комсомольцы.  В  любом деле  они  были  верными и  надежными помощниками
учителей.  Это они посадили плодовый сад при школе,  открыли в  Высокове
первую избу-читальню,  разведали запасы торфа на  болоте.  Кто,  как  не
комсомольцы,  сопровождали Федора Семеновича в  его походах по деревням,
когда  он  убеждал мужиков вступать в  колхоз!  Сколько раз  спасали они
учителя  от  мести  кулаков,  которые пытались затравить его  собаками и
утопить в проруби!..
   - А сколько комсомольцев ушло из школы на фронт защищать нашу Родину,
- продолжал Яков Ефимович,  -  почти полных два  класса!  И  они  хорошо
воевали, наши ребята. Добрых, смелых солдат вырастила из них школа.
   После Якова Ефимовича говорили Сергей Ручьев, Марина, потом секретарь
райкома комсомола, комбайнер из Почаева...
   Галина  Никитична  стояла  в  стороне  и  наблюдала  за  школьниками.
Встреча,   кажется,   удалась.  Ребята  сидели  присмиревшие,  глаза  их
блестели, словно в классе, когда на урок приходит любимый учитель. О чем
думали сейчас школьники?  Может быть,  о том, что вот рядом с ними сидят
колхозные парни и  девушки совсем немного старше их годами и им уже есть
что рассказать, есть о чем вспомнить.
   И хорошая зависть щемила ребячьи сердца - зависть к прямой и открытой
жизни Якова Ефимовича,  на  глазах которого прошла вся история колхоза и
школы,  к боевым заслугам Сергея Ручьева, к ясной судьбе Марины и многих
других.
   Долго  в  этот  погожий  осенний денек  школьники не  отпускали своих
гостей. Показали школьный музей, классы, сад, спортплощадку.
   Митя с юннатами принес огромный полосатый арбуз и,  волнуясь,  вручил
его Сергею:
   - Вот! Со школьной делянки. Попробуйте!
   Сергей пощелкал по  арбузу ногтем,  поднес к  уху,  сжал  ладонями и,
заметив пунцовое лицо Мити, пожалел его:
   - Добрый арбуз... Верим.
   - Нет-нет!  - Митя с отчаянным видом протянул нож.  - Вы режьте. А то
опять разговоры пойдут, что у нас арбузы не дозревают.
   Сергей с хрустом развалил арбуз, и все увидели красную, сочную мякоть
с черными зернышками.
   Митя  выхватил у  Сергея  нож,  разрезал половинки арбуза  на  мелкие
дольки и роздал гостям. Арбуз всем понравился.
   - Прямо мед с сахаром!  -  похвалил дед Новоселов и попросил еще одну
дольку.
   Потом все пили чай с  яблоками и  вареньем из ревеня,  играл струнный
оркестр, школьники читали стихи.
   Затем  бывшие  ученики  решили  сыграть  в  любимую  школьную игру  -
городки.  Разделились на  две  партии.  Федор Семенович подержал в  руке
тяжелую рюху, вздохнул и вдруг принялся снимать пиджак.
   -  Эх,  была не  была...  -  сказал он и  вместе с  Яковом Ефимовичем
присоединился к играющим.
   Ученики даже затаили дыхание.  Такое ведь не  часто случается,  чтобы
Федор Семенович играл в городки.
   Учитель играл азартно,  со вкусом, подолгу целился рюхой, бил сильно,
почти оез промаха,  то и  дело поддразнивал соперников,  говоря,  что не
миновать им катать выигравшую партию на закорках.
   - Сдаете,  сдаете...  каши мало ели! - восторженно кричали школьники,
сразу  ставшие  болельщиками  за  ту  партию,   в  которой  играл  Федор
Семенович.
   Наконец заиграл баян.
   Долго над "школьной горой" в этот день звучали песни.
   ...Когда  Галина Никитична вернулась домой,  Витя  сидел за  столом и
что-то с увлечением писал.
   - А где мама? - спросила сестра, заглядывая за перегородку.
   Мать прихворнула и уже целую неделю не выходила из дому.
   Брат,  видно,  не  расслышал вопроса и  продолжал писать.  Наконец он
поставил точку, подул на листок бумаги и протянул сестре:
   - Заявление написал в комсомол. На двух страницах! Прочти вот.
   Галина Никитична внимательно прочла заявление:
   - Хорошие слова, Витя, настоящие... А где все-таки мама?
   - Здесь где-нибудь...  наверное,  во двор вышла.  Ей,  кажется, лучше
стало.
   - А почему ты ее отпустил? Ей ведь лежать надо.
   - Так я же писал...
   Галина Никитична бросила на  брата  недовольный взгляд и  выбежала за
дверь.  Но не прошло и минуты,  как она вернулась обратно, ведя под руку
мать. С другой стороны ее поддерживал Яков Ефимович Балашов.
   Часто дыша, Анна Денисовна опустилась на лавку:
   - Спасибо, Ефимыч. Мне вроде легче стало...
   -  Не  хорохорься,  Денисовна,  прыть свою не  показывай!  -  сердито
заговорил Яков Ефимович.  - Сама еле на ногах стоишь, а тоже - собралась
с коромыслом по воду! - Он обвел глазами комнату и остановил свой взгляд
на мальчике: - Ты, Виктор, почему сам за водой не сходил?
   - Не заметил я, когда мама с ведрами вышла.
   - Скажи на милость,  не заметил!  Ты что ж,  не в родном доме живешь?
Временный жилец здесь или угол у матери снимаешь?
   -  Мы  его,  Ефимыч,  по пустякам не отрываем...  -  начала было Анна
Денисовна.
   Но сосед, погрозив пальцем, перебил ее:
   -  Портите вы  с  Никитой своей добротой сына!  Я  бы  на вашем месте
построже с  ним обходился.  - И он вновь посмотрел на Витю:  -  А ну-ка,
молодец,  встань-поднимись,  займись по  хозяйству...  Может,  дорожку к
колодцу забыл - пойдем, я покажу.
   Вспыхнув, Витя схватил пустое ведро и выбежал за дверь. Усмехнувшись,
Яков Ефимович вышел за ним следом.
   Галина  Никитична уложила мать  в  постель,  напоила чаем,  заставила
принять лекарство:
   - А ведь Яков Ефимович прав, мама! Портите вы с отцом Витю.
   Анна Денисовна ответила не сразу.
   - Я эту правду, дочка, давно вижу. А вот отец - будто стена каменная,
не пробьешь его!
   - А может, вместе пробить попробуем? - сказала дочь.
   - Ох,  дочка,  не легко с нашим отцом!  - вздохнула мать. - Вот разве
что вместе...
   ...Наутро  Галина  Никитична узнала  от  Вани  Воробьева,  что  шесть
учеников восьмого класса подали заявление в комсомол.
   -  А  ваш  брат целое послание накатал,  -  сообщил Ваня.  -  Здорово
написано! С подъемом.
   Учительница ничего не ответила и только горько усмехнулась.


   НА ПОРОГЕ

   Школьная  бригада  серьезно  занялась  теплицей.  Галина  Никитична и
Марина договорились с Сергеем Ручьевым, и тот распорядился отпустить для
теплицы стекло и исправить печку.
   Ребята застеклили крышу теплицы, обработали и удобрили почву и в один
из осенних дней засеяли просом две небольшие клетки: одну - широкорядным
способом, другую - обычным, для контроля.
   Потом члены школьной бригады выжгли на Пасынках ,бурьян. Теперь можно
было поднимать на пустыре целину.
   Алеша Прахов предложил попросить у деда Новоселова лошадь на конюшне,
запрячь ее  в  плуг  и  своими  силами,  не  дожидаясь помощи  взрослых,
вспахать на Пасынках трехгектарный участок школьной бригады.
   -  Конный  плуг!  Вот  это  передовая  техника...  -  засмеялась Варя
Балашова. - Может, еще соху пустить или косулю деревянную?
   -  Нет уж,  давайте народ не смешить...  Трактора надо добиваться,  -
заметил Митя Епифанцев.
   - Можно и трактор, - охотно согласился Прахов. - У меня один знакомый
тракторист есть - зараз вспашет, только попросить...
   - Хорошо бы,  конечно,  землю своими силами вспахать...  -  задумчиво
сказал Костя. - Наше же поле! - И он обратился к Паше Кивачеву: - Ты вот
все около дяди Якова крутишься, в кузнице. Научился чему-нибудь или нет?
   - До трактора мне еще далеко, - признался Паша.
   В  субботу  после  уроков  Костя  назначил  очередной  сбор  школьной
бригады.
   "Ага,  сегодня,  значит,  поднимаем целину!" - обрадовался Прахов. Он
еще утром заметил, что тракторы вышли в поле.
   Но,   к   удивлению  Прахова,   Костя   приказал  всем   собраться  в
биологическом кабинете.
   Ребят встретила Галина Никитична. Она попросила всех сесть за столы и
достать чистые тетради.
   - Опять учиться? - всполошился Алеша. - И экзамены будут?
   -  Обязательно учиться!  -  с  улыбкой ответила Галина  Никитична.  -
Мастера сельского хозяйства с этого и начинают борьбу за высокий урожай.
   И она рассказала,  какой они с Мариной предлагают ребятам план работы
школьной бригады.
   За  зиму  следует  изучить,  как  надо  обрабатывать  землю,  как  ее
удобрять,  как  сохранять в  почве  влагу,  проводить сев,  ухаживать за
посевами и убирать урожай.
   Ребята согласились с  таким  планом и  договорились,  что  заниматься
будут раз в неделю и каждый станет вести конспект занятий.
   - А когда же на делянке работать?  - не унимался Прахов.  -  Когда, к
примеру, пахать начнем? Уже время!
   Галина Никитична объяснила,  что  учиться они  будут по  книгам и  на
практике,  и  вот  завтра же  для  начала Марина Балашова прямо  в  поле
проведет с ребятами беседу о культурной вспашке почвы. Сбор в двенадцать
часов у школы.
   На  другой день члены бригады пришли к  школе,  где их  уже поджидала
Марина.
   Немного смущаясь своей  необычной роли,  она  повела ребят в  поле  и
показала им  несколько разрезов почв  -  из-под  клеверища,  с  пустыря,
из-под пшеницы- и рассказала о структуре и плодородии почвы.
   И  хотя тему о  структуре почвы ребята проходили еще в шестом классе,
но сейчас все это было полно для них нового и глубокого смысла.
   Потом  Марина  подвела  ребят  к  тракторному  плугу  и  показала  им
предплужник.
   Члены бригады узнали,  что плодородная,  структурная почва состоит из
мелких комочков.  Между комочками хорошо проникают вода  и  воздух,  так
необходимые корням  растений.  Но  за  лето  верхний слой  почвы  сильно
уплотняется.  Для того чтобы поле вновь стало рыхлым и  комковатым,  его
надо  глубоко перепахать,  и  перепахать так,  чтобы верхний слой  почвы
оказался внизу,  а  нижний -  вверху.  Для этого и  служит предплужник -
маленький стальной  плуг,  устанавливаемый впереди  основного,  большого
плуга.
   Беседа ребятам очень понравилась и вызвала много разговоров.
   - Я прежде так думал,  -  признался Паша:  -  сел на трактор - и паши
себе,  не оглядывайся.  А выходит,  понимать надо, как пласт обернуть да
какую глубину взять.
   - А я теперь насчет предплужника соображаю,  - сказал Костя: - штучка
маленькая, а польза от нее большая.
   И он допытывался у ребят, все ли хорошо уяснили, что такое культурная
пахота.
   Потом  школьники пошли  смотреть,  как  трактор  поднимает целину  на
Пасынках.
   Вдоль делянки неторопливо двигался трактор с  четырехлемешным плугом.
Светлые шипы сияли на  его широких колесах.  Блестящие лемехи вспарывали
тугую целину;  влажные,  маслянистые пласты земли шевелились, как живые,
поднимались по  отвалу вверх,  потом  переворачивались и  падали на  дно
борозды.
   За баранкой сидел курчавый веселый тракторист Саша Неустроев.  Старше
Кости Ручьева на  каких-нибудь три  года,  он  уже  второе лето  работал
трактористом и очень гордился тем, что изучил машину самостоятельно, без
всяких курсов и учебников.
   Саша  ходил  в  замысловатом комбинезоне со  множеством карманчиков и
застежек.  Хотя  комбинезон был  старый,  насквозь пропитанный маслом  и
керосином,  но тракторист почти не спускал его с  плеч и даже на гулянку
являлся в своей знаменитой спецодежде.
   В разговоре Саша то и дело вставлял мудреные словечки:  "карбюратор",
"магнето",   "жиклер",   с   "технически  не  подкованными"  мальчишками
разговаривал свысока и  не раз подшучивал над ними,  посылая их в МТС за
"профилактикой".
   Несмотря на это,  ребята - особенно кто был помоложе и подоверчивее -
боготворили Сашу-тракториста.  Алеша Прахов,  которому Неустроев нередко
разрешал подержаться за баранку,  считал тракториста первым своим другом
и  рассказывал про  него  всякие необыкновенные истории.  Саша,  по  его
словам,  знал все марки тракторов,  мог подняться на любой косогор и был
способен с  закрытыми глазами  провести такую  борозду,  что  прямее  не
отобьешь и по шнуру.
   Сейчас Неустроев вспахивал участок школьной бригады.
   Заметив школьников, он шутливо откозырял им.
   - Тракториста же дали,  последний сорт!  -  огорченно заметил Паша. -
Понаделает он теперь огрехов.
   Школьники  обошли  вспаханное  поле,   выискивая  огрехи;   проверили
прямизну борозды,  потом в  нескольких местах замерили глубину вспашки -
кто   ладонью,   кто  карандашом,   кто  заранее  заготовленной  рейкой.
Придраться было не  к  чему.  Даже предплужники -  эти маленькие,  точно
игрушечные, плуги - были на месте и ровно срезали дернину.
   На  конце  загона  Неустроев  остановил  трактор  на  заправку  -   и
снисходительно подмигнул обступившим его школьникам:
   - Ну  как,  контролеры-учетчики?  Довольны вспашкой?  Или будут какие
замечания?
   Ребята переглянулись.  Марины с ними не было - вместе с учетчиком она
находилась на другом конце загона,  -  и никто не решался первым оценить
работу тракториста.
   - Все в норме, - сказал Алеша. - Пахота что надо, качественная.
   - Да уж стараюсь! - фыркнул Саша. - Сознаю положение.
   Алеша поближе придвинулся к Неустроеву и вполголоса попросил посадить
его с собой на трактор.
   - Это можно, - подобрел Саша.
   Костя и  Паша Кивачев между тем сидели на корточках около тракторного
плуга.
   - Товарищ Неустроев,  - спросил Костя, - а почему у тебя предплужники
установлены не по закону?
   - Чего? - не понял тракторист. - Как надо, так и стоят.
   - Вот и неправильно! Передовая агротехника не так учит. - Костя обвел
глазами ребят: - Кивачев, объясни насчет предплужников.
   Паша вытянулся и заморгал:
   - Значит,  так... Предплужник, он зачем нужен? Чтобы дернину срезать,
пласт  обернуть  правильно.   И  надо  его  поглубже  устанавливать,   -
сантиметров на десять.
   - Верно!..  А у тебя, товарищ Неустроев, предплужник установлен не на
десять сантиметров,  а  всего лишь  на  четыре...  Разве это  культурная
вспашка? Что из этого получается?.. Скажи, Вася!
   - Так его,  ребята,  так!  Наведите самокритику, - сказала подошедшая
сзади Марина.  -  Пыхтишь,  Неустроев,  глазами хлопаешь? Я ж тебе давно
твержу:  почитай литературу,  поучись.  А то пашешь вслепую, как крот...
Стыдно за тебя!
   Сконфуженный тракторист достал  из  ящика  ключ  и  принялся опускать
предплужники.
   - Скажи на милость!  -  бормотал он.  -  Будто и  правильно стояли...
Неужто гайки ослабли?..
   Ребята еще  долго  ходили вслед  за  трактористом,  следя за  работой
Неустроева. Тот наконец не выдержал и взмолился:
   - Да  что вы,  в  самом деле,  не доверяете?  Не чужая она мне,  ваша
бригада. Что надо, все по совести сработаю!
   Костя подал команду расходиться. Школьники направились по домам.
   Неустроев задержал Костю и, помявшись, спросил:
   - Где бы почитать про эти самые... предплужники?
   - У  меня такой книжки нет,  но я тебе достану...  У Галины Никитичны
попрошу.
   - Достань, будь друг!
   - А желаешь,  приходи к нам в школу, - проникаясь сочувствием, позвал
Костя. - Мы теперь передовую агротехнику изучаем. Здорово полезно!
   - А можно?
   - Чего ж нельзя... Нам с тобой до самого урожая вместе работать.
   ...Через  несколько дней  Саша  пришел  на  занятия по  агротехнике с
записной книжкой и карандашом. Потом пришли еще двое трактористов, затем
девушки из Марининой бригады, несколько молодых колхозников.
   Вася, Паша и Митя пригласили своих матерей. Вначале взрослые заходили
просто послушать, чему обучаются их ребята, но беседы Галины Никитичны о
жизни растений,  о  почве,  о переделке природы так увлекли их,  что они
обратились к учительнице с просьбой:
   - Зимой вечера длинные. И нам бы не худо подучиться.
   Галина Никитична рассказала об этом Марине и Федору Семеновичу.
   - Правление уже думает об  этом,  -  сказала Марина.  -  Вскоре будет
открыт для взрослых агротехнический кружок.
   С  каждым днем Галина Никитична все больше и  больше входила в  жизнь
школы,   узнавала  ребят.  Часто  после  уроков  Костя  и  его  приятели
задерживались в классе и вместе с учительницей читали устав ВЛКСМ. В эти
дни  подготовки  в   комсомол  настроение  у   ребят  было  приподнятое,
встревоженное и немного торжественное.
   Вася  Новоселов,  большой любитель веселых школьных перемен и  всяких
проделок,   стал   серьезнее,   обходил  сторонкой  шумные  компании  и,
устроившись в тихом уголке, зачитывался какой-нибудь книжкой.
   Паша  Кивачев хотя и  не  стал более разговорчивым,  чем  обычно,  но
заметно оживился.  Глаза его сделались зорче, наблюдательнее, и он почти
каждый день  донимал Костю  каким-нибудь хозяйственным предложением:  "А
знаешь, там у школьных ворот столб подгнил... Заменить бы надо". Или: "У
родника скамеечку новую хорошо бы поставить".
   - Да ты что, в завхозы записался? - недоумевал Костя.
   - Надо же нам о школе заботиться...
   Ребята с  нетерпением ждали  дня,  когда  их  должны были  позвать на
заседание школьного комитета.
   - Говорят, там всю биографию надо докладывать? - озабоченно спросил у
Кости Алеша Прахов.
   - А как же иначе!  Надо все начистоту говорить,  без утайки. Раз ты в
комсомол идешь, нужно, чтобы тебя насквозь видели, какой ты есть.
   - А если не примут?
   - Могут и не принять,  - согласился Костя. - Это уж как поверят кому.
А  ты  газеты  читаешь?  На  комитете  по  текущему моменту  знаешь  как
спрашивают!
   Прахов признался, что он все больше смотрит в газетах насчет шахмат и
футбола. И Костя с приятелями засели за газеты.
   Однажды,  возвращаясь из школы,  Паша Кивачев показал ребятам толстую
книгу:
   - Видали,  что  мне  учительница дала!..  Фадеев,  "Молодая гвардия".
Роман. Это, говорит, про настоящих комсомольцев. Давайте вместе читать.
   - Удивил!  "Молодая гвардия"!  Да мы ее,  может быть, десять раз... -
начал было Алеша,  но  быстро осекся,  потому что Костя больно ткнул его
кулаком в бок.
   Затем Костя взял книгу, полистал, словно видел ее впервые:
   - Давайте вместе... А собираться у нас будем, на "катере".
   С этого дня почти каждый вечер ребята сходились в избу к Ручьевым.
   Книгу читали по очереди:  сначала Паша,  потом Костя,  Вася. Заходили
девочки, ученики младших классов, присаживались у порога, на сундуке или
на лавке. Как-то заглянула в избу Галина Никитична.
   За  стеной шумел осенний дождь,  струйки воды ползли по  стеклам;  за
столом в  желтом круге света сидел Паша Кивачев,  читал про смелых ребят
из  Краснодона,  и  учительница видела,  как  лица  школьников озарялись
какимто новым светом, глаза их блестели.


   СЛОВО ОТЦОВ

   Друзья не очень радовали Костю.
   Паша  Кивачев  учился  старательно,   подолгу  сидел  над   домашними
заданиями,  почти не появлялся по вечерам в  сельском клубе,  но больших
успехов у него пока не было.
   Васю  Новоселова  учителя  считали  способным  учеником,   но  особым
усердием он не отличался и также числился в "середнячках".
   Но  особенно не  везло  Алеше  Прахову.  После  школы у  него  всегда
находилось столько неотложных дел,  что засесть толком за уроки никак не
удавалось.  Приводили в  колхоз породистого быка,  огромного,  злого,  с
кольцом в ноздрях,  и Алеша не мог отказать себе,  чтобы не поглазеть на
него.  Начинали запрягать в  тележку  необъезженного жеребца  Орлика,  и
вновь Алеша был тут как тут.
   На преподавателей в классе Алеша обычно посматривал,  как на грозовую
тучу. Хорошо, если бы дождь прошел стороной и ему остаться сухим!
   Мальчик старательно изучал особенности учителей. Про Клавдию Львовну,
преподавательницу  русского  языка,   например,  рассказывали,  что  она
спрашивает в  первую  очередь  тех  учеников,  которые  отводят глаза  в
сторону и  ведут  себя  на  уроке подозрительно тихо.  И  Алеша,  подняв
голову,  не сводил глаз с учительницы, был оживлен и шумен. Наоборот, на
уроках математики он  вел  себя  тише  воды,  ниже травы.  Нередко Алеша
начинал заниматься сложными вычислениями:  если  его  спросили на  уроке
сегодня,  то следующая очередь дойдет не раньше как недели через две. Он
даже составлял мало кому понятные "графики опасных дней".
   Но  учителя  плохо  считались  с   Алешиными  "графиками"  и  нередко
спрашивали уроки совершенно неожиданно.  Двойки в Алешином табеле росли,
как грибы после теплого дождика.  "У меня голова с форточкой, всю теорию
выдувает", - жаловался Прахов.
   Учителя были недовольны ребятами и нередко спрашивали отстающих,  что
с  ними происходит.  За  лето они хорошо отдохнули,  подросли и  если уж
решили пойти в восьмой класс, так надо браться за учение по-серьезному.
   - Зато они в агротехнике сильны, на мастеров высоких урожаев целят, -
смеялся Витя.  -  И им,  как членам бригады,  по другим предметам скидка
положена...
   - Нам  скидка  не  требуется.  Нечего  тень  на  бригаду наводить!  -
сердился Костя и,  оставшись с  приятелями наедине,  требовал от  них не
позорить бригаду.
   Проходил день, другой. Алеша получал очередную двойку, Вася Новоселов
- замечания от учителей, и Витя, не утерпев, вновь подпускал шпильку:
   - Ну   как,   мастера?   Уже  урожай  собираете?   По  всем  правилам
агротехники,.. Богатый у вас год будет!
   У  Кости пересыхало в горле.  Он сжимал кулаки в карманах,  но Паша с
Васей уводили его в угол.
   - Кораблев брешет - ветер носит, - невозмутимо говорил Паша. - А ты -
ноль внимания, уши ватой заткни.
   Но не только в школе подстерегали Костю огорчения.
   Началась пора  родительских собраний.  Школьники всегда  ждали  их  с
трепетом.  По почину Федора Семеновича, собрания проводились не в школе,
а  по  колхозам,   где  родители  чувствовали  себя  свободнее.  Учителя
приходили. в сельский клуб или в правление и рассказывали родителям, как
их дети учатся в школе,  и,  в свою очередь, просили взрослых поделиться
тем, как ребята ведут себя дома, в семье и на улице.
   И   родители  ничего  не  скрывали.   В  разговор  вступали  даже  те
колхозники, дети которых давно уже закончили школу.
   Проводить   родительское  собрание   в   Высокове   досталось  Галине
Никитичне.
   - Рассказывай  о   школьниках  откровенно,   ничего  не  утаивай,   -
напутствовал ее Федор Семенович. - И сама слушай внимательно, что скажут
о детях родители.
   Когда Галина Никитична пришла на колхозное собрание,  Сергей поднялся
и освободил ей место за столом.
   Все придвинулись ближе.  Дед Новоселов протолкался к  самому столу и,
сняв полушубок, положил его под себя, как видно собираясь долго сидеть.
   В дверь заглянул Костя с товарищами.
   - Домой, други, домой! - сказал им Сергей. - Сегодня не требуетесь...
Разговор без вас будет.
   Ребята  неохотно  вышли  на  улицу.  Накрапывал дождь,  но  по  домам
расходиться не хотелось.
   - А знаете,  почему не пускают?  - слукавил Вася Новоселов. - Тесно в
правлении -  яблоку негде упасть.  А  в сенях слушай сколько угодно,  не
возбраняется. И под окном можно!
   - Хитришь  ты!  -  попыталась возразить  Варя,  хотя  ей  тоже  очень
хотелось послушать, что сегодня будут говорить о школьниках.
   - Тогда слушайте там...  и докладывайте по очереди,  - приказал Костя
Васе и Алеше Прахову.
   Те подошли к раскрытому окну, а остальные школьники укрылись от дождя
под ивой. Через несколько минут подбежал Вася и сообщил, что в правлении
только  что  обсудили  Митю  Епифанцева.  Колхозники вполне  согласны  с
оценками учителей,  а  Яков Ефимович даже сказал,  что Митя -  передовик
учебы, дельный комсомолец и побольше бы в школе таких ребят.
   - Качать передовиков учебы! - крикнул кто-то из мальчишек.
   - Да будет вам! Еще зазнаюсь! - отмахнулся Митя.
   - Тогда давайте так,  - предложил Костя: - кого очень хвалить будут -
под дождь ставить. Чтобы не зазнавался!
   - Правильно! Под дождь! - захохотали школьники.
   - Тихо вы! - зашикал Паша. - Вон Прахов бежитСлушайте!
   - Ребята,  там  Витьку  Кораблева  обсуждают!  -  возбужденно сообщил
Алеша.
   - Ну и как?  - спросил Костя. - Все, конечно, исправно: и по учению и
по поведению?
   - Исправно-то  исправно,  да  не совсем.  Колхозники вопросики всякие
задают. А сейчас дядя Яков высказывается... Хотите послушать?
   Все бросились к окнам.
   Яков Ефимович в комбинезоне -  на собрание он пришел прямо из кузницы
- стоял у двери.
   - За школу Вите честь и хвала,  -  говорил он.  -  Но, коли парень по
учению один из первых,  пусть это звание и дома бережет и на улице. А то
что ж получается,  граждане: в классе он в одну одежду рядится, дома - в
другую...
   - Любишь ты в чужие окна заглядывать! - недовольно перебил его Никита
Кузьмич. - А только мы с матерью сынком довольны, не жалуемся.
   - Может,   кто  и   доволен,   да   только  не   Анна  Денисовна,   -
многозначительно заметил Яков Ефимович.
   - Мать,  да скажи ты ему!  -  взмолился Никита Кузьмич, толкая жену в
бок.  - Зачем он в чужой дом ломится? Это уж наше дело, семейное, как мы
о сыне печемся. В артельном уставе про то не записано.
   - Обождите,  Никита Кузьмич, - сказал Сергей. - Устав... его ведь как
прочитать... Там, по-моему, обо всем сказано.
   Анна Денисовна подняла голову и сквозь сизую табачную дымку встретила
глаза  дочери.  Она  туже  затянула под  горлом  уголки темного платка и
поднялась.
   - Ладно, отец, скажу... Шила в мешке все равно не утаишь. Я, конечно,
радуюсь, что Витя учится исправно. А вот дома его порой и не узнать. Все
швырком да  броском,  доброго слова не  услышишь.  Все  ему  подай,  все
приготовь. Третьего дня дужка у ведра отвалилась. "Ты бы, говорю, сынок,
починил ведерко-то,  дело же нехитрое".  - "Не стоит возиться, отвечает,
лучше новое купить. Ему и цена-то грош ломаный".
   Никита Кузьмич дернул жену за руку:
   - Да ты,  Анна, в своем уме? Не угорела часом? Кому это интересно про
наши семейные дела знать! Сядь скорее, не срамись перед народом.
   - Погоди,  отец!  -  остановила его Галина Никитична. - Пусть мама до
конца выскажется.
   Анну Денисовну поддержали колхозники:
   - Она дело говорит!
   - Чересчур балуете вы своего наследника!
   - Правильно, Денисовна! По шерстке сына погладить каждая может. А вот
встречь шерстки - на это сила нужна.
   Колхозники  один  за  другим  припоминали  Витины  проступки:  то  он
надерзил старшим,  то обидел малышей,  то не уступил в  клубе место деду
Новоселову.
   - У меня такая просьба к учителям будет,  - обратилась мать к дочери:
- построже там,  в школе,  с сынка-то взыскивайте...  И как он дома себя
ведет, тоже в расчет берите.
   - Это что ж такое, граждане? - вышел из себя Никита Кузьмич. - Родная
мать да  родному сыну дорогу перебегает!..  Ну  нет,  не желаю я  всякие
поклепы слушать!..  -  Он поднялся и,  протолкавшись к  двери,  присел у
порога.
   Школьники отпрянули от окна и вновь спрятались от дождя под иву.
   - Вот так тихая тетя Анна! - проговорил Митя. - Сказанула словечко...
   И  каждый из школьников невольно проникся уважением к этой маленькой,
подвижной  женщине,   которая  просыпалась  чуть  свет,   вечно  куда-то
торопилась,   никогда  не   сидела  без  дела  и   казалась  покорной  и
безответной.
   - Витьке бы еще и не так надо! - вслух подумала Варя.
   - Чего ты бурчишь там? - обернулся к ней Костя.
   - Да так... Молодец, говорю, тетя Анна!
   - Ох и достанется ей теперь от дяди Никиты! - вздохнула Катя.
   - А чего ей бояться?  -  возразил Костя.  -  Не где-нибудь живет -  в
колхозе!
   - Известное дело,  - согласился Паша. - У нее трудодней побольше, чем
у дяди Никиты.
   Еще раз подбежали Вася и Алеша.
   - Теперь о ком речь? - спросил Костя.
   - Понимаешь,  какое  дело...  -  помявшись,  признался Вася.  -  Нашу
четверку на собрание кличут... желают с глазу на глаз говорить...
   Костя нахмурился и повернул голову к Мите.  И хотя было темно, но тот
почувствовал это движение.
   - Идите, раз зовут, - шепнул он. - Мы подождем.
   Костя с приятелями направился к правлению. На крыльце они отряхнулись
от дождя и очистили сапоги от грязи.  У Васи нашлась расческа,  и ребята
наспех расчесали мокрые волосы.
   - Ручей, - шепнул Алеша, - может, мне лучше не показываться?
   - Это еще почему? Все пойдем!..
   Приятели вошли в правление. Колхозники расступились, словно встречали
какую-нибудь почетную делегацию.
   - Явились, Сергей Григорьевич! - сказал дед Новоселов.
   - Я  же  знал,  что  они  неподалеку кружат,  -  усмехнулся Сергей  и
подозвал ребят к столу.  -  Доложила нам сейчас Галина Никитична, как вы
учитесь.  Прямо скажу: плохо у вас дело идет. Хлопцы вы будто с головой,
слово нам дали насчет учения, сейчас в комсомол собрались - а в классе в
хвосте плететесь.  С чего бы так? Ну, кто из вас, объяснит?.. Костя, ты,
что ли?
   Мальчик пожал плечами - не так это просто объяснить!
   - Заклинило у хлопцев!  -  насмешливо сказал дед Новоселов. - Где-где
бойки, а тут языки проглотили.
   - Сам-то Костя учится неплохо, - заметила Галина Никитична. - Учителя
им довольны. Нас особенно Алеша Прахов беспокоит...
   - Да,   браток!  -  обратился  к  нему  Сергей.  -  Ты,  оказывается,
рекордсмен по двойкам... В чем дело-то?
   - Память у меня слабая...  Да и работы по горло...  бригада, теплица,
то,  се...  -  заюлил  Алеша,  но,  заметив недоумевающий взгляд  Кости,
замолчал и спрятался за спину Паши Кивачева.
   Дед Новоселов с досадой ударил ладонью по колену:
   - Говорил же я: зарвутся козыри, запустят учение!
   - И я предупреждал!  -  подал голос Никита Кузьмич. - Не за свое дело
взялись школяры. Три гектара земли им выделили - шутка ли!..
   Сергей вновь посмотрел на ребят:
   - Выходит,  что школьная бригада мешает вам?  Если такое дело,  ее  и
распустить нетрудно!
   - Что  ты!  -  Костя испуганно рванулся к  брату.  -  Бригада сама по
себе... Просто мы еще не раскачались!
   И  он  обрушился на  Алешу:  в  бригаде тот  работает меньше всех,  а
болтает такие слова, сбивает с толку людей. Где у него совесть?
   Алеша,  не зная,  как отвязаться от Кости,  ежился,  пыхтел и  в душе
проклинал себя. И зачем он только пришел в правление!
   - Да это я  так сказал...  не подумал!  -  наконец виновато признался
Алеша.
   Но  Костя,  забыв,  что он  находится на  собрании,  продолжал ругать
приятеля.
   - Тихо вы,  угомонитесь! - подошел к ребятам Яков Ефимович. - Я лучше
вам про одного человека расскажу.  Заявился он к нам в село лет тридцать
тому назад.  Человек отзывчивый, добрый... Люди это увидели и потянулись
к  нему:  кто с бедой,  кто с радостью.  Одному помощь нужна,  другому -
слово твердое.  И что ни год,  а народ все больше к тому человеку льнет.
Видит он,  что  на  старом запасе не  проживешь,  и  припал к  наукам да
знаниям.  Ни время, ни усталость - ничто ему не помеха. Нужно людям, так
он и зоотехник,  и садовод,  и кирпичное дело понимает, и как маслобойку
наладить подскажет, и электростанцию... Скажи ему: завтра, мол, золото в
Чернушке добывать собираемся - так он и по этому вопросу все растолкует.
Смекаете, о ком речь лдет?
   - Смекаем... - сказал Паша. - О Федоре Семеновиче говорите.
   - Вот и  мотайте на  ус!  Был он  учителем в  младших классах,  потом
заочно институт окончил,  теперь вам  математику преподает.  У  человека
седина в  волосах,  а  жадности к учению и сейчас хоть отбавляй.  Вам бы
десятую долю той жадности перенять!..
   - Как  же  все-таки насчет школьной бригады решать будем?  -  перебил
Якова Ефимовича Сергей.
   - Отобрать пока у  ребят землю -  вот  и  вся недолга,  -  сказал дед
Новоселов.
   - Вот  именно!  -  поддержал его  Никита Кузьмич.  -  Все равно ни  в
районе,  ни  в  области затею со школьной бригадой не одобрят.  Придется
учителям отбой бить.
   - То  есть как  это  -  не  одобрят?!  -  вспыхнув,  поднялась Галина
Никитична. - Ты, отец, лучше газеты почитай!.. Такие бригады, как у нас,
уже и в других школах возникают!
   И  она принялась с жаром доказывать,  что работа в бригаде отнимает у
ребят  совсем  немного  времени  и  причина  неуспеваемости не  в  этом.
Действительно,  школьники все еще раскачиваются и не взялись как следует
за учение...
   В защиту бригады выступил и Яков Ефимович.
   - Землю отобрать мы всегда сумеем,  -  сказал он, - а пока торопиться
не будем. Дадим ребятам сроку до весны, а там видно будет...
   Колхозники согласились с  этим,  и  разговор  на  собрании закончился
довольно мирно.
   И  все же  Костя так накалился,  что,  выйдя на улицу,  решил немедля
поговорить с Алешей с глазу на глаз. Но тот выскочил из правления первым
и сразу же исчез в темноте.


   ТРОЙКА С МИНУСОМ

   Несколько дней  Алеша  вел  себя  спокойно  и  ровно:  за  партой  не
вертелся,  с  соседями не  разговаривал и  даже  довольно сносно отвечал
учителям.  Костя  решил,  что  родительское собрание для  него  даром не
прошло.
   Но  к  концу недели с  Алешей произошел очередной "просчет".  Клавдия
Львовна спросила его  вне  очереди о  творчестве Радищева и  за  путаный
ответ поставила ему в классном журнале тройку с минусом.
   Алеша  искренне огорчился.  После родительского собрания у  него  был
неприятный разговор с матерью о его школьных делах, и сейчас злополучная
тройка с минусом не выходила у мальчика из головы.
   Однажды в перемену он забежал в класс.  На столике,  рядом со стопкой
тетрадей, лежал классный журнал, оставленный Клавдией Львовной.
   Алеша покосился на него, и ему очень захотелось увидеть, как выглядит
его тройка с минусом.  А может,  ее и нет совсем? Может, Клавдия Львовна
только попугала его или забыла поставить тройку?
   Алеша приоткрыл дверь,  на цыпочках подошел к  столу и открыл журнал.
Нет, отметка стояла на своем месте...
   А рядом с журналом лежала новенькая ручка. Она так и просилась, чтобы
ее взяли в  руку.  Да и тройка была очень похожа на пятерку,  не хватало
лишь маленькой поперечной палочки вверху.
   Дверь распахнулась, и вошел дежурный по классу Витя Кораблев.
   Алеша  отлетел  от  стола,   схватил  тряпку  и   принялся  протирать
глянцево-черную доску,  хотя она и  без этого была чистая.  Но  было уже
поздно: Витя все понял.
   - Та-ак! - протянул он. - Ловкость рук. Быстрота и натиск!
   Алеша растерянно забормотал о  том,  что он и  сам не знает,  как это
случилось:
   - Очень уж  тройка на  пятерку была  похожа.  Если бы  чистая двойка,
разве я посмел...
   - А чего ты распинаешься передо мной?  -  усмехнулся Витя.  - Словчил
так словчил!  Мне от этого ни жарко,  ни холодно...  Я ничего не видел и
ничего не знаю...
   - Правда,  Витька?  -  обрадовался Алеша и с чувством пожал Кораблеву
руку. - Это по-нашенски, по дружбе. Я теперь для тебя что хочешь сделаю!
   - А мне ничего от тебя не нужно, - усмехнулся Витя. - Хотя вот что...
Зачем ты со школьной бригадой связался? Чего к Ручьеву лепишься?
   - Да мы слово дали учиться в этом году на "хорошо" и "отлично"!
   Витя от души рассмеялся и постучал Алеше по лбу:
   - Чердак же надо иметь исправный! Чтобы сквозняки не гуляли, дождь не
проливал...  А вы тоже...  "слушали,  постановили"... Что же они тебе не
помогают, друзья-приятели?
   - Кто их знает...
   - А ты плюнь на них! Держись за меня.
   И Кораблев радушно предложил Алеше свою тетрадь по математике.  Тот с
радостью ухватился:  завтра Федор Семенович может вызвать его к доске, а
он еще не решил ни одной задачи.
   Откровенно говоря,  Витя  не  очень  ценил болтливого,  суматошливого
Прахова, но что было делать...
   Разговор на  родительском собрании не  прошел для  него бесследно.  В
Витином  табеле  написали,  что  он  должен  обратить  внимание на  свое
поведение вне школы.
   Витя с досадой показал табель отцу.
   - Ни  за  что  ни  про  что документ испортили.  -  поморщился Никита
Кузьмич. - А все через родную мать с сестрой!.. Зря это школа в домашние
дела встревает! - И, заметив расстроенное лицо сына, он посоветовал: - А
ты не огорчайся, учись себе.
   Витя  крепко налег  на  занятия.  После уроков он  не  задерживался в
школе,  а сразу же шел домой и садился за учебники.  Он еще покажет, как
надо учиться!..
   И  все  же  ему  было  скучно.  Варя  по-прежнему сторонилась его,  а
высоковские  мальчишки  все   больше   тянулись  к   Ручьеву.   И   Витя
волей-неволей поддерживал приятельские отношения с Праховым.  Они сидели
за  одной  партой,  вместе возвращались из  школы,  ходили по  вечерам в
колхозный клуб, и Витя охотно позволял Алеше заглядывать в свои тетради,
давал списывать сочинения...
   Прошло несколько дней.  Витя,  как и обещал, хранил молчание. Клавдия
Львовна,  как видно,  ничего подозрительного в  журнале не  заметила,  и
Прахов совсем успокоился.
   Но история с превращением тройки в пятерку на этом не закончилась.  В
субботу после занятий в  класс неожиданно вошли Клавдия Львовна и Галина
Никитична.
   Учительница литературы была уже не  молода,  но  вре мя не умерило ни
блеска ее  темных глаз,  ни  живости и  легкости движений.  Она  умела и
любила  хорошо  одеться,  всегда  выглядела  так,  словно  собралась  на
праздник,   и   школьники,   встречая   ее,   невольно  подтягивались  и
прихорашивались.
   Вот и сейчас,  поднявшись из-за парт,  мальчики поправили рубашки,  а
девочки критически осмотрели друг друга.
   - Садитесь!  -  кивнула классу  Галина Никитична.  -  Мы  с  Клавдией
Львовной вынуждены вас задержать. Произошло неприятное событие...
   И учительница рассказала, как, раскрыв сегодня классный журнал, чтобы
проставить  оценки  в  табеле,  она  обнаружила против  фамилии  Прахова
переправленную отметку.
   - Клавдия Львовна уверяет,  что она поставила Алеше тройку с минусом.
Но тройка почему-то превратилась в пятерку.
   - Может быть,  это моя вина, что я оставила классный журнал на столе?
- строго взглянув на ребят,  спросила Клавдия Львовна. - Скажите об этом
прямо. Я тогда буду с восьмым классом настороже.
   Все головы повернулись к Алеше.
   - Объясни, Прахов! - потребовал Митя.
   Алеша  кинул  быстрый взгляд на  Кораблева.  Тот  со  скучающим видом
смотрел в окно.
   "Этот не  выдаст,  а  больше некому..."  -  подумал Алеша и  принялся
уверять всех,  что он ничего про отметку не знает.  Наверное, кто-нибудь
назло проделал с ним такую шутку.
   - Кто бы  ни  сделал,  но это недостойно наших школьников,  тем более
завтрашних комсомольцев,  -  печально сказала Клавдия Львовна.  - Я ведь
так привыкла верить вам...
   Восьмиклассники растерялись.  Переправить отметку-это  редкий,  почти
небывалый случай в истории школы.
   Костя кинул на Алешу грозный взгляд:
   - Смотри, Прахов, если что было - лучше сейчас признавайся!
   - Да что вы!  - взмолился Алеша, ударив себя кулаком в грудь. - Разве
ж я... Знать ничего не знаю!
   Катя пристально поглядела на него и покачала головой:  уж кто-кто,  а
она-то  знала своего братца!  Если он стучит в  грудь кулаком -  значит,
дело нечисто.
   - Алеша,   не  клянись!   -   вполголоса  сказала  сестра.   -  Скажи
по-честному.
   - Все равно мы дознаемся,  -  буркнул Паша,  а Вася Новоселов показал
Прахову из-под парты кулак.
   Глаза Алеши забегали по  сторонам:  хотя бы  один сочувствующий кивок
или взгляд!
   - Ладно,  скажу... - шмыгнул он носом. - Ну, переправил. Сам не знаю,
как это получилось...
   - Алеха  ты,  Алеха!  -  вздохнула  Катя.  -  Когда  же  у  тебя  ума
прибавится?
   Поступок Алеши  обсуждали горячо  и  долго.  Было  произнесено немало
горьких слов, и большинство восьмиклассников сошлись на том, что Прахову
еще рано вступать в комсомол.
   После  собрания Костя  задержал в  классе  членов  школьной бригады и
предложил раз и навсегда решить вопрос об Алеше:
   - Мы над ним бились немало, а он ни с места... Весь класс опозорил...
и нашу бригаду!
   - Что ты предлагаешь? - спросил Митя.
   - Исключить из школьной бригады... Не будет от него проку!
   - Сильно сказано! - поежился Паша. - Ты гни дубок, да не ломай.
   - Погоди,  Костя, не пори горячку! - вмешался Митя. - Ребят в бригаду
кто подбил?  Ты сам.  Значит,  тяни их,  поднимай.  А ты сразу -  долой,
навылет. Это дело нехитрое.
   - Так мы по-всякому к нему подходили, - взмолился Костя.
   - Значит,  не с того краю зашли... - Митя обратился к Алеше: - У тебя
по каким предметам больше всего не ладится?
   - По русскому и математике.
   - Кто по русскому возьмется ему помочь? - спросил Митя у ребят.
   - Я  могу,  -  сказал Сема Ушков.  -  А  по  математике Ручьеву можно
поручить.
   - Вот и ладно! - подхватил Митя. - Считай, Костя, что это тебе первое
задание от комсомола. Вытяни Прахова по математике.
   - Я?..  Прахова?..  - обомлел Костя. - Да он же шут гороховый... Мы с
ним на первом уроке сцепимся.
   - Отказываешься, значит? Давайте тогда Кораблева попросим.
   Костя прикусил губу:
   - Ну уж нет... Без него обойдемся!
   - Вот так-то  лучше!  -  засмеялся Митя.  -  А  заодно и  против шута
ополчись... Согласны, ребята, с таким заданием Ручьеву?
   - Принято! Единогласно! - сказал Паша.
   Костя только головой покачал...
   Домой Алеша возвращался вместе с Катей и Варей.
   Он шел мимо палисадников и  время от времени с досадой колотил палкой
по стволам берез.
   - Не тронь березы:  они не виноваты!  - прикрикнула на него сестра. -
Докатился,  дошел до ручки! Сам себе дорожку в комсомол закрыл. Глаза бы
мои на тебя не смотрели!
   - Будет тебе!  -  сдержала подругу Варя.  -  Алеше и так,  верно,  не
сладко.
   - А вы как считаете?  -  запальчиво обернулся мальчик.  -  Подумаешь,
подсудное   дело!    Отметку   поправил!    Расходились   тоже,   друзья
однокласснички...   Витька  Кораблев  не   меньше  вашего  понимает,   а
помалкивает себе, не гробит товарища.
   - Что он понимает? - насторожилась Варя.
   - А то...  Он своими глазами видел, как я отметку... - Сообразив, что
наговорил лишнего,  Алеша осекся.  - В общем, это неважно. Я про то... в
классе  у  нас  товарищей  днем  с  огнем  не  сыщешь!  Только  и  знают
подсиживать друг друга...
   Алеша  наотмашь ударил палкой по  дуплистой березе и  убежал прочь от
девочек.
   - Вот так Кораблев!  -  поразилась Катя. - Знал все и молчал! - И она
пожаловалась Варе:  -  Не  нравится мне их близость.  Брату-то,  конечно
лестно,  что Кораблев с  ним дружбу завел,  вот он и старается,  из кожи
лезет,  чтобы только угодить ему. А чем его Витька около себя держит? То
домашнее сочинение даст списать, то задачку... А позавчера приводит меня
Алешка в  класс и пишет карандашом на доске формулы.  "Теперь,  говорит,
мне никакой урок по химии не страшен".  И  правда,  если прямо смотреть,
формулы на доске не видно,  а сбоку приглядеться - читай, как по книжке.
Схватила я тряпку,  да и стерла все формулы.  "Бессовестный, говорю, ты,
Алеха,  и тунеядец!.." А он знай хохочет:  "Ничего,  сестрица,  на худой
час,  может,  и пригодится".  Брату эту шпаргалку Кораблев придумал... -
Катя вдруг схватила подругу за руку и заглянула в лицо:  -  Что с тобой?
Чего ты расстроилась?
   - Нет,  ничего...  Мне домой надо.  -  И, отняв руку, Варя побежала к
дому.


   БАРИНА БЕДА

   С  каждым днем в  семье Балашовых все  больше замечали,  что с  Варей
творится неладное.  Девочка была чем-то возбуждена, неспокойна или часто
задумывалась, ходила опечаленная, грустная.
   - Произошло что-нибудь?  -  как-то спросила ее сестра.  - Или в школе
неладно?
   - Ничего такого и нет, - вяло ответила Варя. - Просто работы много.
   Марина недоверчиво покачала головой.
   В  другой  раз,  вернувшись с  работы,  она  застала на  крыльце Витю
Кораблева.   Мальчик  настойчиво  барабанил  в  закрытую  дверь,  гремел
щеколдой и препирался с Варей, которая стояла по другую сторону двери, в
сенях.
   - Варя, пусти!
   - Нечего тебе у нас делать.
   - Два слова надо сказать.
   - Слышала я твои слова, да все не те...
   - Ну, мне учебник по истории надо взять.
   - Сейчас вынесу твой учебник!
   В  сенях  скрипнули половицы,  хлопнула дверь -  как  видно,  девочка
убежала в избу.
   - Вы что, поссорились? - спросила Марина, поднимаясь на крыльцо.
   - Я  не ссорился...  мне незачем,  -  с  деланной беспечностью заявил
Витя. - Варьку вашу какая-то муха укусила.
   При этом щеки его густо покраснели, и мальчик, махнув рукой, бросился
к своему дому.
   Минуты через две из-под двери высунулась книжка в  газетной обертке и
донесся голос Вари:
   - Возьми свой учебник!
   "Ты мне лучше дверь открой", - хотела сказать сестра, но сдержалась и
осторожно сошла с крыльца.
   Размолвка, как видно, произошла серьезная, и Марина знала, что сестра
сейчас только замкнется и на откровенный разговор не пойдет.
   Вечером она рассказала отцу и матери о своих наблюдениях.
   Яков Ефимович не на шутку встревожился:
   - То-то я замечаю, что Варе будто крыло подбили!
   И он попросил дочь и жену не докучать пока девочке расспросами.
   ...В  один  из  воскресных осенних дней  отец позвал Варю на  охоту и
предложил ей пригласить своих друзей.
   - Нет, мы лучше вдвоем пойдем! - сказала девочка.
   Она  любила эти походы вместе с  отцом -  осенью на  охоту,  летом за
грибами или на рыбную ловлю.
   Не так уж велика добыча или улов, но зато можно целый день провести в
лесу,  посидеть  у  костра,  закусить  вкусным  черным  хлебом,  печеной
картошкой и, главное, поговорить с отцом обо всем на свете.
   Проблуждав целое  утро,  Яков  Ефимович и  Варя  вышли к  Спиридонову
озеру.  Здесь им удалось подстрелить несколько уток. Четыре из них упали
посреди болота, в камыши.
   - Вот  так задача!  -  развел руками Яков Ефимович.  -  Как же  птицу
доставать будем?
   Варя вгляделась в прибрежные камыши.
   - А вон лодка стоит, - сказала она.
   Отец вытащил лодку на берег и осмотрел:
   - Э-э,  да тут сигнал поставлен:  "Лодка худая.  Будь осторожен!"  На
такой посудине далеко не уедешь.  И  какая это нечистая душа худую лодку
на озере держит?
   - Как  ты  сказал?  -  дрогнувшим  голосом  переспросила  девочка.  -
"Нечистая душа"? Что же с такой душой делать надо?
   - Сперва узнать следует, как да где она проживает...
   - Я уже знаю, папа! - глухо призналась Варя. - По соседству с нами...
- И  она  рассказала,  что  произошло на  Спиридоновом озере  в  августе
месяце.
   - Вот они какие дела на белом свете!  -  нахмурился отец.  -  Потому,
значит, и поломалась ваша дружба?
   - Какой же он друг,  папа?  Ребят чуть не подвел.  А что же от него в
серьезном деле ожидать? Как ему верить можно?
   Отец  заткнул отверстие в  днище и,  спустив лодку на  воду,  объехал
озеро и собрал уток.
   Варя, обхватив колени руками, сидела, прислонившись к дереву.
   Отец закурил и придвинулся к дочери:
   - Хочешь,  Варюша,  я  тебе расскажу кое-что?  Ты  три  камня в  поле
видела?
   - Это что около дороги?
   - Вот-вот!  Хорошую про те камни легенду люди сказывают.  Послушай...
Жили на свете три друга-товарища.  Были они все горячие,  как зол порох,
нетерпеливые и гордые.  И довелось им бежать вокруг земли, чтобы силу да
ловкость свою проверить.  Вот бегут они,  друг на  друга не  смотрят,  и
каждый про себя думает:  "Я  первый буду!  Я!"  Обежали они вокруг земли
раз,  обежали другой, начали третий круг, и уже совсем недалеко до конца
осталось,  как вдруг один из  товарищей споткнулся.  Но  на него даже не
оглянулся никто и  руки не подал.  А товарищи того не знали,  что дорога
была заколдована и каждый,  кто падал,  подняться без помощи другого уже
не мог... Вскоре еще один из бегущих из сил выбился. Не добежал до конца
и третий товарищ...  Так и остались они лежать в чистом поле, а потом от
горя и стыда превратились в камни.
   - Зачем ты мне говоришь об этом?  -  вспыхнула девочка. - Разве же мы
такие?
   - Знаю,  Варюша.  А  только умная сказка никому не во вред...  Ты вот
почему от Кораблева отвернулась?
   - Я не отвернулась. Я только хочу, чтобы он сам во всем признался.
   - А он побаивается?
   - Просто трусит.
   - Тогда ты смелость свою прояви: возьми да расскажи обо всем в школе.
   - Чтобы   на   меня   потом  ребята  пальцами  показывали:   "ябеда",
"фискалка"! - удивилась Варя.
   - Плохо ты  еще в  настоящей дружбе разбираешься,  -  покачал головой
Яков Ефимович.  -  Когда человек тонет,  его и  за волосы из воды тянут.
Пусть хоть и больно, только бы погибнуть не дать...
   Отец замолчал. Вскоре они тронулись в обратный путь.
   Оголенный осенний лес  затаился,  словно  готовился к  зимней спячке.
Листва, побуревшая от дождей, уже не радовала глаз переливами красок.
   Наплывали  низкие  тучи:   они   почти  касались  верхушек  деревьев.
Заморосил мелкий дождь.
   Варя устало плелась за отцом и пыталась разобраться в его словах. Как
все не просто складывается в жизни!..  Был у нее друг.  Варя верила ему,
как самой себе,  верила в его хорошее сердце и чистые помыслы.  Она ни о
чем не  загадывала,  но  ей  казалось,  что ничто не  омрачит их светлой
дружбы  и.  куда  бы  со  временем ни  закинула их  судьба,  они  всегда
останутся лучшими товарищами...  Но  вот их дружба неожиданно обернулась
другой стороной,  и  Варя  увидела Витю  совсем не  таким,  каким он  ей
представлялся.
   Как же это было горько и  больно!  О чем только не передумала Варя за
последние недели!  То ей казалось, что Витя поймет свою вину и все вновь
пойдет по-хорошему.  То  ей  приходило на  ум,  что  надо немедля забыть
такого друга,  вычеркнуть из памяти.  Пусть каждый шагает своей дорогой,
живет по-своему и не думает о товарище.
   - А у тебя у самой,  Варюша, какие дела-заботы? - прервал ее раздумье
отец. - Я вчера с Галиной Никитичной виделся, потом Федор Семенович меня
к  себе зазвал.  Так  учителя говорят,  что ты  заниматься хуже стала...
прилежания у тебя маловато.
   - Восьмой же  класс,  папа,  программа трудная...  Я  еще  не  совсем
втянулась, - забормотала захваченная врасплох Варя.
   - Так-то оно так... - неопределенно протянул отец. - А ты соберись-ка
с духом... Зачем до разговоров доводить?
   Он  поглядел на  хмурое небо и  прибавил шагу.  Они  долго шли молча.
Мысли Вари перескочили на школьные дела.  Сказать по совести, она и сама
была недовольна собой.
   Совсем  недавно руководительница пятого  класса пожаловалась ей,  что
некоторые пионеры из ее отряда плохо занимаются. Поговорили, подумали, и
у  девочки  возникла мысль  провести отрядный сбор  на  тему:  "Пионер -
лучший ученик в классе". Хлопот с этим сбором немало.
   Но, кроме пионеров, время с которыми всегда летит так незаметно, есть
и еще куча неотложных дел: редколлегия стенгазеты, учком... И Варя ни от
чего не отказывалась, бралась за любое поручение.
   Может,  потому и занималась она урывками, на ходу, неспокойно, больше
надеясь на способности и смекалку, чем на усидчивость.
   По  привычке,  Катя Прахова частенько обращалась к  пей за помощью по
математике или  по  химии.  Варя с  жаром бралась объяснять,  но  вскоре
сбивалась,  начинала путать и по глазам подруги видела, что та ничего не
понимает:
   - Знаешь,  Катя,  давай отложим...  Я  сама  еще  не  разобралась как
следует.
   Учителя,  кажется,  не придавали пока большого значения неуверенным и
сбивчивым ответам Вари.  Девочка способная,  в  шестом и седьмом классах
училась хорошо, а сейчас, видно, еще не втянулась в работу.
   Два или три раза Варя приходила в класс,  не успев подготовить урока,
и сидела, как на иголках: вот-вот учитель задаст ей вопрос или вызовет к
доске! Но, к счастью, пока все обходилось благополучно.
   И  всякий раз,  не  желая  испытывать такие  неприятные минуты.  Варя
давала себе  слово прочно засесть за  уроки.  Но  это  оказалось не  так
легко.  Особенно не  ладилось с  математикой:  то  выветрился из  памяти
прошлогодний материал, а без него нельзя понять программы этого года; то
Варя плохо усвоила последний урок -  как видно, думала в классе о чем-то
постороннем.
   И девочка невольно вспоминала Витю.  Да, с ним было хорошо! Как никто
из  ребят,  он  умел  коротко и  ясно  объяснить самую  сложную теорему,
распутать любую каверзную задачу.  Иногда достаточно было намека, и Варя
сразу схватывала суть дела.
   Но  она  же  сама  отказалась  наниматься  с   Кораблевым.   Наотрез,
бесповоротно!  Есть  же  другие  ребята,  которые  неплохо разбираются в
математике: Костя, Митя, Сема Ушков. И они, конечно, не откажут.
   Нет,  и  к  ним не пойдет Варя!  Про нее и так говорят,  что она весь
прошлый год  держалась на  Вите Кораблеве.  Грош ей  цена,  если она  не
докажет, что может учиться не хуже мальчишек.



   Вернувшись домой.  Варя дождалась Катю Прахову, и подруги до позднего
вечера просидели над задачами по алгебре,  пока Яков Ефимович не прогнал
их спать.
   - Варька,  - шепнула на прощание подруга, - географию-то мы не успели
подготовить! А вдруг Илья Васильевич завтра спросит?
   -Да, не рассчитали, - вздохнула Варя. - Может быть, пронесет.
   На  другой день преподаватель географии,  как нарочно,  вызвал Катю к
карте и спросил о хозяйстве Туркмении.
   Девочка  растерянно покосилась на  Варю,  взяла  указку  и  принялась
рассказывать такое, что Илья Васильевич круто повернулся на стуле:
   - Ну, знаешь, голубушка, ты все широты сместила и превратила цветущую
республику в  зону пустыни!  -  И обратился к Варе:  -  Помогите подруге
закончить путешествие более благополучно.
   Стиснув зубы, Варя медленно подошла к карте. Катя услужливо сунула ей
в руку указку.  Алеша, угадав состояние сестры и Вари, принялся подавать
им  таинственные знаки,  что должно обозначать:  урок подходит к  концу,
надо притвориться,  что  не  поняли вопроса,  несколько раз переспросить
учителя и этим затянуть время.
   Но вдруг Варя поставила указку в угол:
   - Я,  Илья  Васильевич,  не  приготовила урока...  Поставьте мне  что
полагается.
   Учитель высоко поднял брови:
   - Люблю за откровенность.
   - Вы только Варе двойку не ставьте,  -  попросила Катя.  - Мы вчера с
ней математикой занимались, засиделись до позднего.
   - Скажите на милость,  даже смягчающие вину обстоятельства нашлись, -
усмехнулся Илья Васильевич.  -  А все-таки, Балашова, я этого не ожидал.
Насколько я помню, за последние два года это у тебя первая двойка?
   - Первая... - прошептала Варя.
   Двойка до такой степени ошеломила восьмиклассников,  что они не сразу
сообразили,  как  поступить с  девочкой.  Одни предлагали срочно собрать
комсомольскую группу,  другие  -  собрание  всего  класса.  Пока  ребята
спорили, Варя куда-то исчезла.
   Митя с Костей заглянули в учительскую, в "живой уголок", в библиотеку
- Вари нигде не было.
   В коридоре к ним подбежал возбужденный Колька:
   - Это правда, что наша вожатая двойку получила?
   - Не труби на всю школу! - осадил его Костя. - Откуда ты взял?
   - Прахов Борьке Самохвалову сказал,  Борька -  первому звену,  первое
звено - второму. Теперь весь отряд знает, - не переводя дыхания, сообщил
Колька.
   - Связь у  вас работает...  -  хмыкнул Костя и  с  безразличным видом
заметил: - Ну и подумаешь, одна двойка! О чем разговор?
   - Одна  -   это,  конечно,  ничего.  Да  у  нас  завтра  сбор  насчет
успеваемости.  Борьку Самохвалова обсуждать будем.  Еще Петракова и Маню
Юркину. Они на троих семь двоек имеют.
   - Ну и обсуждайте на здоровье!
   - Знаешь, Костя... - замялся Колька. - Борька говорит: "Раз у вожатой
двойка, чего же с нас спрашивать?"
   Костя заверил,  что одна двойка у вожатой не имеет никакого значения,
обещал при встрече сам все растолковать Борьке Самохвалову и спросил, не
видел ли Колька Варю.
   - Они с Ваней Воробьевым в нашем классе закрылись. Секретный разговор
у них.
   Ребята спустились в нижний этаж и постучали в дверь пятого класса. Им
открыл Ваня Воробьев.
   Кроме него и Вари,  которая,  сгорбившись, сидела за тесной партой, в
классе находилась еще Галина Никитична.
   - Вот,   полюбуйтесь!   -   Ваня  растерянно  кивнул  на  девичку:  -
Пионервожатой не хочет быть... отказывается.
   - Какая же  я  теперь вожатая?  -  сказала Варя.  -  Кто мне поверит?
Завтра же весь отряд про двойку знать будет!..
   - Уже знает! - сказал Митя.
   - Видите,  Галина Никитична,  видите!  - вскрикнула девочка, но вдруг
осеклась: на нее в упор смотрели Костя и Митя. - Что вы уставились? Ну и
пожалуйста!  Без вас знаю... класс опозорила, бригаду подвела. Можете не
говорить!
   - Да мы и  не говорим.  -  Костя отвел глаза в  сторону и сделал Мите
знак, чтобы тот молчал.
   - Галина Никитична,  - вновь обратилась Варя к учительнице, - скажите
вы им... Какая я, в самом деле, вожатая?
   Но Галина Никитична как будто не расслышала вопроса и  с любопытством
оглядывала класс:  самодельные портьеры на окнах, цветы на подоконниках,
стопочку книг в  углу на этажерке.  Но больше всего внимание учительницы
привлекла  деревянная  резная   полка,   уставленная  самыми  различными
предметами: были тут какие-то камни, кости, коробочки с песком и глиной,
зазубренный серп,  ржавый светец для  лучины и  даже  плетенные из  луба
лапти.
   - Что это за выставка? - спросила Галина Никитична.
   - Это мои пионеры натаскали,  первое звено,  -  сказала Варя.  -  Все
больше  предметы  старого  быта.   Вот  эти  лапти  мы  у   бабки  Алены
выпросили...  последние на всю деревню,  еле-еле нашли их.  Мы потом все
находки в  школьный музей передадим...  А  за  цветы у  нас второе звено
отвечает, за библиотеку - третье.
   Девочка оживилась,  подошла к шкафу,  достала щербатую глиняную чашу,
облепленную землей, и протянула учительнице:
   - Вы  посмотрите,  что  Колька в  овраге выкопал!  Уверяет,  что  это
памятник древней Руси. Пионеры требуют в город на проверку послать.
   Ребята склонились над  чашей.  Поцарапали пальцами окаменевшую землю,
зачем-то понюхали ее.
   - Какая  там  древность!  -  фыркнул Митя.  -  Обыкновенная плошка из
глины. Их в Почаеве гончары делают.
   - Я тоже так думаю,  -  согласилась Варя.  -  Но ребята же требуют...
надо как-то им доказать.
   - Обязательно надо!  - Учительница с улыбкой посмотрела на девочку: -
А почему тебе все-таки наскучило с пионерами работать?
   - Мне не наскучило! - вспыхнула Варя.
   Галина Никитична обернулась к  Ване Воробьеву и  спросила,  сколько у
Вари общественных нагрузок.
   Ваня пересчитал по пальцам:
   - Что-то около четырех...
   - Видишь,  Варя,  -  сказала учительница, - может быть, и все беды от
этого.  Мечешься ты,  нахватала кучу дел, везде поспеть хочешь. Придется
освободить тебя кое  от  каких поручений.  Но  из  вожатых не  отпустим.
Пионеры, я знаю, любят тебя...
   - Еще как!  - подтвердил Костя. - Только Варьке сказать надо, чтобы с
умом работала!  А  то она все сама да сама,  нянчится с ребятами,  как с
детским садом...  А  ты организуй,  дай задание,  потом проверь -  вот и
время для уроков останется.
   - Надо и других восьмиклассников к работе привлекать, - добавил Ваня.
- На сбор позови, поручение дай... - И он выразительно посмотрел на Митю
и Костю.
   - Слушай, Варя, слушай! Советы дельные, - поддержала его учительница.
- Главное, тебе сейчас не разбрасываться, все силы на учение собрать.
   - Так,  Галина  Никитична,  -  взмолилась девочка,  -  раньше пионеры
каждому моему слову верили... А теперь как будет?
   - Думаю, за одну двойку они тебя не осудят.
   - Сбор у меня завтра... И как раз насчет успеваемости.
   Ваня посоветовал повременить пока со сбором, дождаться лучших дней.
   - А  зачем ждать?  -  лукаво поглядывая на девочку,  сказал Костя.  -
Пусть Варька с пионерами опытом поделится... Как она двойку огребла...
   - Вот-вот!   -  вспыхнула  Варя.  -  Самая  подходящая  тема!  Еще  и
смеешься!..
   - Я без шуток. - принялся защищать свое предложение Костя. - Пионеров
все равно не  проведешь.  Вот ты им честно,  прямо и  расскажи,  как еще
работать не  умеешь,  как  разбрасываешься,  почему  двойку  схватила...
Думаешь, что это ребятам на пользу не пойдет?
   - Сбор действительно может быть поучительный,  - согласилась с Костей
Галина Никитична. - Вот только как Варя?
   - Хорошо,  -  подумав,  сказала Варя.  -  Будет завтра сбор! Только с
условием:  придется потрудиться и еще кое-кому. Пусть Костя с Митей тоже
на сбор придут и расскажут, как они сами работают...
   Митя развел руками:
   - Мы-то при чем?
   - Не вздумайте отказываться!  - Ваня погрозил ребятам пальцем. - Сами
недавно в пионерах ходили.
   - Если уж на то пошло,  Федора Семеновича на сбор пригласить надо,  -
сказал Митя.
   - Ой,  верно! - вскрикнула Варя. - Как же я не догадалась! Может, еще
деда Новоселова позвать? Он про сына расскажет, как тот ученым стал... -
Она вырвала из тетради лист бумаги и села за парту: - Давайте тогда план
сбора наметим... Подсказывайте!
   Ребята  склонились над  партой.  Галина Никитична вышла  из  класса и
осторожно прикрыла за собой дверь.


   СТРАДА

   В  конце  занятий Галина Никитична задержала восьмиклассников,  чтобы
поговорить об очередных делах.  Но не успела она открыть собрание, как в
класс вошли Ваня Воробьев и  Саша Неустроев.  Они о чем-то пошептались с
учительницей, после чего та обратилась к ребятам:
   - У Саши есть к вам просьба.
   - Это  можно!  -  охотно  ответил  за  всех  староста  Сема  Ушков  и
многозначительно поглядел на ребят: вот, мол, какая нам честь выпала!
   - Я к вам,  ребята,  от молодежи вечерней школы,  -  начал Неустроев,
пригладив волосы.  -  Наши ребята в учении малость отстают. Отвыкли они,
позабыли многое. Вот мы и просим помочь нам...
   - Это я посоветовал к вам обратиться,  -  добавил Ваня Воробьев. - Вы
же народ сильный.
   Неустроев и  Ваня,  переглянувшись с учительницей,  сели за парту,  и
Косте показалось, что глаза у них были хитрые прехитрые.
   Галина  Никитична между  тем  сделала  вид,  что  просьба  Неустроева
застала ее врасплох:
   - Очень, конечно, лестно, что о нашем классе идет такая слава. Но мне
кажется,   что  она  сильно  преувеличена.   Впрочем,  мы  сейчас  можем
проверить, кто как успевает.
   Учительница раскрыла  классный  журнал  и  неторопливо начала  читать
отметки.
   Мелькали пятерки,  четверки,  попадались двойки, но троек было больше
всего.
   И  чем  дальше  читала Галина Никитична,  тем  все  ниже  наклонялись
школьники к  партам,  словно  хотели  спрятаться или  провалиться сквозь
землю.
   - Как  видите,  картина не  очень отрадная,  -  сказала в  заключение
учительница-Едва ли мы сумеем чем-либо помочь вечерней школе.
   - Да-а,  обстановочка не из важных!  -  огорчился Неустроев.  - Ребят
самих  хоть  на  буксир бери...  Придется,  пожалуй,  к  девятому классу
обратиться.
   Он  поднялся и,  небрежно кивнув ребятам,  вместе с  Ваней  вышел  из
класса,
   Ученики  медленно  распрямились  и  посмотрели  на  учительницу.  Она
продолжала листать классный журнал. Наконец подняла голову:
   - А нехорошо, ребята, получилось!
   - Зачем вы  наши отметки при  Саше читали?  -  с  упреком сказал Сема
Ушков. - Теперь весь колхоз узнает.
   - Ты думаешь,  что наши отметки -  секрет? - заметил Костя. - И так о
них всему белому свету известно.
   - Все  равно,  надо было без посторонних огласить...  -  не  сдавался
Ушков.
   - Значит,  вам все же немного стыдно, - усмехнулась Галина Никитична.
- Перед посторонними стыдно,  а самим перед собой нет?  Считаете,  что в
классе все благополучно?  Как вы, например, к урокам химии относитесь? А
к географии, немецкому языку?.. Ну, что ж вы молчите?
   И  класс разговорился.  Многие признались,  что  еще  мало занимаются
дома, работают в половину сил.
   Потом ребята ополчились против двоечников: это они тянут класс назад,
лишают его доброй славы! Каждого двоечника вызывали к столу и заставляли
объяснять, почему он ленится.
   Алеша Прахов решил выехать на своем излюбленном коньке:  мать у  него
несочувствующая,  загружает его работой по хозяйству,  и, кроме того, он
часто угорает дома от печки.
   - Старо, третий год слышим! - не поверили ребята.
   Худенькая большеглазая Феня  Заглядова говорить ничего  не  стала,  а
только горько расплакалась.
   - Феня  болела  долго,  много  уроков  пропустила,  -  сказал Митя  и
предложил девочке свою помощь.
   По его примеру,  вызвались заниматься с  отстающими Сема Ушков,  Витя
Кораблев.
   Вышла к столу и Варя.
   - Не  оправдываюсь,   признаю...   Получила  двойку.  Позорную!..  По
заслугам... - глухо выговорила она, опустила голову и плотно сжала губы.
   Костя почему-то отвернулся и  стал смотреть в  окно.  Лучше бы он сам
получил эту двойку!
   - Может, тебе, Балашова, помощь требуется? - спросил Митя.
   - Чего там "может"!  -  решительно заявил Ушков. - Пусть с ней, как и
раньше, Кораблев занимается. И посадить их опять за одну парту.
   - Верно, верно! - подхватила Катя.
   - А я бы на ее месте сам справился, без всяких шефов, - сказал Костя.
   Варя кинула на него быстрый взгляд и вспыхнула:
   - Двоек у меня больше не будет! Слово даю! - И она пошла к парте.
   К концу собрания речь зашла о старосте класса: он совсем не следит за
успеваемостью и не знает, кто как учится.
   - Да что я,  двужильный,  в самом деле? - взмолился Ушков. - С меня и
дисциплины хватает! Одного Прахова унять - сто лошадиных сил надо.
   Галина Никитична согласилась с ним.  Ушков за последнее время неплохо
следил за порядком в классе, и больше загружать его не имело смысла. Она
предложила   поручить   наблюдать   за   успеваемостью   Мите:   мальчик
настойчивый, твердый, дорожит своим классом.
   Ребята охотно проголосовали за Епифанцева.
   - Только, чур, не обижаться! - предупредил он. - От меня вам покою не
будет.
   В  первый же  день  Митя  завел тетрадь в  клеенчатой обложке и  стал
аккуратно заносить в нее отметки всех ребят.  Каждый, кто получал двойку
или  даже  тройку,  теперь никак  не  мог  избежать беседы с  Митей.  Он
задерживал ученика в  классе,  останавливал на улице,  приходил на дом и
допытывался, что помешало ему получить лучшую отметку.
   И когда однажды Алеша, по старой привычке, сослался на то, что угорел
и  не мог приготовить уроки,  Митя в  сопровождении Семы Ушкова пришел к
Праховым и принялся осматривать печку.
   - Мы  по  поручению класса,  -  заявил он  Алешиной матери.  -  Печку
проверить. Может, у нее тяга плохая?
   - Да нет,  печка справная:  не дымит,  не чадит,  -  ответила Алешина
мать.
   - А  может,  все-таки  трубу  переложить  надо?  Мы  похлопочем перед
правлением.
   - Белены вы объелись? Новую печку да перекладывать!
   - Алеша говорит, что угарно у вас, уроки учить не может.
   - Ах он, бес лукавый! Приди он домой - я ему голову проветрю...
   Но  больше всех  от  Мити доставалось тем  ученикам,  которые взялись
помогать отстающим.
   Однажды после очередной двойки,  полученной Праховым,  Митя  насел на
Костю:
   - Поздравляю, шеф-помощник! У Прахова еще одна двойка прибавилась.
   - Я-то при чем?  -  начал оправдываться Костя.  - Сколько раз Прахову
говорил: "Заходи, будем вместе заниматься". А его на аркане не затащишь.
   - А без аркана не можешь? Сам бы к нему на дом пошел!
   - Еще бегать за ним, ухаживать!
   - И побегаешь...  Это же тебе комсомол поручил Прахова вытянуть. А не
справляешься - откажись.
   - Ну-ну, не справляюсь! - буркнул Костя. - Быстрый ты очень!
   Но все же Костя пошел к Праховым.
   Алеша лежал на печи, на теплых мошках с пшеницей. Заметив Ручьева, он
прикрыл глаза и захрапел. Костя потянул его за голую пятку:
   - Вижу,  как ты  спишь...  Притворяешься.  Оболью вот сейчас холодной
водой - будешь знать!
   Но Алеша продолжал храпеть и даже для большей убедительности почмокал
губами.
   Тогда Костя деловито разделся, повесил полушубок и шапку на гвоздик и
полез на печь:
   - Тоже мне храпит!.. Ты бы послушал, как дед Новоселов классно умеет:
балки дрожат, тараканы мрут.
   Костя прилег рядом с Алешей и так оглушительно захрапел над его ухом,
что тот сразу открыл глаза:
   - Чего прилез? Спать мешаешь!
   - Вставай, спускайся на пол... Заниматься надо! А то залег ни свет ни
заря... еще куры на нашест не садились.
   - А это тебя не касается... Хочу - сплю, хочу - гуляю...
   - Как это - не касается? Я же твой бригадир, отвечаю за тебя.
   - Хорош бригадир!  В школе словечка замолвить не мог. А еще товарищем
называешься!
   - Товарищ неплохой, на мель не посажу. Ты что о двойках-то думаешь?
   - А что о них думать? Не везет мне, и все тут.
   - Скажи по-честному... - Костя повернул голову Прахова к себе: - Ты в
комсомол очень хочешь?
   - Да чего ты меня пытаешь?  Чего пытаешь?  -  повысил голос Алеша.  -
Думаешь,  только вы с Кивачевым такие сознательные,  а Прахов,  мол,  не
дорос, его за ручку водить надо...
   Он отвернулся и начал спускаться с печи. Костя полез следом:
   - А ты докажи делом, тогда поверят.
   - Давай любое задание... в лепешку расшибусь!
   - Есть для тебя задание:  покончи с двойками.  Если нужно,  я тебе по
математике помогать буду.
   - Я в таких друзьях не нуждаюсь! - сказал Алеша.
   - А я,  может,  не по дружбе к тебе пришел,  -  усмехнулся Костя. - У
меня поручение от комсомольской организации... с меня требуют.
   - А-а,  поручение!.. - сбавил тон Алеша. - Только я сейчас по истории
заниматься буду, потом география на очереди, потом русский язык...
   - Ну что ж, подождем, вечер велик... И до математики очередь дойдет.
   Они сели за стол,  и  каждый занялся своим делом.  Правда,  Алеша так
широко разложил на  столе книжки и  тетради,  что  Косте достался совсем
крошечный уголок.  Но  он не обиделся и  только немного потеснил Алешине
хозяйство.
   - Да ты что,  Ручей,  командуешь!  -  возмутился Алеша.  -  Не у себя
дома...
   - Давай-ка лучше не отвлекаться.  Что у тебя там по плану: география,
русский язык, математика?.. Вот и действуй!
   И очередь до математики действительно доходила...
   Но заниматься с Алешей было нелегко.  Он спешил,  путал, сердился и в
конце концов заявлял,  что  математика нужна только скучным бухгалтерам,
он  же  в  бухгалтеры никогда не  пойдет,  а  будет  играть на  баяне  в
музыкальном ансамбле или,  как  Саша  Неустроев,  изучит мотор и  станет
работать трактористом в МТС.
   - Погорел твой  Саша!  -  заметил Костя.  -  Только и  умеет  баранку
крутить,  а  что  к  чему  -  меньше прицепщика понимает.  Недаром он  в
вечернюю мичуринскую школу записался.
   Все эти доводы мало действовали на Алешу.  Костя между тем выходил из
себя, но не отступал.
   Бывали дни,  когда  Прахов сразу же  после занятий исчезал неизвестно
куда.  Но Костя знал,  где его разыскивать. Он шел в сельский клуб или в
чайную, приводил Алешу к себе домой и усаживал заниматься.
   - Что ты  мне свой режим диктуешь!  -  кипятился Алеша.  -  Отдохнуть
культурно не даешь!
   - Сиди,  сиди!  Пока все задачи не  решим,  никуда тебя не выпущу!  -
прикрикивал на него Костя.
   Наконец в табеле у Алеши появилась первая тройка по математике.
   В перемену Митя поздравил Костю и Алешу с победой.
   - Велика победа!  -  фыркнул Витя.  -  Хотя и то сказать: каков шеф -
таков и подшефный.
   Костя молча проглотил обиду.  Что греха таить, математика ему никогда
не давалась так легко, как Вите...
   Галина Никитична побаивалась,  как бы занятия с  Праховым не помешали
Косте  самому  хорошо  учиться.  Она  предложила мальчику  отказаться от
помощи Алеше.
   - Что вы! - опешил Костя. - Я же слово дал... он в бригаде у нас...
   - Знаю... Но Алеша тебя назад потянуть может, трудно с ним.
   - Не утянет... Мне бы только математику ему в голову вбить!
   Галина Никитична спросила,  чем  же,  в  конце концов,  по-настоящему
интересуется Алеша.
   - Не поймешь его! - вздохнул Костя. - Нос всюду сует, только остывает
быстро.
   Галина Никитична задумалась. Плохо еще знает она своих учеников!..
   Несколько раз она пыталась вызвать в школу Алешину мать, поговорить с
ней, но та почему-то не приходила.
   Галина Никитична сама отправилась к Праховым.  Поднялась на крыльцо и
только было взялась за  щеколду двери,  ведущей в  сени,  как из-за угла
выскочила Катя с полным жбаном пива в руках.
   - Ой, Галина Никитична! - растерянно вскрикнула девочка. - Вы к нам?
   - Да,  Катя.  Хотела с  Дарьей Гавриловной поговорить.  А  у вас что,
гости?
   - Нет,  какие там гости!  Один Саша Неустроев сидит...  Пиво пьет. За
Алешины успехи.
   - За какие успехи?
   - Ой,  зачем я это говорю!  - покраснев, спохватилась девочка и вдруг
махнула рукой:  -  Ну ладно,  так и  быть...  Саша обещает Алешу научить
трактор  водить.  "За  два  месяца,  говорит,  трактористом  сделаю.  На
практике, без всяких курсов". Вот мамка его пивом и угощает. Я уж третий
раз в сельпо бегаю...
   - Вот оно что! - нахмурилась Галина Никитична. - А ну-ка, веди меня в
дом.
   Появление учительницы,  как  видно,  застало Сашу Неустроева и  Алешу
врасплох.  Первый  замолчал,  а  второй,  выскочив из-за  стола,  громко
поздоровался с Галиной Никитичной и бросил грозный взгляд на сестру.
   Мать Алеши, рослая моложавая женщина, подала учительнице стул.
   - А я,  Дарья Гавриловна, к вам, - сказала Галина Никитична. - Насчет
Алеши.
   - Смекаю!  Не  вы первая из учителей заходите...  -  Дарья Гавриловна
недовольно посмотрела на сына.  -  А ему,  пустельге, хоть кол на голове
теши!  Никак учение в  голову не  идет...  Все проказы на уме да забавы.
Только место в школе занимает.
   - Мама, да я же теперь... - взмолился Алеша.
   - А ты помолчи,  когда взрослые говорят!  - остановила его мать. - Я,
Галина Никитична,  сейчас об одном гадаю:  как бы мальчишку к како.му ни
на есть рукомеслу определить.  Вот Саше спасибо, что он к машине берется
Алешу привадить.
   - Да-да,  я  уже  об  этом  слышала...  -  Учительница  обернулась  к
Неустроеву:  -  Так ты.  оказывается,  специалист по  срочной подготовке
трактористов? Очень интересно!
   - Что вы,  Галина Никитична!  - смутился Саша. - Это мы так беседуем,
между прочим...
   - А  почему же,  между прочим,  ты  сам вечернюю школу посещаешь?  И,
кажется, довольно аккуратно...
   Тракторист,  стараясь не  смотреть на  Дарью,  беспокойно заерзал  на
лавке.
   - Так  вот,  Саша,  -  продолжала  Галина  Никитична:  -  если  Алеша
трактором интересуется,  ты ему, конечно, объясни, что знаешь, но голову
зря не кружи!
   Посидев еще немного,  Саша ушел, а учительница еще долго беседовала с
Алешей и его матерью.
   Через несколько дней она  привела Алешу в  "кузнечный цех",  где Паша
Кивачев и еше несколько школьников изучали сельскохозяйственные машины.
   - Рекомендую, Яков Ефимович, мой ученик! Очень интересуется машинами.
   - Местечко всегда найдется,  -  усмехнулся кузнеи.  - Только у меня с
ребятишками такой сговор: кто с математикой не в ладу - к машинам близко
не подпускать.
   Алеша провел в  кузнице два часа,  и ему очень понравилось собирать и
разбирать старенькую жатку. А от Паши Кивачева он потом узнал, что скоро
члены кружка будут изучать мотор трактора.
   В  этот  же  день  Алеша  сам  пришел  к  Косте  Ручьеву и  предложил
заниматься математикой в первую очередь.


   "СОПКА РУЧЬЕВА"

   Прошла неделя. Однажды вечером Варя сообщила сестре, что завтра Костю
будут  принимать в  комсомол  и  школьный комитет  приглашает Марину  на
заседание.
   - И тебя и Сергея... Обязательно приходите!
   Марина ответила,  что на завтра у нее куча всяких дел по колхозу,  но
потом быстро повязала свое "крыло жар-птицы" и накинула на плечи ватник.
   - До Ручьевых, сестричка? Надолго? - с улыбкой спросила Варя.
   - Нет,  я быстренько.  С Сергеем надо согласовать... может, выступить
на комитете придется.
   - И я с тобой! - сказала Варя.
   Она быстро оделась,  и сестры, окунувшись в дождливую темь, с деловым
видом зашлепали по лужам.
   Появление сестер Балашовых привело мужское население дома  Ручьевых в
сильное замешательство.
   Сергей,   только  что  вернувшийся  с   поля,   кинулся  в   чуланчик
переодеваться. Костя заметался по комнате, запихивая под кровать грязные
сапоги,  собирая разбросанную одежду.  Он  чуть не споткнулся о  Кольку,
который лежал на полу и раздувал самовар.
   - Варюша,  смотри! - вскрикнула Марина. - Они еще только печку топят.
А ну-ка, засучивай рукава!
   Она сбросила ватник,  размотала полушалок и  принялась за  хозяйство:
помешала кочергой в  печке,  подкинула хворосту,  одни чугунки поставила
поближе к огню, другие - подальше.
   Не отставала от сестры и  Варя:  убрала со стола посуду,  замела пол,
потом,  схватив  сапог,  принялась раздувать самовар.  И  самовар вскоре
зашумел, огонь в печке разгорелся, в чугунках забулькало, запело.
   Вошел Сергей.
   - Зачем это? - сказал он. - Мы уж сами как-нибудь!
   Марина,  раскрасневшаяся  от  печки,  досадливо  отмахнулась.  Затем,
посмотрев на Костю, сказала:
   - А ты знаешь,  Сережа,  какой у твоего брата день завтра? В комсомол
принимают.
   - Да-да.  -  спохватился Сергей.  -  Ты почему, Костя, не напомнил?..
Ну-ка, давайте отметим такое событие...
   Не прошло получаса, и стол был накрыт.
   - Милости прошу,  дорогие хозяева!  -  с шутливым поклоном пригласила
всех Марина.
   - Гостям почет!  Садитесь и вы с нами, - сказал Сергей и выразительно
посмотрел на Костю и Кольку.
   Те поняли брата и с рыцарской стойкостью замерли у стены,  дожидаясь,
пока Марина с Варей с церемонным видом не сели за стол.
   - Сережа!  -  вдруг вспомнил Колька.  -  У нас же мед есть...  Полная
банка.
   - Раз такое дело... все на стол мечи! - кивнул Сергей.
   Не успели братья Ручьевы и сестры Балашовы приняться за ужин,  как на
пороге появился Федор Семенович.  Он  был  в  брезентовом дождевике и  с
фонарем "летучая мышь"  в  руках -  верный признак того,  что  наступили
темные, ненастные вечера.
   - Добрый вечер честной компании!  - поздоровался учитель. - По какому
же это случаю пир на весь мир?
   Сергей поднялся ему навстречу:
   - Как же это вы кстати,  Федор Семенович!  Садитесь с  нами...  Костю
завтра в комсомол принимают.
   Он  принял от  учителя мокрый дождевик,  подвернул огонь  в  фонаре и
невольно  подивился  чутью,   которое  всегда  вовремя  приводит  Федора
Семеновича в дом к людям:  в дни ли большого горя или радости,  в час ли
раздумья или сборов в дальнюю дорогу.  Или,  может, из дома на "школьной
горе" учителю все хорошо видно и  он знает,  у кого жизнь идет сбивчиво,
трудно, а у кого течет плавно и ровно, словно полноводная река?..
   Федор Семенович сказал,  что ужинать не будет. но горячего чаю выпьет
с удовольствием, и присел к столу.
   - Это  правильно,  что  собрались!  В  комсомол один раз  вступают...
Событие на всю жизнь.  - Учитель оглядел собравшихся за столом. - Что ж,
Сережа, надо будет брату в напутствие доброе слово сказать.
   Сергей задумчиво посмотрел на Костю:
   - Что ж тебе сказать,  братец? Шагай! Рад за тебя. Сейчас комсомол...
потом партия...  Вся жизнь у  тебя впереди.  И живи ты честно,  открыто,
смело...  Я вот сколько лет в комсомоле состоял и горжусь этим. И будь я
в твоих годах,  опять бы в комсомол записался.  Минуты не раздумывал бы.
Был бы наш отец жив, и он бы порадовался. Ведь отец как говорил; "Жизнь,
она как река большая.  Один на  сухом месте отсиживается,  в  кусточках;
другой у  бережка барахтается,  в  осоке да в  типе,  боится,  как бы не
унесло, а третий на самую стремнину выгребает..."
   - Правильные слова... Я их ребятам часто напоминаю! - подхватил слова
Сергея  учитель.  -  Сам-то  Григорий  Васильевич  всегда  на  стремнину
выходил, на главное течение. И вам так жить завещал... Я с ним на фронте
встретился, в одном взводе служил. Довелось как-то нашей роте одну сопку
атаковать перед Днепром. Трудная сопка! Восемь раз мы в атаку бросались,
восемь   раз   откатывались.   А   на   девятый   вырвался  вперед   наш
сержант-коммунист,  ваш отец,  Григорий Ручьев.  В руке -  красный флаг.
"Ура,  кричит,  за Родину, вперед!" Добежал до вершины и упал. А красный
флаг не выпустил -  горит он, полощется... Тут мы и ринулись в штыковую,
выбили немца  из  траншеи...  Потом похоронили вашего отца  на  этой  же
земле, где он погиб, а сопку так и назвали: "Сопка Ручьева".
   Учитель умолк.
   Костя давно отодвинул чашку с чаем и не мигая смотрел на учителя.
   - Федор Семенович,  -  тихо спросила Варя,  -  а сейчас эта сопка как
называется?
   - Сказать трудно,  но думаю,  что именем Ручьева.  У  нас таких людей
долго помнят.
   ...Посидев  с  часок  у  Ручьевых,  Федор  Семенович поднялся и  стал
прощаться:  спешил в  Почаево с  докладом.  Все  поднялись и  вышли  его
проводить.
   На улице стояла кромешная тьма.  Ветер налетал резкими порывами, то и
дело  менял  свое  направление и  обдавал прохожих дождем не  сверху,  а
откуда-то  сбоку  или  снизу.  Тревожно скрипели стволы деревьев;  голые
ветви то замирали в молчании,  то с яростью хотели размести нависшую над
землей  дождевую хмарь.  Но  раздавался слабый  треск,  падало несколько
обломившихся веток, и деревья замирали до нового порыва ветра.
   - Наделает ветер беды!  -  сказал учитель, обращаясь к Сергею. - Надо
бы людей в сад послать, подпорки под яблони поставить.
   - Это верно, - согласился Сергей.
   Учитель  поднял  капюшон дождевика,  покрыл  полой  "летучую мышь"  и
скрылся в темноте.
   - Сережа,  а  ты  помнишь свое  сочинение про  дождевик и  фонарь?  -
спросила Марина.
   - Какое сочинение? - заинтересовался Костя.
   - Это еще в пятом классе было. Нам тогда тему дали: "Осень". Сергей и
написал. Я, кажется, до сих пор помню. "Появились первые признаки осени:
поля опустели,  деревья сбросили листья,  журавли улетели на  юг,  Федор
Семенович стал появляться по вечерам в  дождевике и  с "летучей мышью" в
руках. Дождь льет как из ведра, везде грязь по колени, а Федор Семенович
каждый вечер бывает в  колхозе и  никогда не  опаздывает на собрания..."
Так вместо осени и накатал твой братец две страницы про учителя...  - со
смехом закончила Марина.
   - Будет  тебе!  -  остановил ее  Сергей.  -  Все  и  забыли  давно...
Пойдем-ка сад проверим.
   Марина и Сергей ушли.
   Костя  потянул  Варю  обратно  в  избу:  хотелось  еще  поговорить  о
завтрашнем дне.
   - Нет-нет, - заспешила девочка, - мне домой нужно.
   Костя обиделся:
   - Можно подумать, что тебе у нас тоска смертная.
   Варя  принялась  уверять,   что  это  неправда,  и  даже  согласилась
вернуться в дом. Но разговор явно не клеился.
   Ветер  на  улице крепчал,  в  рамах звенели стекла.  Костя начал было
рассказывать о  недавно  прочитанной  научно-фантастической повести  про
путешествие в  глубь Земли.  Варя отвечала вяло,  зато в  разговор рьяно
ввязался Колька и всецело взял автора повести под свою защиту.
   Но тут Костя заметил, что Варя подошла к двери.
   - Я все:таки пойду... Уже поздно.
   - Погоди,  я  сейчас фонарь зажгу,  провожу тебя...  Костя  побежал в
чулан за фонарем. Но Варя не стала дожидаться и поспешно вышла на улицу.
   На  сердце было  тяжело.  Ведь  завтра решающий день -  ребята станут
комсомольцами. А вместе с ними и Витя Кораблев. Он будет ходить веселый,
оживленный,  все  будут поздравлять его,  и  только одна Варя не  сможет
пожать мальчику руку и  порадоваться вместе со всеми.  А потом соберется
общее комсомольское собрание.
   Варя  вдруг представила себя сидящей на  этом собрании.  Как  же  она
должна себя  вести?  Голосовать за  Витю,  как  и  все  остальные?..  Но
поступить так -  значит признать,  что он  достоин доверия товарищей.  А
ведь что неправда!  Варя не может признать этого,  не может...  Выходит,
что нельзя ей больше молчать!
   Эта мысль так поразила девочку, что она невольно остановилась посреди
улицы. Что же делать?
   Порыв ветра обдал Варю колючими брызгами дождя, охладил разгоряченное
лицо...  Нет,  она  должна еще  раз  попытаться поговорить с  Витей!  Он
поймет, должен понять...
   У  Кораблевых в  окнах  горел  огонь.  Варя  заглянула через рябое от
струек дождя стекло.  За столом,  обложившись учебниками,  сидели Витя и
Катя Прахова.
   Варя осторожно постучала.  Витя поднялся,  прижался к стеклу и, узнав
девочку, выбежал на крыльцо.
   - Входи,  входи!  -  радушно пригласил он.  - А мы с Катей только что
вспоминали о тебе.
   - Постоим здесь...  Я на минутку всего!  -  Варя,  хоронясь от дождя,
прижалась к стене дома.
   - Слушай,  -  зашептал Витя, - давай опять вместе заниматься. Тебе же
трудно одной. Я знаю...
   - Спросить тебя хочу,  -  перебила его девочка:  -  ты помнишь, какой
день завтра?
   - У меня память не отшибло.
   - Ты подумал,  о чем на комитете рассказать? Про Спиридонове озеро не
забыл?
   - А-а... все про то же!.. Не надоело еще тебе?
   - И у меня память не отшибло.
   - Насчет худой лодки - это комсомольцев не касается. - сказал Витя. -
Дело частное.  Да и вообще ты о комитете не беспокойся:  все пройдет без
сучка, без задоринки.
   - Вот ты как думаешь?
   - Уверен.
   - А я вот не уверена! - вырвалось у Вари, и она отскочила от стены. -
И за такого, как ты сейчас, я руку на собрании не подниму... Так и знай!
   "Ну что же,  проживем как-нибудь и без твоего голоса",  -  хотел было
ответить Витя,  но,  услышав из темноты чавканье грязи,  понял, что Варя
убежала, и, растерянный, вернулся в избу.
   Через несколько минут оттуда вышла Катя и, как слепая, вытянув вперед
руки, побрела к своему дому.
   У холодной, скользкой изгороди палисадника она натолкнулась на Варю и
испуганно вскрикнула.
   - Это я, я... - Девочка схватила ее за руки.
   - Да ну тебя,  Варька!  -  обиделась Катя. - Перепугала насмерть... И
вечер испортила.
   - Чем испортила?
   - Так хорошо занимались с Витей,  почти всю алгебру повторили,  а тут
тебя и принесло...  Витя книжки в сторону: "Уходи, говорит, спать хочу".
А  он  еще  мне  цветы медовыми красками обещал нарисовать!  Что ты  ему
наговорила такое?
   - А ты бы спросила его.
   - Разве он скажет! - вздохнула Катя. - Я и сама не понимаю, почему он
меня  заниматься позвал...  И  чего  ты,  Варька,  придираешься к  нему,
выдумываешь всякое?
   Струйки дождя давно пробрались Варе  за  воротник,  и  сейчас девочку
трепала мелкая, противная дрожь.
   Может, и впрямь она все выдумывает и незачем ей относиться к Вите так
придирчиво и  несправедливо?  Может,  и  в  самом  деле  послушать Катю,
подойти завтра утром и протянуть мальчику руку:  "Мир,  Витя, мир! Пусть
все будет по-старому!"


   СОЧИНЕНИЕ

   В  перемену перед  последним уроком  Костя  заметил  из  окна  класса
Клавдию Львовну, выходящую из бокового флигеля.
   - Несет, наши грехи несет! - возвестил он и кивнул Васе Новоселову: -
Встречай!
   Вася выбежал на школьное крыльцо.
   Клавдия Львовна обычно носила тетради учеников,  которых у нее всегда
набиралось очень много, в большой коленкоровой сумке.
   "Не тетради тянут,  а ошибки.  И что вам стоит пограмотнее писать!  -
шутливо говорила учительница ребятам.  - И вам приятно, и мне легче ваши
тетради носить".
   Еще  в  конце  прошлой  недели  Клавдия Львовна дала  восьмому классу
сочинение на тему "Мой любимый герой". Это было первое большое сочинение
в  новом  учебном году,  всем  хотелось завоевать в  глазах  учительницы
доброе имя, и класс трудился на славу.
   Варя сделала три черновых наброска сочинения,  измазала чернилами все
пальцы и  хотя сидела недалеко от  открытой форточки,  но к  концу урока
лицо ее пылало как маков цвет.
   Костя  писал  не  спеша,  сосредоточенно,  часто оборачивался назад и
видел Пашу,  который тоскливо грыз ногти.  Тогда Костя принимался кивать
приятелю головой, словно хотел сказать: "Будь же смелее, не робей!"
   Четыре дня  судьба сочинений была  неизвестна,  но  вот  сейчас Вася,
встретив Клавдию Львовну на школьном крыльце,  принял у нее из рук сумку
с тетрадями.
   - Сегодня совсем легкая ноша, - сказал он.
   - Погоди,  погоди!  -  погрозила учительница.  - Вот как распакуем да
взвесим... оно и потянет.
   Прозвенел звонок.  Вася торжественно внес сумку в класс, вынул из нее
тетради восьмого класса,  положил на стол и,  сожалея, что больше нечего
делать, направился к своей парте.
   Клавдия Львовна легко  вошла вслед за  Васей.  Рядом со  столом стоял
удобный,  покойный стул,  но  учительница не села:  то,  что ей хотелось
сказать сегодня детям, лучше было произнести стоя.
   - Друзья мои! В школе сегодня большой и радостный день. Многие из вас
станут комсомольцами... От души приветствую вас!
   - Спасибо, Клавдия Львовна! - раздались голоса.
   Учительница положила руку на стопку тетрадей:
   - Я сегодня с большим удовольствием несла ваши тетради... Не думайте,
что с грамматикой у вас уже полный лад и согласие. Ошибок еще много, и я
об этом скажу. И все же мне легко и радостно за вас. Вы написали хорошие
сочинения и  написали от  всего  сердца.  В  них  чистые  мысли,  ясный,
уверенный голос.  Вы знаете,  чего хотите,  к чему стремитесь. И я верю,
что вы достигнете своей цели.
   Клавдия Львовна перевела дыхание,  улыбнулась и наконец опустилась на
стул.
   - А теперь приступим! - сказала она и взяла первую тетрадь.
   Шеи   восьмиклассников  сразу   приобрели   удивительную  способность
вытягиваться.
   Учительница открывала одну  тетрадь за  другой,  для  памяти  мельком
пробегала написанное и  давала  оценку.  Хорошее  сочинение получилось у
Вари  Балашовой.  Костя Ручьев -  весь в  этих двух страничках,  скупых,
рубленых фразах:  порывистый, увлекающийся, правдивый. Но почерк, почерк
ужасный!  Строчки лезут куда-то в поднебесье,  буквы скачут, шатаются, и
учительнице  пришлось  разбирать  Костины  иероглифы  чуть  не  в  лупу.
Придется Ручьеву,  как  видно,  начать писать в  косую линейку палочки и
кружочки...  Довольна  Клавдия  Львовна  и  Пашей  Кивачевым:  сочинение
немногословное,  но  фразы твердые,  обстоятельные,  слова живые,  свои.
Чувствуется, что Паша потрудился. Жалко вот, что он не в ладу с падежами
и наречиями...
   Учительница откладывала одну тетрадь за другой.  Алеша Прахов,  глаза
которого,  казалось,  могли видеть невидимое,  держал руку  за  спиной и
каждому передавал на пальцах полученную отметку: пять, четыре, три...
   Дошла очередь и до него самого.
   - Написано много.  Больше чем следует!  -  вздохнув,  сказала Клавдия
Львовна.  -  Но  явно чувствуется "чужеземное" влияние.  Ни  одной своей
мысли. Все перепутано. Но зато ошибки свои, неповторимые... И их хватило
бы на два сочинения!
   Сначала Алеша показал классу четыре пальца,  но потом, решив, видимо,
до  конца быть правдивым,  поджал один из них,  и  ребята поняли,  что в
тетради поставлена тройка.
   Стопка тетрадей быстро уменьшалась.
   Витя Кораблев заметно стал проявлять признаки беспокойства.
   Наконец учительница открыла последнюю тетрадь:
   - Но  больше всего меня порадовала работа Вити Кораблева.  Он,  может
быть,  полнее и  глубже всех  выразил то,  к  чему  вы  так  стремитесь.
Послушайте,  какие хорошие слова написал Витя.  -  Клавдия Львовна вновь
поднялась со стула и прочла:  - "В золотую пору юности, когда жизнь бьет
ключом и  полна счастья и  радости,  каждый из  нас должен воспитывать в
себе  лучшие черты характера,  которыми наделены любимые герои советской
молодежи.   И  ничего,   что  жизнь  грудна  и  терниста.  В  трудностях
развиваются настоящий характер,  несгибаемая воля, стойкость и мужество.
Так не упусти же дорогого времени,  закаляй себя в годы молодости на всю
жизнь,  чтобы  в  будущем  смело  выдержать любые  испытания,  честно  и
достойно послужить своему народу, своей Родине!"
   В  классе стало очень тихо.  Даже  слышно было,  как  поскрипывала на
ветру открытая форточка.  Все  головы повернулись к  Вите:  что  там  ни
говори, а Кораблев умеет писать сочинения!
   Витя сидел серьезный,  одеревеневший,  не сводил глаз с учительницы и
немного боялся,  как бы  довольная улыбка не появилась прежде времени на
его лице.
   Только  Варя  почему-то   беспокойно  заерзала  за  партой  да  Костя
неопределенно хмыкнул.
   А  учительница читала и читала о молодом человеке нашего времени,  на
которого так бы хотел походить восьмиклассник Витя Кораблев,  о человеке
твердом  в   слове  и  деле,   смелом  и  мужественном,   настойчивом  и
трудолюбивом,  и  глаза  ее  теплели,  голос  становился звонче,  словно
учительница в этот час сама помолодела.
   - "...Больше  всего  я  ценю  в  человеке такие  чувства  и  душевные
качества,  - продолжала читать Клавдия Львовна, - как умение всегда и во
всем  выполнять  свой  долг,  ставить  общественное выше  личного,  быть
правдивым и  честным перед товарищами,  уметь держать слово,  не бояться
никаких трудностей..." -  Учительница удовлетворенно закрыла тетрадь.  -
Достаточно и этого.
   - Клавдия Львовна, но это же неправда все!.. - тихо и почти испуганно
проговорила Варя.
   - То есть как "неправда"?  - не поняла учительница. - Разве все вы не
подпишитесь под этими словами?
   - Я не про слова...  я про Витю.  -  Девочка поднялась, лицо ее пошло
пятнами. - Он... он совсем так не думает...
   Клавдия Львовна удивленно посмотрела на нее:
   - В  чем  дело,   Варя?   У  Вити  отличное  сочинение;  продуманное,
обоснованное.
   Варя,  чувствуя,  что  лишается  последней  опоры,  заговорила совсем
невпопад, горячо, сбивчиво:
   - Вы его спросите,  Клавдия Львовна...  спросите!..  Это же не Витины
слова, чужие все...
   Учительница перевела  взгляд  на  Витю.  Мальчик  чуть  побледнел  и,
откинув назад волосы, встал из-за парты:
   - Балашова думает,  что я списал свое сочинение! Интересно, у кого? У
Балашовой, Ручьева? Может быть, у Прахова?
   При упоминании Алешиной фамилии в классе дружно засмеялись.
   Клавдия Львовна недовольно махнула рукой:  о списывании не может быть
и речи.
   - Не понимаю,  Варя,  -  покачала головой учительница,  -  что это за
выпад против товарища?  И где -  в классе, на уроке! Вы что, не поладили
друг с другом?
   Варя молчала.
   - И,  кроме того,  Витю сегодня будут принимать в комсомол... Значит,
товарищи доверяют ему.
   - А может, его не следует принимать! - вновь вырвалось у девочки.
   "Это уж ни на что не похоже!" - готова была с досадой сказать Клавдия
Львовна, но, взглянув на Варю, смолчала.
   Девочка побледнела; вся подавшись вперед, она крепко вцепилась руками
в крышку парты.
   Учительница покачала головой: значит, случилось что-то неладное.
   - Сядь,  Варя! Успокойся. После урока ты нам обо всем расскажешь. - И
Клавдия Львовна попросила класс достать учебники,


   РАЗГОВОР ПО ДУШАМ

   Урок продолжался.  Он был словно река,  которая,  побурлив на камнях,
вновь потекла мирно и  ровно,  хотя в  глубине этой реки все  еще  шли и
сталкивались друг с другом беспокойные течения. Приятели Кораблева хмуро
посматривали на Варю, Девочки перешептывались и поглядывали на Витю. Тот
обхватил голову руками и, казалось, ничего не слышал.
   Варя сидела,  ни на кого не глядя. Кто-то легонько толкнул ее в бок и
вложил в руку записку.
   "Головы не вешать!  -  прочла она.  - Мы за тебя целиком и полностью.
Полный вперед!"
   Подписи не было,  но записка была написана теми самыми иероглифами, о
которых совсем недавно упоминала Клавдия Львовна.
   Варя чуть улыбнулась и спрятала записку в карман.
   Наконец прозвенел звонок.  В класс вбежал дежурный по школе и сообщил
Клавдии Львовне, что ее срочно вызывают в учительскую.
   - Я сию минуту!  Вы меня подождите,  -  сказала учительница ребятам и
вышла.
   Все вскочили и  окружили Варю.  Только беленькие,  тихие,  как мышки,
сестры Половинкины,  про  которых говорили,  что  у  них время на  школу
"отвешено,  как в аптеке, тютелька в тютельку", собрав книжки, шагнули к
двери.
   Но Алеша,  большой любитель всяких шумных классных собраний, раскинув
руки, загоредил выход и торжественно заявил:
   - Только через мой труп!..  -  Потом постучал по доске и возвестил: -
Новгородское вече считаю открытым.
   Но  на него никто не обратил внимания.  Первым в  атаку на Варю пошел
Сема Ушков:
   - Постыдилась бы!  Если  между вами с  Витей черная кошка проскочила,
так   зачем  же   счеты  на   уроке  сводить?   Только  Клавдию  Львовну
расстроила...
   Ушкова дружно поддержали:
   - Правильно!.. Совесть надо иметь!
   - Просто безобразие!
   - Идите в сад с Кораблевым и шпыняйте друг друга...
   - Ребята!  -  почти горестно воскликнула Варя.  -  Да разве ж я из-за
себя! Как вы не понимаете?..
   - Ты много о себе понимаешь!  -  протолкался к Варе взъерошенный Сема
Ушков.  -  Самокритику на всех наводишь, а сама какова? Кораблев с тобой
за  одной партой сидеть не хочет -  вот и  яришься на него,  выдумываешь
страсти-мордасти!
   Варя,   словно  ее  сбили  с  ног  запрещенным  приемом,   растерянно
оглянулась и схватила подруг за руки:
   - Девочки!.. Что ж это, девочки?
   Косте показалось,  что сейчас,  как и  тогда в  саду,  у Вари из глаз
брызнут слезы. Он протолкался через толпу ребят и шагнул к Ушкову.
   - Ты... ты что сказал? Повтори при всех!
   - А может, без заступника обойдемся? - попятился Ушков.
   - А... а я говорю: повтори!
   - Ручей, оставь! - крикнул Митя Епифанцев и постучал кулаком о парту.
- Да  что  мы,   в  самом  деле,   как  кумушки  у  колодца!   Поговорим
организованно. Кто будет председателем?
   - Давай ты, Митя! - сказала Катя Прахова.
   Митя не заставил себя ждать, встал к учительскому столу и объявил:
   - Тогда  тихо,  граждане!  Классное собрание считаю  открытым...  Эй,
Кораблев! Ты куда?
   - Сейчас же комитет комсомола начнется.
   - Успеем. Сядь, посиди! Наше собрание тебя тоже касается.
   Витя нехотя вернулся от двери и сел на подоконник.
   - А повестка дня какая? - спросил Паша.
   - На  повестке дня  один  вопрос...  -  сказал Митя.  -  О  сочинении
Кораблева... Ну, и вообще разговор по душам.
   - Вот мы и не опоздали! - неожиданно раздался голос Клавдии Львовны.
   Ребята  оглянулись.  В  дверях  стояли преподавательница литературы и
Галина Никитична.
   Митя смущенно вышел из-за стола.
   - Нет-нет!  Веди  собрание!  -  сказала Галина  Никитична и  вместе с
Клавдией Львовной села за последнюю парту.
   - Кто, товарищи, начнет? - Митя посмотрел на Варю. - Давай, Балашова!
   - Я  начну!..  -  Варя медленно подошла к столу и обвела глазами весь
класс,  словно  спрашивая разрешения высказаться без  утайки,  от  всего
сердца. - Вы на меня сегодня кричали: я свожу с Кораблевым личные счеты,
я испортила урок,  то,  другое...  Так я скажу наперед: нет у меня с ним
таких счетов, так и знайте.
   - Ближе к делу! - раздались недовольные голоса.
   - Я уже близко... Почему я сегодня на уроке я не стерпела? Спору нет,
Кораблев лучше всех сочинение написал.  Таким словам, как у него, только
позавидовать  можно:   "Хочу  быть  бесстрашным,   как  Сережа  Тюленин,
правдивым и настойчивым, как Саня Григорьев, мужественным и сильным, как
Зоя".  А  если подумать:  что он  делает для этого?  Какой он  на  самом
деле?..
   - Интересно, какой же? - спросил Сема Ушков.
   - Все  эти  его слова -  пустые и  фальшивые,  -  продолжала Варя.  -
Присмотришься,  как Витя живет,  -  со  стыда сгоришь!  Пишет да говорит
одно, а делает другое...
   - Это  еще доказать надо!  -  перебил ее  от  доски Витя,  где он  со
скучающим видом рисовал домики, елочки, косяки летящих журавлей.
   - Ты,  Кораблев,  слушай!  -  обернулся к нему Митя.  - С тобой класс
разговаривает! Сядь как полагается.
   Витя  с  недоумением  посмотрел  на  грозного  председателя и,  пожав
плечами, сел за свою парту.
   - И докажу! - заявила Варя, беспокойно поправив в волосах гребенку. -
Зачем ты ребятам задачки даешь списывать? Товарищам помочь хочешь, чтобы
они учились лучше?.. Как бы не так! Просто дружков-приятелей подбираешь,
чтобы они за тобой по пятам ходили...
   - Мне приятелей и без того хватает, - ухмыльнулся Витя.
   - А дома ты себя как ведешь?  -  не слушала его Варя.  - К матери как
относишься?
   Ее словно прорвало.  Она напомнила Вите о том, что он не интересуется
жизнью  класса,   отказался  работать  в  школьной  бригаде,  умолчал  о
переправленной Праховым отметке...
   - Говори, да не заговаривайся! - вновь перебил ее Витя.
   - А давай Катю спросим - она подтвердит.
   Катя порозовела и поднялась из-за парты:
   - Это так! Алеша нам проговорился...
   Витя  кинул  на  заюлившего Алешу  недобрый взгляд  и  отвесил классу
жеманный поклон:
   - Здравствуйте!  Я еще и за Прахова в ответе?  Да что мне, ябедничать
на него, доносы строчить?
   - Да,  в ответе!  -  вскинула Варя голову.  - Мы все Друг за дружку в
ответе.  Прахов считает тебя первым учеником в классе,  своим товарищем.
Он  шутом  прикидывается,  всякие  номера  выкидывает,  а  тебе  весело,
забавно.  На  все сквозь пальцы смотришь да  потакаешь ему.  И  это ваша
дружба!  А  в  сочинении красивые  слова  пишешь:  хочу  быть  настоящим
товарищем,   всегда  прийти  другу  на  помощь.  Какая  же  цена  твоему
сочинению?
   - Сочинение тут ни  при чем!  -  вспыхнул Витя.  -  Это на потом,  на
будущее написано.  А  всякую мелочь незачем сюда приплетать:  подсказки,
шпаргалки,  на уроках пошумели...  Подумаешь, события мирового значения!
Есть о чем разговор заводить...  Все тихо,  чинно в школе не бывает. Тут
главное,  чтоб  учение в  голову шло.  А  когда  в  жизни серьезные дела
придут...  характер, он скажется, не беспокойся!.. - Считая, что отразил
все нападки, Витя решительным жестом засунул в сумку учебники и шагнул к
двери: - Хватит, пошли! Сейчас комитет начнется.
   - Нет,  обожди! - резко крикнула Варя. - А человек из-за тебя в озере
чуть не утонул... это тоже мелочь?!
   Витя замер, обернулся: зеленоватые глаза его сузились.
   - Ну-ну...  накручивай... Копай яму! - сказал он вполголоса и, сложив
на груди руки, прислонился к косяку двери.
   - Кто утонул? - встревожились ребята.
   - Когда, где?
   - Рассказывай... не тяни!
   Варя шумно перевела дыхание и  посмотрела на  Кораблева.  Тот  сделал
вид, что не заметил ее взгляда.
   - Я все ждала, что Витя сам скажет, - тихо призналась девочка. - А он
молчит. Знает, что поступил нехорошо, а сознаться смелости не хватает...
А  теперь...  раз на то пошло...  все выложу начистоту!..  -  И  девочка
принялась рассказывать про случай на Спиридоновом озере.
   У Галины Никитичны болезненно сжалось сердце,  но она не сводила глаз
с Вари.  Так же пристально смотрел на Варю и Костя Ручьев.  Он уже забыл
историю с худой лодкой, и она не занимала его сейчас. Он думал о другом.
   Уже давно многие из ребят были невысокого мнения о Вите Кораблеве, но
никто почему-то  не  высказывал этого вслух.  А  вот  Варя решилась!  Не
пощадила ни славы первого ученика, ни своей дружбы с Кораблевым...
   И девочка в этот миг показалась Косте очень большой и сильной.
   - Вот и все,  что я знаю, - закончила Варя, стремительно села за свою
парту,  но потом вновь вскочила:  - Только я Вите прямо заявила: пока он
такой,  я за его прием в комсомол голосовать не буду.  И пусть хоть одна
останусь, а руки не подниму.
   - Одна  ты,  скажем,  не  останешься,  -  сказал Митя и  посмотрел на
учительниц, словно хотел спросить, как же дальше вести собрание.
   В дверях показался Ваня Воробьев:
   - Восьмой класс,  в  чем  дело?  Сейчас  комитет начинается.  Давайте
быстро!
   Галина Никитична поднялась из-за парты.
   "Загляни в душу класса,  узнай,, кто из школьников чем и как живет, и
тогда тебе легко будет вести их за собой",  - вспомнила она слова Федора
Семеновича.
   - Теперь я понимаю,  - шепнула ей Клавдия Львовна. - Варя не случайно
выступила против Витиного сочинения...
   Галина Никитична мельком посмотрела на брата и  шагнула к двери.  Но,
чувствуя,  что  класс  ждет  от  нее  последнего  слова,  остановилась и
сказала:
   - Я  хочу,  чтобы на комитете вы вели себя по примеру Вари Балашовой:
были бы так же честны, откровенны и требовательны друг к другу.


   ОКОЛЬНЫМ ПУТЕМ

   Заседание комитета комсомола длилось долго. Первым из класса выскочил
Витя Кораблев. Потом, минут через двадцать, когда заседание закончилось,
вышли и остальные школьники.
   Вася Новоселов,  не сдержав радости,  лихо съехал со второго этажа по
лощеным  перилам  лестницы,  с  треском  распахнул дверь  и  выбежал  на
школьный двор.
   Уже  много дней  подряд солнце было скрыто за  тучами,  а  сейчас оно
неожиданно прорвало пелену толстых,  хмурых облаков,  и  его лучи залили
школьный двор ясным, теплым светом.
   - Ребята,  солнышко тоже за нас голосует! - закричал Вася и подбросил
высоко вверх свою фуражку.
   Паша неодобрительно покачал головой:
   - Разыгрался, как телок на выпасе!
   - А  чего ж  не  радоваться?  Такой день один раз в  жизни бывает!  -
возразил Вася. - Давайте отметим его чем-нибудь.
   - Отметить надо,  это верно, - согласился Паша и обратился к Косте: -
Ты, Ручей, как?
   Костя, занятый своими мыслями, ничего не ответил.
   Подойдя к  краю  обрыва,  он  пристально вглядывался в  раскинувшиеся
перед  "школьной  горой"  колхозные поля,  перелески,  словно  видел  их
впервые, и жадно вдыхал прохладный осенний воздух.
   Вот он и комсомолец!  Как много решилось за этот день в его жизни. На
заседании комитета  ребята  говорили  о  нем  хорошо,  но  ему  пришлось
выслушать и  немало упреков:  он  резок,  упрям,  не  всегда считается с
товарищами.
   Теперь, когда нужно, товарищи помогут ему, поправят, но и он, Ручьев,
должен сделать все, чтобы ничем не запятнать чести комсомольца.
   "Ничего не пожалею... все силы отдам", - думал он.
   - Пойдемте сейчас в лес, костер разведем, - предложил Вася. - Большой
костер! Чтобы из всех колхозов видели!
   Паша замахал на него руками.
   - Хорошо бы яблоньки в саду посадить и деревья вдоль дороги.  Надолго
бы память осталась!  - напомнил Костя ребятам про давний школьный обычай
отмечать вступление в комсомол посадкой деревьев.
   - Хорошо бы! - поддержал его Паша. - Только уже поздно, не приживутся
посадки. Придется до весны отложить.
   На   школьном  крыльце  показалась  Галина  Никитична  и   озабоченно
оглянулась по сторонам.
   - Наверное,  брата ищет...  Куда это он подевался?  -  шепнул ребятам
Вася.
   - А нелегко ей,  поди,  сейчас!  -  заметил Паша.  - С Витькой-то как
нехорошо получилось...
   - Я  думаю...  -  задумчиво сказал Костя  и,  отвечая каким-то  своим
мыслям, разрубил ладонью воздух: - А учительница она что надо!
   Ребятам  стало  даже  немного стыдно  своей  радости.  Они  осторожно
подошли к крыльцу.
   - Что вам, ребята? - вздрогнула Галина Никитична.
   - Может, Витю отыскать? - тихо спросил Паша. - Вы скажите.
   - Нет-нет, не беспокойтесь. Он, наверное, уже дома.
   Учительница постояла еще  немного  на  крыльце и  вернулась обратно в
школу. Надо было подумать, во всем разобраться...



   Выскочив из  класса,  Витя,  не оглядываясь,  спустился по лестнице и
выбежал на школьный двор.  По тропинке, ведущей к Высокову, шли ученики.
И  Витя  понял,  что  он  сегодня не  в  силах идти домой обычным путем:
тропинкой,  потом серединой широкой улицы,  мимо сельсовета и  правления
колхоза, сельпо и чайной, около которых всегда так шумно и оживленно.
   А  ведь сколько раз за эти годы,  небрежно помахивая школьной сумкой,
он  входил в  Высоково!  Иногда Витя  разрешал себе заглянуть в  чайную,
выпить  бутылку  шипучей фруктовой воды  или  покупал в  сельпо  кулечек
кедровых орехов и щедро оделял приятелей.
   Сейчас,  засунув кулаки  в  карманы куртки,  он  свернул с  тропки  в
сторону, обогнул школьный сад и направился к лесу.
   Куда он идет?  Зачем? И что, собственно, произошло?.. Члены комитета,
как один человек, подняли руки против него. Значит, товарищи, которых он
знал много лет,  с которыми вместе бегал в школу,  читал книги,  играл в
футбол, в лапту, не доверяют ему, не хотят принять в свой тесный круг? А
ведь ему и в голову не приходило,  что они могут так поступить. Разве он
хотел  плохого  Алеше  Прахову?  Совсем  нет.  Ведь  тог  был  ему  даже
благодарен...  Говорят,  что  он  плохо ведет себя дома,  невнимателен к
матери.  Но  зачем  школе вмешиваться в  его  домашние дела?..  Наконец,
далась всем эта история на озере!  Но, право же, он совсем не обязан был
предупреждать каждого, что лодка худая...
   Отбившийся от  табуна гнедой,  в  белых  чулках жеребенок неприкаянно
бродил среди кустов.  Заметив Витю, он доверчиво затрусил за ним следом.
Мальчик  хмуро  покосился на  него,  потом  с  досадой топнул  ногой,  и
жеребенок, тонко, жалостливо заржав, отпрянул в сторону.
   Может быть,  пойти в Почаево,  к дяде, прожить там день-два, чтобы не
видеть ни ребят, ни Варьки Балашовой, ни сестры?..
   Или нет,  лучше заглянуть к Прахову.  Все же приятель,  можно отвести
душу...
   Витя вспомнил,  как Алеша подвел его, и вздрогнул. Как же мало у него
на свете верных друзей!..
   Лес стал гуще,  ветки деревьев цеплялись за куртку, царапали лицо, но
Витя не замечал этого.
   Потом потянулся мелкий, частый осинник, болотистая низина...
   Только к  сумеркам Витя вернулся к Высокову и задами усадеб пробрался
к дому.
   У  крыльца  Никита  Кузьмич  колол  дрова.  Заметив  сына,  шагающего
проулком, он поднял голову:
   - Ты что это за усадьбами путь держишь? Улица узка стала?
   - Так вот... захотелось! - буркнул Витя и направился в сени.
   Здесь мать  рубила в  деревянной колоде капусту.  Она  очистила белую
хрустящую кочерыжку и протянула сыну:
   - Погрызи вот... Ты ведь любишь кочерыжки.
   Витя отмахнулся и взялся за скобу двери, ведущей в избу.
   В сени вошел Никита Кузьмич и переглянулся с женой:
   - Погоди,  сынок!  Чего смутный такой?  С  комсомолом-то  как?  Можно
поздравить?
   - Кого-то можно... - глухо выдавил мальчик.
   - Это почему "кого-то"?
   - А потому... не приняли меня.
   - То есть,  как это "не приняли"?  -  опешил отец.  - По какому ж это
праву-закону?
   Злое, мутное чувство снова поднялось в душе мальчика:
   - Варька Балашова с Ручьевым зло на меня имеют,  я к ним в бригаду не
записался.  Вот и подговорили ребят. Те на меня и навалились: я такой, я
сякой...
   - Витя,  как  ты  можешь так  говорить!  -  раздался удивленный голос
Галины Никитичны,  которая только что вошла в  сени.  -  Неужели ты  так
ничего и не понял?
   - А-а,  дочка заявилась!  - усмехнулся Никита Кузьмич. - Что ж братца
родного под защиту не взяла?.. Или твоему слову веры нет?
   - Сестрица у меня такая...  - язвительно сказал Виуя. - Что ребята ни
скажут, она со всем согласна. И тоже против меня голос подала.
   - Вот оно как!  -  Никита Кузьмич покачал головой. - Родство, значит,
насмарку  пошло!..  Ну,  а  директор при  каком  мнении?  Тоже  с  тобой
согласен?
   - Федора Семеновича не было на заседании, - сказала Галина Никитична.
- Он в район уехал.
   - Значит,  одна всем заправляла?  За  старшую над ребятами была?..  И
такое допустила! Эх, дочка, дочка!
   - А может,  и впрямь,  сынок,  провинился ты в чем перед ребятами?  -
пристально посмотрела на Витю мать. - Так признайся!
   Никита Кузьмич недовольно махнул на нее рукой:
   - Какая у  него может быть провинность!  Витя ж для школы находка:  и
учится хорошо,  и на баяне мастак играть,  и по рисованию спец...  Вот и
завидуют парню. Да еще эта школьная бригада всех попутала!..
   - Нехорошо ты говоришь,  отец,  -  нахмурилась дочь. - Бригада тут ни
при чем. Ты лучше спроси, почему Витя про худую лодку молчал!
   Галина Никитична рассказала про случай на Спиридоновом озере.
   Мать ахнула,  выронила из рук тяпку, а Никита Кузьмич крякнул, словно
обжегся:
   - Это правда, сынок?
   - Так не артельная же лодка,  а наша, личная! - Витя пожал плечами. -
Кому какое до этого дело!
   - Так-то оно так,  -  нахмурился отец,  -  а  все же ты лишку хватил.
Минуло то  время,  когда каждый за свою лодку или,  там,  за свою телегу
дрожал, от соседа прятал... В омут кануло.
   - Вот  видишь,  отец!  Товарищи не  зря  против Вити  выступили...  -
сказала Галина Никитична.
   - Какое  там  "не  зря"!  -  с  досадой  возразил Никита  Кузьмич.  -
Проштрафился мальчишка по недомыслию, а вы уж и размахнулись!
   - Дело  не  в  одной  только  лодке.  Послушал бы,  как  школьники на
комитете выступали! Честно, открыто, требовательно! Доброе имя комсомола
им  дороже всего...  -  И  Галина Никитична принялась объяснять,  за что
товарищи осудили Витю.  - Надо тебе подумать, отец, все ли у нас в семье
ладно. Балуешь ты Витю, меры не знаешь. Вот он и заважничал, выше других
себя ставит.
   - Что-что,  а меня, сделай милость, от поучений избавь! - рассердился
Никита Кузьмич. - Я тебе не школьник за партой... А насчет "балуешь" так
скажу:  меня отец с  двенадцати лет отдал в  чужие руки,  к  сапожнику в
учение.  Нужда заставила.  Так я всего отведал:  и брани, и зуботычин, и
труда  тяжкого.  Для  семьи  как  отрезанный ломоть был,  никто меня  не
опекал...  Так  зачем  же  моему сыну  такую жизнь знать?  Нужда нас  не
подпирает,  не старое время.  И пусть он живет в свое удовольствие,  сил
набирает, никаких тревог не ведает... Пусть знает, что отец сына в обиду
не даст.
   - И чего ты, Кузьмич, все на старое киваешь! - с досадой сказала Анна
Денисовна.  -  Никто сына не обижает. Может, это и к лучшему, что ребята
построже с ним обошлись.
   - И тут ты с дочкой заодно?  - вскинулся на жену Никита Кузьмич. - По
всем  статьям сошлись!..  Ну  нет,  я  этого дела  с  комсомолом так  не
оставлю!  Завтра же директору обжалую... А надо будет - до района дойду.
- Он поманил Витю рукой и  направился вместе с  ним в  избу:  -  Пойдем,
сынок, расскажи мне все по порядку.
   В сени вбежала Варя и спросила, вернулся ли Витя.
   - Дома, дома. Не беспокойся! - Галина Никитична кивнула на дверь.
   - Вы знаете,  я  как выговорилась на собрании,  мне и легче стало,  -
призналась Варя. - Книжки Вите принесла, он их в школе забыл.
   Она открыла дверь и  прошла в  избу,  но  в  ту  же  минуту выскочила
обратно в сени и растерянно пожаловалась:
   - Отвернулся,  разговаривать не хочет.  Будто мы чужаки с ним. И дядя
Никита на меня не смотрит! Анна Денисовна сокрушенно покачала головой.
   - Ты что, мама?
   - Ой, Галенька, боюсь я, отец теперь совсем голову мальчишке замутит.
   - Ничего,  мама,  разберется Витя.  - Галина Никитична обняла Варю за
плечи. - Нас ведь куда больше...


   РЕДКИЙ ГОСТЬ

   Утро в  доме Кораблевых началось невесело.  За завтраком отец с Витей
сидели за  одним концом стола,  Галина Никитична-за другим.  Обе стороны
хранили упорное молчание.  Все попытки матери завязать общий разговор ни
к чему не привели.
   - Да что вы,  в самом деле,  в молчанки играть собрались? - обиделась
она.
   - А  с чего тары-бары разводить?  Веселого немного,  -  сказал Никита
Кузьмич.
   В школу Витя с сестрой шли разными дорогами.
   В  первую же перемену в  учительской к  Галине Никитичне подошел Илья
Васильевич.
   - Что ж вы, голубушка, натворили такое, - сказал он, поглаживая чисто
выбритую, лоснящуюся голову: - Витю Кораблева - и не приняли в комсомол!
Нет, это какое-то недоразумение!
   Галина Никитична с удивлением подняла голову:
   - Очень жаль, что вы не были на заседании комитета. Послушали бы, что
говорили о Вите товарищи...
   - Да...  да... Я уж представляю! Мне ребята передавали. Но детей надо
знать:  они  всегда любят преувеличить.  И  вам  следовало бы  сдержать,
умерить их пыл.  Вы же учительница,  старшая!..  Очень жалко, что Федора
Семеновича вызвали в район. Он этого бы не допустил.
   - Вы думаете? - вспыхнула Галина Никитична.
   - Не сомневаюсь!  Ваш брат очень одаренный мальчик.  И  подход к нему
должен быть особо бережным, осторожным...
   В  спор вмешалась Клавдия Львовна.  Она  сказала,  что  давно так  не
радовалась за ребят,  как вчера,  на заседании комитета.  Сколько было в
речах   комсомольцев   неподдельного   волнения,    с    какой   высокой
требовательностью подходили они друг к другу!..
   - Я нахожу, что Вите такая встряска даже необходима.
   - А  мальчик  сегодня  отказался  отвечать  урок,  -  усмехнулся Илья
Васильевич.  -  Вот вам и первый результат подобной встряски! Расстроили
ученика, выбили его из рабочей колеи.
   Сердце у Галины Никитичны тоскливо заныло.
   Может, и в самом деле слишком сурово обошлись они с Витей?..
   В большую перемену в биологический кабинет вошли Ваня Воробьев и Митя
Епифанцев. Они нерешительно переступали с ноги на ногу.
   - Что у вас там такое? - спросила Галина Никитична.
   - Разговоры пошли всякие, - пояснил Ваня. - Говорят, ошиблись мы.
   Учительница сказала,  что члены комитета действовали правильно. Но на
душе у нее было неспокойно.  Кто знает,  как Федор Семенович отнесется к
решению комсомольского комитета?  Может быть,  он  найдет его  чрезмерно
суровым и  несправедливым?  Может,  и в самом деле учительница допустила
ошибку, что не умерила ребячьи страсти, как говорит Илья Васильевич?
   "Нет,  нет,  -  убеждала она  себя,  -  ребята поступили так,  как им
подсказывала их  комсомольская совесть.  Жаль,  что  Федор  Семенович не
слышал их речей, не видел их глаз!"
   Весь  день Галина Никитична ловила себя на  том,  что  посматривает в
окна: не покажется ли на "школьной горе" директор.
   Последние часы у нее были свободны, и учительница решила пойти домой.
   ...Федор  Семенович вернулся  из  района  к  концу  занятий.  Учителя
рассказали ему о  заседании,  и  он в  этот же день вызвал к себе членов
школьного комитета комсомола.
   Занятия только что закончились,  школьники высыпали на  крыльцо,  как
вдруг их догнал Митя Епифанцев.  Он отозвал в сторону Варю и сказал, что
надо срочно отыскать Галину Никитичну.
   Варя побежала в Высоково.
   Неожиданно ребята заметили Никиту Кузьмича.  Он  поднимался по склону
холма к школе.
   - Гляди,  кто  пожаловал,  -  шепнул приятелям Костя.  -  Сам  Никита
Кузьмич! Догадываетесь, зачем пришел?
   - Еще бы... - ухмыльнулся Паша. - Птенчика выручать.
   - Тогда обождем... Узнаем, чем разговор кончится, - предложил Костя.
   Ребята присели около школьного крыльця. Когда Кораблев подошел ближе,
Костя вскочил и бойко крикнул:
   - Здравствуйте, Никита Кузьмич!
   "Здравствуйте" и  "добрый  день"  полетели со  всех  сторон.  Девочки
произносили приветствия ласковыми голосами,  а мальчики срывали с головы
фуражки,  раскланивались и  почтительно  расступались,  точно  встречали
самого желанного гостя.
   Подозрительно  покосившись  на  школьников  и  сдержанно  ответив  на
приветствия, Никита Кузьмич взошел на крыльцо.
   Все заулыбались.
   - Видали,  какие сдвиги у Кораблева?  Здороваться стал!  -  засмеялся
Костя.
   Уже не первый год учителя высоковской школы добивались, чтобы ученики
были вежливы и  почтительны к  взрослым,  первыми приветствовали их  при
встрече,  привыкали говорить "спасибо" и  "пожалуйста".  Учителя не  раз
вели  об  этом беседы с  родителями,  убеждая их,  чтобы они  следили за
детьми и сами подавали хороший пример.
   Однажды Костя при встрече поздоровался с Никитой Кузьмичом.  Кораблев
ему не ответил.
   Разобиженный Костя  прибежал к  Федору Семеновичу и  сказал,  что  не
станет больше здороваться с Кораблевым.  Пожаловались на Никиту Кузьмича
и другие ученики.
   Учитель успокоил ребят,  посоветовал им от своего не отступать и  при
встрече с Кораблевым обязательно здороваться, да погромче.
   А  на  очередном колхозном собрании  Федор  Семенович рассказал,  как
школа приучает детей к вежливости:
   - Ребятишки что саженцы молодые. Мы их тут выхаживаем, бережем. И без
вас нам никак не  обойтись.  А  вы порой пройдете мимо,  да и  придавите
сеянец  сапогом...  -  И  он  напомнил  Кораблеву про  случай  с  Костей
Ручьевым.
   Никита  Кузьмич  буркнул,   что  все  это  пустой  разговор,   но  на
приветствия детей после этого стал отвечать более аккуратно.
   ...В  учительской  Ваня  Воробьев  рассказывал  Федору  Семеновичу  о
заседании комитета,  а  Митя  Епифанцев все  пытался  подсунуть какую-то
тетрадку:
   - Федор  Семенович,   вы   протокол  посмотрите.   Все   высказывания
записаны... почти слово в слово.
   - Хорошо,  хорошо...  - Учитель отодвинул тетрадку. - Это потом... Вы
мне своими словами обо всем расскажите.
   В учительскую вошел Никита Кузьмич.
   Федор Семенович поднялся ему навстречу и протянул руку:
   - Очень рад, что зашли. Не частый вы у нас гость в школе.
   - Дело привело.  -  Кораблев покосился на школьников: - Мне бы, Федор
Семенович, с глазу на глаз поговорить с вами, без свидетелей.
   - Можно и так, - согласился учитель. - Только я попрошу вас послушать
и ребят... Заканчивай, Ваня!
   Воробьев,  беспокойно ероша волосы,  продолжал рассказ.  Он  вспомнил
все,  что  говорилось  о  Вите  на  заседании  комитета,  вспомнил,  как
школьники были возмущены его поведением.
   - А  вы уверены,  что правильно поступили с товарищем?  -  неожиданно
спросил учитель. - Вполне уверены?
   Ваня переглянулся с членами комитета.
   - Уверены,  Федор Семенович,  - негромко сказал он. - Мы от своего не
отступимся.
   - И воздерживаться мы не век будем,  -  поднялся Митя. - Пусть Виктор
подумает... пусть докажет. Мы его в комсомол сами тогда позовем.
   - Ну хорошо,  ребята! Теперь идите, - отпустил Федор Семенович членов
комитета.
   Плотно прикрыв за  ними дверь,  он  взял из угла стул и  сел напротив
Никиты Кузьмича.
   - А  я ведь к вам собирался,  -  заговорил учитель.  -  Как стемнеет,
думаю, так и пойду. Разговор нам с вами откладывать никак нельзя!
   Никита  Кузьмич  выжидательно молчал,  неторопливо скручивая  толстую
цигарку.
   - Товарищи не пожелали принять Витю в свою семью,  -  продолжал Федор
Семенович. - Не по душе он им пришелся. А ведь это беда, Никита Кузьмич,
большая беда!
   - Беда невелика! Дайте команду, все и поправится.
   - А вы слышали, что школьники говорили?
   - Им только волю дай, они выдумают, наплетут всякой всячины.
   - Да разве комсомольцы плохого Вите желают? - удивился учитель. - Они
же хотят,  чтобы ваш сын стал настоящим товарищем. И двери комсомола для
него не закрыты: поживет, поразмыслит, поймет самое важное, и ребята его
с радостью примут.
   - Я  словеса не  мастер плести.  Я  так скажу,  без дальних подходов:
сынка в  обиду не  дам!  И,  как он  пятерочник у  вас,  вы ему помех не
чините. Пусть ваш комсомол заново все порешит.
   - Вы   способностей  сына,   Никита  Кузьмич,   не   преувеличивайте.
Математику  он  любит,  это  верно,  а  к  другим  предметам  нередко  с
прохладцей относится...  Но  дело даже не  в  этом.  Для комсомола одних
пятерок в  табеле еще  мало.  Душа  у  человека должна быть  ясная,  ему
товарищи должны поверить...  -  Федор Семенович поднялся.  -  За то, что
Витю не приняли в  комсомол,  мы,  учителя,  тоже несем ответственность.
Значит,  недоглядели кое-чего.  Но  во  многом  и  вы,  Никита  Кузьмич,
виноваты.  Неверно вы сына воспитываете.  Я  вам не раз говорил об этом.
Белоручкой он растет у вас, себялюбцем.
   Никита Кузьмич потемнел в лице:
   - Вон  куда  целите!  Опять  Кораблев нехорош!..  Всю  жизнь вы  меня
поправляете да подсиживаете.
   - Подсиживаю?.. - Федор Семенович побледнел. - Я? Вас?..
   - Известное дело.  Вспомните-ка,  где вы  меня только не  задевали...
Чуть ли  не на каждом собрании имя мое склоняете.  А  теперь вот к  сыну
придираетесь...
   - Папа,  что ты говоришь такое?  Одумайся!  -  раздался встревоженный
голос: в дверях стояла Галина Никитична.
   Никита Кузьмич кинул на дочь сердитый взгляд, махнул рукой и вышел из
учительской.
   Учитель потянулся к графину с водой. Руки его дрожали.
   - Федор Семенович!  -  кинулась к  нему Галина Никитична.  -  Что тут
произошло?
   - Нет, нет, ничего. Пустяки. Поспорили немного... совсем пустяки... -
Учитель отставил стакан с  водой,  так и не отпив из него,  опустился на
стул и придвинул к себе папку с бумагами:  смотрите,  мол,  я уже совсем
спокоен.
   - Вам комсомольцы обо всем рассказали? - помолчав, осторожно спросила
Галина Никитична.
   - Да, я знаю...
   - Вы считаете, что я совершила большую ошибку...
   - Почему же ошибку? - перебил ее учитель.
   - Илья Васильевич говорит, что я должна была сдержать комсомольцев.
   Федор Семенович на минуту задумался.
   - Нет,  я этого не думаю,  - убежденно сказал он. - Пусть комсомольцы
на этот раз поступили с Витей слишком строго -  это ему не повредит.  Но
меня радуют их принципиальность, твердая позиция, взыскательность друг к
другу. А это очень дорого, Галя...
   Учительница облегченно перевела дыхание.
   - Ты что, переволновалась?
   - Очень!  -  призналась Галина Никитична. - Слишком уж я близко все к
сердцу приняла.
   - "Близко к сердцу"...  -  повторил Федор Семенович.  - Это не так уж
плохо.   Пожелаю  тебе  сохранить  это  качество  до  старости...  -  Он
внимательно посмотрел на девушку и указал ей на стул рядом с собой. - Ну
что, много нерешенных задачек накопилось?.. Садись, подумаем...
   Из учительской Галина Никитична вышла, когда уже начало смеркаться.
   Около крыльца сидело человек десять комсомольцев.
   - Вы почему не расходитесь? - удивилась учительница.
   Комсомольцы молча обступили ее, заглянули в лицо.
   - Галина Никитична,  он за кого, - вполголоса спросила Варя: - за нас
или за Никиту Кузьмича?
   - За нас, ребята, за нас! - улыбнулась учительница.
   Все  двинулись к  Высокову.  Даже те,  кто жил в  Локтеве и  Почаеве,
решили проводить Галину Никитичну до дому.
   Кто-то зажег электрический фонарик и светил учительнице под ноги,  то
и  дело предупреждая о  лужах и  рытвинах.  И  потому ли,  что шли такой
дружной компанией,  или  потому,  что ребята наперебой болтали о  всякой
всячине,  но дорога к дому показалась Галине Никитичне много короче, чем
обычно.


   НА РЕКЕ ЧЕРНУШКЕ

   Ударили первые морозы.  Лужи затянуло хрупким педком, трава покрылась
сединой,  дороги и тропки стали твердыми и звонкими,  точно их вымостили
камнем.
   Сергей  Ручьев  попросил  Костю   написать  к   пуску  электростанции
несколько красочных плакатов и лозунгов.
   Но  обычные  плакаты  не  устраивали Костю,  и  он  придумал  сложную
композицию:  бетонная  красавица плотина,  водная  гладь  широкой  реки,
густая сеть проводов на  ажурных башнях,  а  на  заднем плане -  богатое
электрифицированное хозяйство колхоза.
   К работе над картиной Костя привлек Варю, Митю и Пашу.
   - Очень уж сложно все,  не справиться нам, - озадаченно заметил Паша,
когда мальчик рассказал ребятам план будущей картины.  -  Да и нет всего
этого в нашем колхозе.
   - Нет, так будет! - возразил Костя. - Надо вперед заглядывать...
   Писать картину начали на  огромном листе  фанеры.  Но  дело  ладилось
плохо.  Вода  в  реке выглядела,  как  высокий снежный сугроб;  бетонная
плотина походила на дощатый забор.
   - Мазилки мы,  а не художники! - созналась Варя. - Что ни говорите, а
без Вити нам не обойтись.
   Кораблев  между  тем  почти  не  задерживался  в  школе.  Как  только
кончались уроки, он собирал книги и спешил домой.
   Однажды Варя затащила его в  пионерскую комнату и попросила поправить
на картине плотину и воду.
   Увидев склонившихся над  картиной ребят,  мальчик Даже подался назад.
Что это? Смеются они над ним или он действительно им нужен?..
   - Вовлекаете!  -  усмехнулся Кораблев.  -  Били, били, а теперь мягко
стелете...
   - Да  нет же,  Витька!  У  нас в  самом деле ничего не получается,  -
горячо принялась уверять его Варя.
   Витя сказал, что ему некогда, надо сегодня пораньше прийти домой.
   - Будет тебе тоску наводить!  -  вспылил Костя.  -  Ну,  что было, то
было. Не век же тебе барсуком отсиживаться?
   - Ладно,  помажу я вам, - снисходительно согласился Витя. - Только за
красками домой схожу.
   Ребята ждали его полчаса,  сорок минут, пятьдесят, но Кораблев все не
возвращался.
   - Подведет, так я и знал! - сказал Митя.
   Варя растерянно мазала кистью по фанере.
   - Ладно, - поднялся Костя, - схожу я за ним.
   Он направился в Высоково.
   У моста,  в перелеске,  вился синий дымок.  Костя заглянул за кусты и
заметил небольшой костер.
   Колька с Петькой,  чумазые,  с покрасневшими от дыма глазами, пекли в
горячей золе картошку. Кто же не знает, как вкусна печеная картошка!..
   Около них сидел Витя Кораблев и подбрасывал в костер ..валежник.
   - Картошки желаешь?  -  предложил Колька  брату,  вытаскивая из  золы
обуглившиеся, черные клубни. - С пылу-жару... Объедение!
   Костя, не удостоив брата ответом, сердито посмотрел на Витю:
   - Неделю  за  красками  ходить  будешь?..  Эх  ты,  человек!  Просили
помочь... Рука у тебя отсохнет или что?
   Витя долго дул на картофелину, перебрасывая ее с ладони на ладонь.
   - Рука не отсохнет, а рисовать для вас не желаю... Раздумал.
   - Так не для нас... для дела нужно.
   - Все равно. Хватит с меня! Порисую в другом месте.
   - В каком другом?
   - Найдется такое...  На  высоковской школе  свет  клином не  сошелся.
Возьму и переведусь в районный центр. Знаешь, какая там десятилетка?
   - А  чем тебе в Высокове плохо?  -  не поверил Костя.  -  Такую школу
поискать!
   - Хорошо,  вот  как  доволен...  по  самое некуда!..  -  Витя черкнул
пальцем по  горлу.  -  Директор заранее все  расписал:  кого принимать в
комсомол, кого нет. И натравил на меня сестру да Варьку Балашову, а вы и
уши развесили...
   - Погоди,  погоди!  -  опешил Костя.  - Зачем же учителю натравливать
нас?
   - А затем...  - Витя оглянулся и, будто решив доверить тайну, шепнул:
- Он с моим отцом личные счеты сводит.  Всю жизнь его подсиживает. Вот и
мне перепало...
   У  Кости потемнело в  глазах...  Учитель -  и личные счеты!  Учитель,
который был для ребят примером во всем!..  У  него они учились жить,  по
нему  проверяли каждый  свой  шаг,  каждый поступок,  старались во  всем
подражать Федору Семеновичу.  Учитель всегда был с  ними:  в  школе,  на
улице,  и  даже на  расстоянии они чувствовали его близость...  И  вдруг
оказывается,   что  в  душе  этого  человека  гнездится  что-то  мелкое,
подленькое и Федор Семенович способен кого-то подсиживать!..
   Костя подался к Вите:
   - Скажи еще раз про учителя... Скажи!
   - Ну-ну, не напирай! Ты что думаешь: святой у нас директор, без тени,
без пятнышка?  Ходишь у него в любимчиках,  не видишь ничего. А учитель,
он такой - против него слова не скажи, не покритикуй. Любит, чтобы перед
ним  на  цыпочках все  ходили.  Кто на  собрании против школьной бригады
выступал? Отец мой! Вот директор и попомнил, свел с нами счеты...
   - Замолчи ты!.. - выкрикнул Костя и, не помня себя, кинулся на Витю.
   Сцепившись, мальчики покатились по земле. Зашуршали листья, затрещали
сучья.
   Колька,  размахивая  хворостиной,  бегал  кругом  и  кричал  истошным
голосом:
   - Расчепитесь вы... дурьи головы! Еще в костер попадете! - И, заметив
в кустах Прахова, бросился к нему навстречу. - Алешка, разними ты их!


   ЧТО ДЕЛАТЬ?

   Про "побоище на  реке Чернушке" в  школе стало известно на  другой же
день.
   Колька с Петькой,  свидетели драки, помалкивали. Зато Прахов расписал
ее,  не  жалея красок.  Он  утверждал,  что драка была проведена по всем
правилам и оба противника понесли серьезные потери.
   В  потерях со стороны Кости никто,  впрочем,  не сомневался:  об этом
живописно  свидетельствовали многочисленные  царапины  на  его  щеках  и
распухший нос.
   Витя Кораблев в  школу не явился.  Вместо этого в  большую перемену в
учительскую вошла сторожиха и передала директору сложенный вчетверо лист
бумаги:
   - Никита  Кузьмич  просил  передать.   Сам  даже  в  школу  войти  не
пожелал...
   Федор Семенович пробежал глазами бумажку, озадаченно потер щеку.
   О  драке между Кораблевым и Ручьевым учитель узнал еще вчера вечером,
и она его изрядно встревожила.
   Любая ребячья драка доставляла учителю немало хлопот и огорчений,  но
эта  была  особенно  неприятна.   Никита  Кузьмич,  конечно,  поймет  ее
по-своему и всем будет твердить,  что его сына выживают из школы.  Федор
Семенович ждал,  что  отец  Вити вот-вот  явится в  учительскую и  будет
требовать сурового наказания Кости Ручьева.  Но то,  что директор прочел
сейчас, явилось для него полной неожиданностью.
   - Федор Семенович, - вполголоса спросила Галина Никитична, поднимаясь
с дивана, - что пишет отец? Чего он хочет?
   Федор Семенович еще раз прочел про себя заявление Никиты Кузьмича.
   - М-да...  Новости каждый день!  Никита Кузьмич требует выдать Витины
документы. Собирается перевести сына в другую школу.
   Учителя  встрепенулись.  Преподаватель географии  отложил  в  сторону
газету, посмотрел поверх очков на Галину Никитичну:
   - Вы,   вероятно,  в  курсе  дела.  Из-за  чего,  собственно,  Ручьев
схватился с вашим братом?
   - Я говорила с Витей. Он утверждает, что отказался рисовать плакат, а
Ручьев будто бы  налетел на него с  кулаками...  -  глухо сказала Галина
Никитична. - Но я, признаться, не очень верю этому...
   - А по-моему, вполне вероятно... Надо знать характер Ручьева!
   Илья Васильевич назидательно поднял палец и заговорил о том, как одно
цепляется за  другое:  сначала Витю оттолкнули от  комсомола,  настроили
против него всех ребят,  а теперь довели мальчика до того, что он должен
менять школу.
   Федор  Семенович еще  раз  перечитал заявление.  Драки были  довольно
редким явлением в школе и,  по выражению Клавдии Львовны,  давно "ушли в
область преданий".
   - Что  же  делать?   -   растерянно  обратилась  к  директору  Галина
Никитична.  - Ручьева только что приняли в комсомол, и вдруг такой срыв.
Может быть, комсомольскую группу собрать?
   - А  я  бы советовал Ручьева на педсовет вызвать.  Поговорить с  ним,
предупредить. Слишком он горяч и несдержан! - предложил Илья Васильевич.
- И  вообще,  надо решительно встать на  защиту Вити Кораблева...  Раз и
навсегда оградить его от всяких нападок.
   Федор Семенович ответил не сразу.
   Он медленно прошелся по учительской.
   Случай был не  из  легких.  Отпустить Витю Кораблева в  другую школу?
Сколько это  вызовет разговоров среди родителей;  какое нелестное мнение
составится о высоковской школе по всей округе;  какой удар будет нанесен
Галине Никитичне -  все  скажут,  что она молода,  неопытна,  не  сумела
удержать в школе даже родного брата.
   А может, и в самом деле построже наказать Костю Ручьева? Но так ли уж
он виноват?  Ведь в драке Ручьев пострадал не меньше, чем Витя Кораблев.
И кто из них больше виноват, это еще надо выяснить.
   - С педсоветом пока подождем,  - заговорил наконец Федор Семенович. -
Посмотрим,  как  ребята поведут,  себя.  Мне  кажется,  что драка эта не
совсем обычная... И за ней что-то скрывается.
   ...Весь  день  Костя не  выходил из  класса и  отсиживался на  задней
парте.  Он  все  ждал,  что  его позовут к  Федору Семеновичу или Галина
Никитична попросит его остаться после уроков.  Но к  директору почему-то
не звали, учительница к нему не подходила.
   Только Паша с Васей, поглядывая на Костю, покачивали головами, а Варя
кидала  такие  сердитые взгляды,  что  мальчик невольно закрывал ладонью
распухший нос.
   После занятий Костя долго копался в  парте и  отправился домой тогда,
когда в классе никого не осталось.
   У  моста через Чернушку он заметил Митю и  Варю.  Они стояли у самого
берега реки и продавливали ногами тонкий зеленоватый лед.
   Костя,  втянув голову в  плечи,  решил  незаметно проскользнуть через
мост.
   - Здравствуйте!  -  неожиданно обернулась к  нему Варя.  -  Отыдно со
всеми-то вместе идти? Один пробираешься... Так тебе и надо... битый нос!
   Костя остановился.
   - Молчишь?  Отвечать нечего?  -  наступала девочка.  - Комсомольского
стажа без году неделя,  а  уже отличился...  Вон сколько медалей на тебя
навешали!
   Костя вспыхнул и вновь прикрыл нос ладонью.
   - И  охота была связываться тебе с  Кораблевым!  -  с  досадой сказал
Митя.  -  Не хотел он рисовать - и шут с ним! Теперь пойдет звон на весь
белый свет: "Ручьев драку затеял".
   - На комитет потянут,  к  директору...  -  заметила Варя.  -  Строгий
выговор можешь заработать.
   - Очень свободно... - подтвердил Митя. - А то еще с предупреждением.
   - Ну и пусть строгий! - с отчаянием выкрикнул Костя. - А только я ему
все равно не позволю...
   - Опять на стенку полез! - нахмурилась Варя. - Чего ты не позволишь?
   - Не дам учителя поносить!  И  все тут!  Вы знаете,  что Кораблев про
Федора Семеновича сказал?.. "Учитель со мной личные счеты сводит..." - И
Костя торопливо передал подробности вчерашней стычки.
   - Так и сказал: "личные счеты"? - переспросила Варя.
   - А ты, значит, и навесил ему по первое число? - деловито осведомился
Митя.
   - Сам не знаю, как вышло... Кровь в голову ударила...
   - Ну и правильно!  И я бы не стерпел! - вырвалось у Мити. Но, заметив
строгий взгляд  Вари,  мальчик сконфуженно поправился:  -  Я  не  в  том
смысле... Можно, конечно, и без рук...
   - Что ж теперь делать, ребята? - озадаченно спросила Варя.
   - Вопрос ясен,  -  сказал Митя.  - Пусть Костька, как все было, так и
расскажет: и в классе, и Федору Семеновичу, и на комитете доложит. Я так
думаю: выговор ему теперь могут без предупреждения дать...
   - Учителям надо рассказать...  это так,  - согласилась Варя. - А всем
ребятам -  нельзя.  Вы понимаете, что будет? Вдруг вся школа узнает, что
Кораблев директора оскорбил?  Тут же такое поднимется!  Ребята ему этого
не простят, проходу не дадут...
   - А  пусть Витька перед Федором Семеновичем извинится:  так,  мол,  и
так, виноват... И дело с концом! - предложил Митя.
   - Так он и будет извиняться! - сказал Костя.
   - Тогда и поделом ему!  -  заявил Митя. - Не бросайся такими словами,
не черни кого не следует! Варя с укором посмотрела на мальчиков:
   - Вы  же  поймите:  Витя какой ни  на  есть,  а  товарищ нам.  Мы как
говорили? Поможем ему, вытянем. А вот опять все вкривь да вкось полезло.
И если мы сейчас Витю не поддержим, то совсем оттолкнем его от себя.
   - Это пожалуй... - растерянно признался Митя. - А что же делать?
   - Вот и я спрашиваю: что делать? - вздохнула Варя. - Давайте думать.
   - Давайте!.. - уныло согласился Митя.
   Ребята поднялись на  мост  и,  опершись о  перила,  стали смотреть на
реку.  Мороз хотя и  заковал Чернушку в панцирь,  но вода не смирилась и
продолжала бежать  под  зеленоватым льдом,  шевеля  и  расчесывая речные
водоросли.
   От леса надвинулась серая туча,  потянуло холодком,  и первые, робкие
снежинки закружились в воздухе.  Ребята вытянули руки, и снежинки, падая
на ладони, быстро таяли, оставляя прозрачные капельки воды.
   Через мост проехал на тележке дед Новоселов и с недоумением покосился
на школьников:
   - Вы что,  как на карауле,  застыли?  Или зиму встречаете?  Идет она,
матушка, свое время знает!
   - Ничего мы  не  придумаем,  -  сказал Митя,  когда  тележка с  дедом
скрылась за поворотом дороги. - Пошли домой... у меня ноги мерзнут.
   Неожиданно Варя забарабанила кулаками о перила моста:
   - Есть! Нашла! Теперь знаю, что делать! - Она схватила Костю за руку:
- Слушай, тебе надо помириться с Кораблевым!
   - Как - помириться? - не понял Костя.
   - Очень просто.  Прийти в класс и сказать:  "Ничего такого между нами
не было.  Просто поспорили. По пустякам. Из-за печеной картошки". И руку
Вите подать.
   - Да ты что...  смеешься надо мной?  -  обиделся Костя .  - Шут я ему
гороховый?
   - Ах, вот как! - рассердилась Варя. - Гордость не позволяет! А как же
я о своей двойке пионерам рассказала?
   Но Костя наотрез отказался мириться с Кораблевым.
   - Это и впрямь ни в какие ворота не лезет,  -  поддержал его Митя.  -
Вроде как сам себя высечешь!
   На склоне "школьной горы" показалась Галина Никитична.
   - А давайте учительницу спросим,  - неожиданно предложила Варя. - Как
она скажет, так и будет.
   Костя подумал и махнул рукой:  разговора с классной руководительницей
все равно не избежать и, может быть, лучше даже не оттягивать его.
   - Только ты сама рассказывай, - попросил Костя. - Я не смогу больше.
   Галина Никитична поравнялась с ребятами:
   - Вы чего морозитесь? Домой пора. Пойдемте вместе.
   Все направились к Высокову.
   - У  нас  тут спор вышел,  -  начала Варя и  слово за  слово обо всем
рассказала учительнице.
   От  неожиданности Галина Никитична даже замедлила шаг.  Она вспомнила
свои школьные годы,  вспомнила, как ребята сурово обходились с теми, кто
позволял себе  оскорбить любимого учителя,  и  поняла,  что  угрожает ее
брату.
   - Я  не  оправдываю Витю,  -  медленно заговорила учительница,  -  но
виноват не только он.  Витя во многом повторяет слова отца... И нам надо
что-то предпринять...
   - Я вот говорю: помириться надо. А Костя не желает, - сказала Варя.
   - Понимаю, это не легко. - Галина Никитична посмотрела на мальчика. -
Ссора не  пустяковая.  Я  только вот  о  чем  хочу  тебя  попросить:  не
рассказывай пока ребятам,  из-за чего вы повздорили с Витей. Это мозкно,
Костя?
   - Конечно,  можно, - ответила за мальчика Вара. - Он же не маленький,
понимает...
   - Хорошо,  -  глухо перебил ее Костя,  поднимая воротник пиджака. - Я
помолчу.


   ХУДЫЕ ДНИ

   Неизвестно откуда, но школьники узнали, что Никита Кузьмич потребовал
от директора выдать ему Витины документы.  Федор Семенович документов не
выдал,  а  сам лично пошел к  Кораблевым и  просидел у  них целый вечер.
Разговор будто бы  кончился тем,  что Никита Кузьмич согласился оставить
сына в  школе,  но  с  условием,  что  зачинщик драки Костя Ручьев будет
строго наказан
   Через два дня Витя вернулся в  школу.  На глазу у  него лежала черная
повязка,  волосы были гладко зачесаны назад, новая рубаха коробом стояла
на груди.
   - Били его,  колотили,  а с него все как с гуся вода,  -  шепнул Паше
Вася Новоселов. - Сияет, как млад месяц!
   - Такого  разве  пробьешь!..  Смотрите,  силушка гуляет!  Один  двоих
скрутит, - отозвался Паша.
   Ребята задумались.  Что же случилось с Костей?  Он хоть и горяч, но в
драку из-за пустяка не полезет, и, если решился схватиться с Кораблевым,
были к тому причины серьезные и необычные.
   Паша и  Вася несколько раз пытались выведать у  приятеля,  из-за чего
тот подрался с Витькой, но мальчик упорно отмалчивался.
   - Да что ты,  право,  тихоней стал!  -  возмущался Вася.  -  Кораблев
говорит: тебе по всем линиям приработка будет... А ты молчишь, как рыба.
Защищайся!
   Но однажды к Паше и Васе подошел Колька и рассказал, что случилось на
реке Чернушке.
   - Вы Костю в обиду не давайте! - попросил он.
   Озадаченные приятели поделились новостью с Варей и Митей:
   - Мы теперь знаем...  Ручей за учителя вступился. Нам надо поддержать
его!
   Но Варя замахала на них руками:
   - При чем тут Федор Семенович!  Просто Костя с  Витькой поцапались по
мелочи. Вы же, мальчишки, не можете без этого...
   Паша недоверчиво усмехнулся:
   - Расскажи еще кому... А я Костьку вот как знаю!
   - Говоришь,  по мелочи поцапались,  - возразил Вася. - Так давно бы и
замирились. А они и не смотрят друг на друга.
   - Ну и помирятся... дайте срок!..
   - Эге! - присвистнул Паша. - Да скорее Чернушка вспять потечет!
   Мальчики так ничего и  не  поняли,  но про себя решили своего друга в
обиду не давать.
   - Дело тут  темное.  Но  раз  на  то  пошло,  Кораблеву тоже будет не
сладко... узнает он худые дни.
   И "худые дни" начались.
   Во время уроков Витя частенько получал записки без подписи:
   "Кораблев,  признайся честно,  за  что  тебя  побили.  Будь  хоть раз
человеком!"
   "Извинись перед Федором Семеновичем. Мы требуем"!
   "Кто против учителя, тот против нас!"
   Витя зло  рвал записки на  мелкие клочки,  старался показать,  что он
спокоен и невозмутим,  но в то же время невольно чувствовал,  что вокруг
него творится неладное.
   Как-то   после  уроков  старшеклассники  собрались  на  спортплощадке
сыграть в  футбол.  Витя был прославленным центром нападения,  и ни одна
игра не  обходилась без его участия.  Но  в  этот раз никто почему-то не
передавал ему мяча.
   Витя  рассердился и,  захватив  мяч,  повел  его  напролом к  воротам
противника. Но тут раздался свисток.
   Вася  Новоселов  -  он  был  неизменным  судьей  на  всех  футбольных
состязаниях -  отобрал  у  него  мяч  и  назначил  штрафной  удар.  Витя
заспорил, что это отсебятина и таких правил нет.
   - За  пререкания с  судьей  удаляетесь с  поля,  -  неумолимо объявил
судья.
   - С поля! Долой! - дружно закричали игроки.
   - Плевал я на вашу лапотную команду!  -  фыркнул Витя и с независимым
видом ушел с площадки.
   В другой раз Паша и Вася задержали Кораблева в классе. Они загородили
дверь и приперли ее стулом.
   - Садись, Кораблев, поговорим...
   Витя с недоумением оглядел ребят.
   - Садись,  не робей!  Драки больше не будет,  - усмехнулся Паша. - На
днях Ручьева на комитет комсомола вызывают. И тебя, наверное, пригласят.
Ты что говорить будешь? Напали на тебя, обидели?
   - Как было,  так и скажу,  -  глухо выдавил Витя,  все еще не решаясь
сесть за парту. - Не я первый в драку полез...
   - Знаем мы,  кто первый...  -  оборвал его Вася.  - Ты лучше объясни:
зачем Федора Семеновича оскорбил? Когда у него прощения просить будешь?
   История  с  дракой  приобрела  для  Кораблева странный  и  непонятный
оборот.  С  каждым  днем  все  больше  и  больше  школьников  не  желало
разговаривать с Витей.
   Даже Прахов начал сторониться Вити,  хотя Кораблев уже  несколько раз
приглашал Алешу к себе домой послушать радио и сыграть в шашки.
   - Я бы с охотой...  Да,  понимаешь,  все некогда...  -  юлил Прахов и
куда-то исчезал.
   "Подумаешь,  свет клином сошелся! - храбрился Витя. - Проживу и один!
Радио буду слушать, на охоту могу пойти".
   Но  в  душе  он  сознавал,  что  обманывает себя,  Слушать  радио  не
хотелось, идти одному на охоту - скучно.
   Вскоре уехал отец.  Вторая бригада получила шесть путевок на районные
курсы  просоводов.   На  бригадном  собрании  Марина  предложила,  кроме
молодежи,  послать на  курсы  Никиту Кузьмича.  Тот  начал отказываться,
ссылался на годы, на недомогание, но Марина настояла на своем.
   Никита Кузьмич нехотя собрался и отправился в район.
   В  доме  Кораблевых стало  совсем тоскливо.  Сестра почти  все  время
проводила в школе, и лишь одна мать хлопотала по хозяйству.
   По  утрам Вите все тяжелее становилось ходить в  школу.  Он затягивал
сборы до последней минуты, зачемто несколько раз переобувался, пока мать
почти силой не выпроваживала его из дому.
   Однажды после  обеда  Витя  надел новый полушубок,  валенки и  теплую
шапку.
   - Ты куда это собрался? - удивленно спросила сестра.
   - К отцу поеду,  в район...  -  мрачно заявил Витя. - Пусть он меня в
другую школу устраивает. Ребята мне здесь житья не дают...
   - Не  выдумывай!  -  перебила его Галина Никитична.  -  Я  ведь знаю,
почему ребята тобой недовольны.
   - Я по правде сказал, как есть. Не терпит нас учитель...
   - Как  у  тебя язык поворачивается на  такие слова!  Отец наш в  трех
соснах заблудился,  а  ты,  как  попугай,  повторяешь его несправедливые
слова. Надо же думать, Виктор, самому думать!
   Галина Никитична несколько раз  прошлась по  комнате,  потом  достала
лист  бумаги  и,  присев  к  столу,  решительно написала записку.  Затем
вложила ее в конверт.
   - Хорошо! Поезжай к отцу. Устраивайся в другую школу. Только передай,
пожалуйста, новому директору вот это письмо.
   - Какое письмо? - насторожился Витя.
   - Я  написала коротко,  -  объяснила сестра.  -  Ты оскорбил учителя.
Товарищи требуют,  чтобы ты извинился перед ним. Но у тебя не хватило на
это мужества, и ты предпочитаешь перейти в другую школу. Так пусть новый
директор знает об этом.
   Галина Никитична сунула брату письмо, оделась и вышла из дому.
   Мальчик долго смотрел на синий конверт, не зная, что с ним делать.
   К нему подошла мать:
   - Не  ожесточай себя,  сынок!  Коль провинился в  чем,  так повинись.
Повинную голову и меч не сечет, да и тебе легче будет.
   - Ничего ты не знаешь!  - раздраженно сказал Витя. - Не вмешивайся не
в свое дело! - И, сунув письмо в карман, он выскочил за дверь.


   ОТЕЦ

   До районного центра было километров десять, и Витя решил добраться на
попутной машине.  Но  на  шоссе не  видно было  ни  одного грузовика,  и
мальчик пошел пешком.  Но чем дальше уходил он от Высокова,  тем сильнее
охватывали его сомнения.  Удастся ли ему устроиться в районную школу, да
еще в середине года?  Как встретят его учителя и ребята,  особенно после
того как узнают, почему он ушел из старой школы?
   А  если серьезно подумать,  что  Витя имеет против Федора Семеновича?
Два  или  три  раза  директор вызывал его  к  себе в  кабинет по  поводу
каких-то проделок. В остальное же время он был добр к нему, внимателен и
всегда радовался его успехам по  математике.  Когда же  речь заходила об
изготовлении новых  приборов по  физике,  то  учитель  одним  из  первых
называл имя Вити Кораблева.
   Правда,  учителя сильно недолюбливает отец.  Почему так, Витя никогда
толком не понимал, а просто верил отцу на слово.
   Мальчик оглянулся на "школьную гору".
   В  саду  на  высоком шесте  был  виден  жестяной флюгер метеостанции,
торчали  на  деревьях  осиротевшие дуплянки  и  скворечники;  на  белой,
заснеженной   крыше   школьного   здания   чернели   крылья   маленького
ветродвигателя, который давал электроэнергию для физического кабинета.
   Витя вздохнул и отвернулся.  Нет, что там ни говори, а все же хорошие
были дни,  когда он вместе с ребятами мастерил и флюгер,  и скворечни, и
ветродвигатель!
   Мальчик прошел километра четыре, когда из-за поворота шоссе навстречу
ему  неожиданно выскочила  зеленая  трехтонка и,  обдав  снежной  пылью,
пролетела мимо.  В  кузове машины сидели колхозники,  и  среди них  Витя
заметил отца.  Мальчик замахал руками,  бросился вслед за трехтонкой, но
та была уже далеко.
   Не понимая, почему отец возвращается домой, Витя повернул назад.
   Жесткие,  необношенные валенки натирали ему ноги, он еле шел и только
к сумеркам добрался до Высокова.  Заглянул в контору колхоза. Здесь было
людно: заседало правление с активом. В углу сидела группа школьников.
   Сергей Ручьев что-то  говорил.  Рядом  с  ним  Федор  Семенович писал
протокол.
   В углу Витя заметил отца.  Тот сидел на корточках,  нахохлившись, как
сыч, и дымил папироской-самокруткой.
   Сергей рассказывал об  учебе  колхозников.  Большинство членов артели
уже  сейчас  посещают  агротехнический  кружок,   созданный  при  помощи
учителей.   Несколько  человек  удалось  направить  в  район,  на  курсы
просоводов.
   - Направить -  направили,  а  некоторые уже утомились...  на каникулы
приехали, - сказал один из членов правления.
   - Да,  Никита Кузьмич,  в  чем дело?  -  спросил Сергей Кораблева.  -
Недели не прошло, а вы уже дома?
   - Я,  председатель,  тебе потом доложу... - отозвался тот. - Не ломай
собрания.
   Неожиданно  вошла  Марина,  протолкалась к  столу  и  что-то  шепнула
Сергею. Тот покрутил головой:
   - Срочное донесение,  товарищи...  Марина  только что  по  телефону с
районом говорила.  Кораблев-то наш того...  Вроде как сам себя с  курсов
уволил... Никита Кузьмич, вы бы объяснили людям.
   Кораблев потушил цигарку и, кряхтя, поднялся:
   - Освободите,  граждане!  Не по годам мне эти курсы.  Там одних наук,
почитай,  полная дюжина:  агротехника,  машиноведение,  ботаника... И не
выговоришь,  язык заплетается.  А у меня мозги задубели,  пальцы перо не
держат... Да и в сон, признаться, клонит.
   - Насчет сна это в аккурат, - фыркнул дед Новоселов. - Мы с Кузьмичом
осенью  на   слете  в   районе  были.   Так  он  все  прения  проспал  и
художественную часть вдобавок.  Я  его  бужу,  домой пора  ехать,  а  он
сердится: "Погоди, Тимофей, еще петухи не пели".
   В правлении дружно засмеялись. Сергей постучал карандашом по столу.
   - Давайте по существу, товарищи...
   - Давайте!  -  поднялась Марина.  -  Я  давно о  Никите Кузьмиче хочу
поговорить.  Человек он будто уважаемый, хозяйственный, а вот учиться не
желает. И людей в бригаде с толку сбивает...
   - Кого это я сбиваю? - спросил Кораблев.
   - А  помните,  весной что  было?  Просила я  вас  с  девчатами озимую
пшеницу бороновать, а вы такое им наговорили... "Боронование, мол, затея
опасная, можем весь хлеб погубить". Чуть тогда всю работу не сорвали...
   - Было такое дело? - спросил Сергей.
   - За  год  много чего  было,  всего не  упомнишь...  -  неопределенно
буркнул Кораблев.
   - Словом,  я  так  скажу,  -  продолжала Марина:  -  работает  Никита
Кузьмич, как мужик доколхозный, от всего нового шарахается. Вот теперь и
с курсов сбежал.
   - Что же ты предлагаешь? - спросил Сергей.
   Витя,  подавшись вперед,  старался рассмотреть в  полутьме лицо отца.
Ему  казалось,  что после слов Марины отец должен был подняться во  весь
рост,  подойти к столу и так ответить бригадиру, чтобы та не знала, куда
деваться. Но он почему-то молчал и курил цигарку за цигаркой.
   - Есть у  меня предложение,  -  сказала Марина.  -  Не  желает Никита
Кузьмич учиться - дать ему другую работу в колхозе. Пусть в шорники идет
или в сторожа.
   Кораблев приподнялся и  уставился на девушку с таким видом,  словно с
малых лет не видел ее и теперь не может признать.
   - Ну Балашова!  Ну соседка! Вон ты какая стала!.. - И он, расталкивая
колхозников, пошел к двери.
   - Обождите, Никита Кузьмич! - остановил его Сергей. - Что вы взвились
прежде срока? Разговор полюбовный идет. Послушаем, что еще люди скажут.
   Раздались голоса,  что просьбу Кораблева надо уважить и  не  посылать
его больше на курсы.
   Слова попросил Федор Семенович.  Витя так и подался вперед: вот когда
учитель высмеет отца, сведет с ним счеты!..
   - Легко же вы с человеком разделались! - заговорил Федор Семенович. -
"Уважить,  освободить"...  Слов  нет,  шила в  мешке не  утаишь:  Никита
Кузьмич поотстал от  людей,  постарел не  по годам...  Но что в  поле он
работать умеет,  землю понимает -  этого у него не отнимешь.  И рано ему
еще в сторожа уходить...
   Витя  все  ждал,  что  после  такого  осторожного вступления  учитель
наконец-то  обрушится на отца.  Но ничего плохого он не сказал.  Он даже
посоветовал правлению  Никиту  Кузьмина  от  курсов  не  освобождать,  а
обязать закончить их, да не как-нибудь, а с отличием.
   - Кораблев у нас не из слабеньких, в азарт войдет - одолеет.
   Члены правления согласились с учителем.
   Витя с  недоумением поглядывал то  на отца,  то на Федора Семеновича.
Вдруг он заметил рядом с собой Костю Ручьева. Взгляды их встретились.
   "Слушай,  как учитель на твоего отца нападает!  -  казалось, говорили
Костины глаза. - Все бы так нападали!"
   Витя зябко поежился и выскользнул за дверь.  Дома он молча разделся и
забрался на печь.
   В  голове у него все перепуталось.  До сих пор Витя считал отца одним
из самых уважаемых людей в колхозе.  Никита Кузьмич много лет был членом
правления,   потом  кладовщиком;   с  его  мнением  считались,   к  нему
прислушивались.  Он  отлично знал все колхозные угодья;  по  его сигналу
начинали  сев,   сенокос,  уборку  хлебов.  Никто  удачливее  и  дешевле
Кораблева  не  умел  купить  для  колхоза  племенного быка  или  рабочих
коней...  И вдруг против отца подняли голос.  И кто же? Марина Балашова,
соседка, молодой бригадир.
   Витя ничего не  мог понять.  А  ведь ему всегда так хорошо и  покойно
было с отцом.  Отец был ласков, заботлив, никогда ни в чем не отказывал,
всегда вовремя приходил к нему на помощь.
   ...Вскоре Никита Кузьмич вернулся из  правления.  Семья села ужинать.
Витя сослался на головную боль и от ужина отказался.
   За  столом царило молчание.  Первой его  нарушила мать.  Она спросила
отца,  правда ли, что на собрании Марина Балашова предложила ему пойти в
сторожа.
   - Уже пошло по свету гулять...  - Никита Кузьмич поморщился и отложил
в сторону ложку. - Марина, она скажет... горяча чересчур!
   Он поднялся,  зашагал по избе и,  все больше распаляясь,  заговорил о
том,  что в колхозе его не ценят,  старые заслуги забыли,  люди сводят с
ним личные счеты...
   Вдруг он остановился: Витя смотрел на него с печки.
   - Не спишь, сынок?
   - А почему на собрании этого не сказал? - глухо спросил мальчик.
   - А ты разве был на собрании? - опешил отец. - Слышал что-нибудь?
   - Все слышал... Били тебя, судили, а ты в уголке сидел, отмалчивался.
   Никита Кузьмич часто заморгал глазами и как-то боком отошел от печки.
   - Ладно,  ты спи,  коль нездоров,  спи...  - Потом он вспомнил: - Да,
мать сказывала, ты в район ко мне собрался. Что за спешное дело?
   - Никуда я не собрался...  разговоры одни!  -  буркнул Витя,  уполз в
темный угол печки,  как в  нору,  и  закрыл глаза.  Ему и  в  самом деле
показалось, что он заболел.


   МИР ПОНЕВОЛЕ

   Рано утром Витю разбудили голоса.  У  порога стояла Марина Балашова и
торопила отца с завтраком:
   - Сейчас в район еду на подводе. Могу и вас на курсы захватить.
   - Дай хоть чаю напиться, скаженная! - бурчал Никита Кузьмич.
   - Вы поскорее! Чтобы к началу занятий успеть.
   - Ты кто такая - буксир, толкач? В ответе за меня?
   - А  вы  разве забыли,  что  правление вчера решило:  обязательно вам
доучиться надо.  Я вот наших девчат на курсах повидаю,  накажу им, чтобы
они дремать вам на занятиях не давали.
   Галина  Никитична  с  любопытством  поглядывала  на  Витю.  Ни  вчера
вечером, ни сегодня утром он о школе с отцом не заговаривал.
   Вскоре Марина и Никита Кузьмич ушли.
   Витя  сел  заниматься и,  когда  время  перевалило за  восемь  часов,
отправился в школу.
   На  первом  же  уроке  ему  вновь  передали  записку  с   требованием
извиниться перед Федором Семеновичем.  И  Витя,  против обыкновения,  не
порвал ее.
   В перемены он почти совсем не выходил из класса,  из-за чего пришлось
крепко повздорить с дежурившим в этот день Костей Ручьевым.
   В  большую перемену перед школой разгорелся первый зимний бой.  Из-за
снежных бастионов летели белые ядра, доносились воинственные крики.
   Из  окна второго этажа Вите отчетливо было видно.  как семиклассники,
стягиваясь за  дровяным сараем,  готовились ударить по восьмому классу с
тыла.
   И  ему вдруг представилось,  как было бы  хорошо выскочить сейчас без
шапки на улицу,  предупредить своих о коварстве семиклассников, крикнуть
"ура" и первому устремиться на противника.
   Но в ладони лежала смятая записка.
   Витя вздохнул и отошел от окна.  Потом выглянул за дверь.  В коридоре
было тихо.  Дверь в  учительскую приоткрыта,  и  до нее совсем недалеко.
Стоит только постучать,  войти,  и, может быть, через несколько минут на
душе уже не будет так тяжело, как сейчас...
   Витя оглянулся и направился к двери учительской.  Но зазвенел звонок,
и  в коридор ворвались школьники.  Из учительской вышел Федор Семенович.
Руки его были заняты классным журналом,  книгами и  учебными приборами -
предстоял урок физики в восьмом классе.
   - Да,  Витя,  -  заметил он мальчика,  - в учительской на столе лежит
такая большая стеклянная трубка.  Принеси ее,  пожалуйста,  в класс. Она
нам нужна будет на уроке.
   Когда  Витя  принес в  класс  трубку Ньютона (как  он  потом  узнал),
ученики уже  сидели за  партами,  только Костя помогал Федору Семеновичу
устанавливать на  столе  учебные  приборы.  Заметив  Витю,  он  поспешно
отобрал у него стеклянную трубку:
   - Можешь не стараться. Не твое дежурство.
   - А ты гуляй больше...
   - Ну-ну,   воюющие  державы!  -  сказал  учитель.  -  Поссорились  по
пустякам, а обиды на целый год.
   Вася с  Пашей многозначительно переглянулись.  Вот она,  долгожданная
минута! Пусть Костя молчит, это его дело, но они своего друга в обиду не
дадут.
   - Федор Семенович,  они не по пустякам,  -  с  серьезным видом сказал
Вася. - У них принципиальный спор получился.
   - Скажите  пожалуйста,   принципиальный!..   Это  по  поводу  печеной
картошки-то?
   - А вы спросите Кораблева. Он скажет, как все было, - настаивал Вася,
   А Паша тем временем, вытянув ногу, загородил проход между партами, по
которому Витя возвращался на свое место, и шепнул:
   - Ну, говори же, признавайся! Долго мы ждать будем?..
   И, хотя препятствие было не так уж велико, Витя покорно остановился и
повернулся лицом к учителю.
   - Федор Семенович,  -  тихо сказал он, - это правда... Драка не из-за
картошки получилась... Мы поспорили...
   Костя только что сел за свою парту и  сейчас с  недоумением посмотрел
на  Кораблева.  Что  случилось с  ним?  Неужели у  Вити  хватит смелости
рассказать всю правду?..
   - Ты  понимаешь,  что  будет?  -  обернувшись к  Косте,  встревоженно
шепнула Варя.
   Костя нахмурился.  Да,  он  понимал...  Сейчас Кораблев произнесет те
самые  слова,   какие  были  сказаны  им  тогда,   на  берегу  Чернушки.
Несправедливые,  оскорбительные слова!..  Нет-нет,  никто  не  должен их
слышать: ни учитель, ни ребята!..
   - Поспорили так поспорили,  что за беда! - сказал Вите учитель. - А в
драку вступать зачем же? Не к лицу это вам! Садись-ка за парту.
   - Это  я  виноват,  Федор  Семенович,  -  упрямо  продолжал  мальчик,
одержимый только одним желанием -  поскорее во всем признаться.  - И сам
не знаю, как все получилось... Мы ведь из-за чего схватились?..
   - Ну что ты,  в самом деле, старину ворошишь! - резко стукнув крышкой
парты,  поднялся Костя.  - Я и забыл даже, о чем спор был... Так, мелочь
какая-то. Никому это не интересно...
   - Помирились бы давно,  и делу конец,  - подсказала Варя и посмотрела
на Костю, словно хотела сказать: "Хочешь не хочешь, а придется".
   Костя вздрогнул и  невольно засунул кулаки в  карманы.  Но  в  ту  же
минуту весь класс увидел,  как он вылез из-за парты, сделал шаг к Вите и
протянул ему руку:
   - Ладно... Забудем это дело. Мир так мир!
   Ничего не понимая, Витя растерянно смотрел на протянутую ладонь.
   Тогда Костя сделал к нему еще один шаг и схватил за руку.
   - Вот  так-то   лучше!   -   Довольная  улыбка  тронула  лицо  Федора
Семеновича. - Да здравствует мир в восьмом классе!
   Заулыбались и ребята.
   Только Паша с  Васей оцепенело смотрели друг на  друга:  они,  как  и
Кораблев, ничего не понимали.
   А Костя все тряс и тряс Витину руку,  словно хотел,  чтобы весь класс
видел,  как сильно и прочно их рукопожатие, хотя глаза его при этом были
серьезны и холодны.
   - А у меня,  ребята,  к вам дело есть,  -  заговорил Федор Семенович,
когда класс успокоился.  - К Новому году электростанция должна дать свет
школе,  а  у  нас  еще электропроводка не  закончена.  Лучшие ученики по
физике  из  девятого и  десятого классов взялись помочь  монтерам.  Надо
кого-нибудь из восьмого выделить.
   - У  нас  по  физике  Витя  Кораблев хорошо  идет,  -  сказала  Варя,
угадывая, к чему клонит учитель.
   - Я тоже так думал,  -  кивнул Федор Семенович.  - Так вот, Виктор...
отбери  еще  трех-четырех  ребят,   хорошо  успевающих  по   физике,   и
отправляйся в  распоряжение электромонтеров.  За  старшего над  ребятами
будешь ты...
   - Я?  За  старшего?  -  удивился Витя.  -  Да ребята и  не захотят со
мной...
   - А ты не торгуйся... выполняй, раз назначили, - перебил его Костя.
   - Хорошо,  я  соберу,  -  согласился Витя и  весь урок просидел как в
тумане.
   После звонка Федор Семенович задержал в классе Костю и Варю.
   - Хорошо вы меня поддержали сегодня...  с полуслова поняли,  - сказал
он. - Молодцы!
   - Я давно Косте говорила,  чтобы помирился,  -  заметила Варя.  - А у
него гордости через край...
   - Да как с ним можно было мириться?  -  не выдержал Костя.  -  Он же,
Федор Семенович...
   - Знаю, знаю, - остановил его учитель.
   - Знаете? - удивился Костя. - И вы это терпите! Такую обиду?..
   - Приходится иногда и  потерпеть,  -  усмехнулся учитель.  -  Если от
каждой вашей обиды учитель начнет из себя выходить, что же тогда в школе
будет?..  А  про  то,  что  Витя  обо  мне  наговорил,  лучше  сейчас не
вспоминать.  Его нам сейчас крепко держать около себя надо...  в сторону
не отпускать.
   ...Домой Варя  с  Костей возвращались вместе.  С  утра  выпал мягкий,
пушистый снег и густо запорошил поля,  лощины,  овраги, крыши домов. Все
кругом выглядело чистым,  ослепительно белым,  словно искусный маляр еще
раз  прошелся  по  земле  своей  огромной  кистью  и  исправил последние
недоделки.
   Варя набрала полные пригоршни снега и близко поднесла к лицу:
   - Вот и зима пришла!
   - Пришла, - отозвался Костя и скатал тугой снежок. Потом он покосился
на  девочку:  им  пора идти домой,  а  они  почему-то  все  еще стоят на
"школьной горе" и смотрят вниз,  где уже пролегли десятки новых тропок и
глубокие следы полозьев.
   - А хочешь, по целине пойдем? - неожиданно предложил мальчик.
   Варя согласно кивнула головой и  первая побежала по  склону "школьной
горы",  оставляя на  нетронутом снегу  рубчатый след  калош.  Когда  они
добрались до берега Чернушки, девочка повернула к мосту.
   - Нет уж,  давай через реку, напрямик, - остановил ее Костя. - Скорее
дома будем.
   Он ждал, что Варя сейчас растеряется и скажет: "Как можно! А если лед
провалится?", но она только махнула рукой и засмеялась:
   - А давай!.. Напрямик так напрямик!
   Костя сбежал на лед первым, добрался до середины реки и несколько раз
подпрыгнул.
   - Не робей!  -  крикнул он.  -  Лед крепкий. Ты только по моему следу
шагай.
   Посмеиваясь, девочка вслед за Костей перебралась через реку.
   До Высокова они шли,  болтая о  всякой всячине,  и остановились около
дома Балашовых, когда уже начало смеркаться.
   - Вот так пошли напрямик!  -  спохватилась Варя и, вбежав на крыльцо,
взялась за щеколду двери.  Но потом,  словно что вспомнив,  обернулась и
поманила Костю: - Я давеча про гордость сказала... будто у тебя ее через
край. Так это я так... не подумала. Ты не обижайся. Ладно?
   Не успел Костя ничего сказать, как девочка кинула ему в лицо пушистый
снег и скрылась в сенях.
   Мальчик  решил  в  долгу  не  оставаться.  Схватив  пригоршню  снега,
бросился было к крыльцу, но потом махнул рукой и улыбнулся.
   Дома Колька встретил брата радостным восклицанием:
   - По глазам вижу: пятерку получил! По какому предмету?
   - Ладно, Колька, потом расскажу... Давай-ка лучше ужинать.
   За ужином Костя с  серьезным видом принялся расспрашивать брата,  как
пионеры учатся, довольна ли вожатая их успехами.
   - Всякое бывает, - уклончиво ответил Колька. - Только теперь от нашей
вожатой ни  одна двойка не  укроется...  Чуть что,  так Варя и  на дом к
пионеру придет и на совет отряда вызовет.
   - А вы бы не очень допекали вожатую... У нее своих уроков хватает.
   - Разве мы не понимаем! - обиделся Колька.
   Потом Костя поинтересовался, какой у пионеров план работы на зиму.
   - Вы,  главное,  про лыжи не  забудьте.  Тренировки надо начинать,  к
состязаниям  готовиться...   Если,   конечно,   потребуется,  могу  и  я
подзаняться. Можешь передать своей вожатой.
   - Вот  здорово!  -  обрадовался Колька.  -  А  мы  как раз тебя вчера
запланировали: тренер по лыжам. Мне Варя поручила договориться с тобой.
   Брови у Кости полезли вверх.
   - Тогда считай, что мы уже договорились.


   ДОБРАЯ ПАМЯТЬ

   В теплице, окруженной сугробами снега, зазеленело маленькое поле.
   Первое время после появления всходов просо на опытной клетке мало чем
отличалось от всходов на контрольной клетке.
   Ребята заволновались,  но,  по молчаливому сговору, старались об этом
не говорить и терпеливо ждали, что будет дальше.
   И  стебли проса,  как бы войдя в  силу,  мало-помалу окрепли,  начали
расти быстрее и стали заметно опережать посевы на соседней клетке.
   Опытное  просо  доставляло ребятам немало  хлопот.  Надо  было  умело
топить  печь,  постоянно  поддерживать  в  теплице  ровную  температуру,
вовремя очищать стеклянную крышу от снежных заносов.
   Между  тем  занятия  в  школьной бригаде шли  своим  чередом.  Ребята
изучали агротехнику высоких урожаев ржи, пшеницы, ячменя.
   Марине доставалось крепко.  То,  что из года в год она делала в поле,
теперь надо было толково и просто объяснить ребятам. Но слов и знаний не
хватало.  Бригадир обращалась за советами к  директору школы,  к  Галине
Никитичне, вечерами просиживала за книгами.
   - И втравили же вы меня в это дело...  ребятишек учить!  - жаловалась
она отцу. - Все время убиваю... ни погулять, ни песен попеть...
   - Ничего, ничего! - успокаивал ее Яков Ефимович. - Это тебе только на
пользу.
   Сказать по правде,  Марина и не унывала.  Ей даже нравилось приходить
по вечерам в школу,  слышать ребячьи приветствия, вести беседу, отвечать
на вопросы... К тому же Марина всегда находила себе помощников:
   то   она  приводила  к   ребятам  бригадира  первой  бригады  и   тот
рассказывал, как сеять и ухаживать за рожью, то свою подругу - мастерицу
по ячменю, то деда Новоселова.
   Однажды Федор Семенович спросил Галину Никитичну и Марину, почему они
изучают  с  ребятами  только  зерновые  культуры  и  совсем  забыли  про
картошку.
   - Пригласите-ка вы Анну Денисовну Кораблеву, - посоветовал учитель. -
Ведь она всю жизнь на земле трудится,  в  колхоз вошла одной из первых и
до сих пор работает так,  что молодые могут ей позавидовать.  Третий год
по урожаю картофеля первое место в колхозе держит.
   - Это  правильно,  -  согласилась Марина.  -  У  тети  Анны есть чему
поучиться.
   Членам  школьной  бригады  совет  директора  школы  понравился.  Митя
предложил организовать "картофельную конференцию".
   - Какую еще конференцию? - не понял Паша.
   - Позовем Анну Денисовну. Она с нами побеседует. Потом юннаты о своих
опытах расскажут, потом Галина Никитична выступит...
   - Это неплохо,  - одобрил Федор Семенович. - Тогда уж не замыкайтесь,
пригласите на конференцию все старшие классы.
   А наедине он сказал Галине Никитичне:
   - Надо, чтобы и Витя был на конференции.
   - Не пойдет он, пожалуй...
   - Непременно  привести  надо.  Нам,  учителям,  частенько  приходится
открывать детям заново и людей и события.  Твой брат,  скажем,  привык к
тому,  что  мать  у  него  ничем  не  примечательная:  тихая,  скромная,
безответная. Вот пусть он и увидит ее в ином облике.
   В  этот  же  вечер  Галина  Никитична  сказала  матери,   что  ребята
приглашают ее в школу на "картофельную конференцию".
   - Меня? - удивилась Анна Денисовна. - Чего это им вздумалось?
   - Интересуются школьники... Какой бы год ни былсухой или ненастный, -
а ты всегда с урожаем. Почему так? Вот и побеседуй с ребятами.
   - Не  иначе  и  тебя  в  наставницы записали!  -  развеселился Никита
Кузьмич,  недавно вернувшийся с курсов. - Оскудели, видно, учителя наши.
Нет,   чтобы  волшебные  картинки  показать  или  про  заморские  страны
побеседовать, так они про картошку толкуют.
   - Вот и правильно,  что толкуют,  -  возразила Анна Денисовна.  -  На
земле живем,  земля всех нас кормитпоит,  а мы еще земли чураться будем?
Куда это годится!
   - Так что же ребятам передать? - спросила дочь.
   - Коль школьники интерес имеют, приду! Поделюсь, чем богата.
   - На беседу-то как, по билетам пускать будут? Так ты и нам с Витей по
знакомству парочку оставь. - И отец лукаво подморгнул сыну.
   Но Витя шутку отца не поддержал и отвел глаза в сторону.
   Всю неделю Анна Денисовна была занята хлопотами по хозяйству и совсем
почти забыла о том, что ее приглашали в школу.
   Но в воскресенье утром к Кораблевым нагрянули школьники.
   Растерявшаяся  Анна  Денисовна  засуетилась,  забегала.  Наконец  она
переоделась  и,   наказав   Никите   Кузьмичу  присмотреть  за   печкой,
направилась в сопровождении ребят к школе.
   Витя с недоумением посмотрел на сестру:
   - Зачем маму в школу приглашают?
   - А вот пойдем послушаем,  - сказала Галина Никитична. - Может, что и
поймем.
   В  школе Анну Кораблеву ждал полный зал учащихся.  На  столе высилась
горка  розового  картофеля;   на  стенах  висели  таблицы  и  диаграммы,
повествующие об успехах Анны Денисовны.
   Стиснув   попавшийся  под   руку   клубень,   Костя   Ручьев   открыл
"картофельную конференцию".  Он объявил, что к ним в гости пришла первая
картофелеводка в колхозе, Анна Денисовна Кораблева.
   Зал поднялся и дружно захлопал в ладоши.
   Анна  Денисовна смущенно  оглядела школьников,  диаграммы на  стенах,
потом подошла к столу и потрогала клубни картофеля
   - А ведь мои клубни-то,  мои... Ишь, куда забрались! - шепнула она, и
на глазах ее заблестели слезы.
   - Тетенька Анна, что вы? - кинулись к ней девочки.
   Анна Денисовна быстро смахнула уголком платка слезы.
   - Так,  вспомнилось всякое... - Она кивнула на таблицы и диаграммы: -
Вы тут все расписали: сколько Анна Денисовна картошки вырастила, сколько
трудодней заработала,  а  вот  сколько горя она хлебнула,  как ее  жизнь
кидала да метала - того и не знаете.
   - А вы расскажите! - попросила Варя.
   - Вот и расскажу.
   Анна Денисовна отмахнулась от Кости, тянувшего ее за председательский
стол,  села рядом со школьниками,  спросила, как им тут живется, молодым
да веселым, потом как-то незаметно перешла на рассказ про былое:
   - Смотрю на вас,  молодые,  и радуюсь. Про рожь-пшеничку речь ведете,
про картошку, к земле, как к родной матушке, тянетесь... А я эту землицу
в  ваши-то годы за мачеху-злыдню почитала и  кляла и бранила на чем свет
стоит.
   Отдали меня родители с  малых лет к  кулаку-толстосуму в  батрачки за
старые неоплатные долги.  Утром еще петухи не  поют,  а  меня уже будят:
"Вставай,  Нюшка,  на полосу пора!"  Ну,  и  жнешь чужой хлеб от зари до
зари.  Спина болит, жнивье босые ноги колет, пить охота, солнышко тебе в
затылок  словно  гвозди  вбивает...  А  то  еще  палец  второпях  серпом
порежешь.  И  только  последний сноп  снят,  а  хозяин  торопит молотьбу
начинать:  "Шевелись, поворачивайся, босая команда!" И возишь снопы день
и ночь к риге,  молотишь их.  А потом зерно надо провеять, солому в стог
сметать, мякину убрать, гумно подмести.
   Только с рожью управишься,  а там овсы поспели,  потом картошку время
копать.  Так и маешься без сна, без продыха месяц за месяцем, пополняешь
хозяйские закрома да амбары.  Все жилочки стонут,  все косточки болят. И
что,  думаешь,  за  прорва уродилась на этой земле,  зачем столько добра
одному человеку?..  А  зимой опять радости мало:  какие девчонки в школу
ходят, а я чужих свиней откармливаю. Прибежишь домой на часок, поплачешь
с  горя вместе с матерью,  да и опять на хозяйский двор...  Вот так люди
жили когда-то...
   А сейчас,  ребята! Разве кто из вас задумывается о куске хлеба? Земля
отцам и  матерям вашим на  веки  вечные дадена.  Раскинулось среди полей
привольное село Высоково,  артельное наше хозяйство.  Избы под  железом,
хлеб в  закромах,  на дворах коровы-удойницы,  в  поле машины-помощницы,
свет новый в окнах. И все это для вашего счастья, ребята, чтобы вы жили,
радовались да набирались ума-разума!..
   Прижавшись к  двери,  Витя не  сводил с  матери глаз.  В  зале стояла
тишина -  Анну  Денисовну никто не  перебивал,  словно она  рассказывала
редкостную сказку. Только по временам ребята поглядывали на окна. И хотя
за  окнами все было бело от  снега и  через поле мела поземка,  но  всем
казалось, что земля выглядит по-весеннему красивой, молодой и радостной.
   - Ах  я,  старая,  наговорила с  три  короба!  -  вдруг  спохватилась
Кораблева. - Чего же вы не уймете меня?
   - Зачем же,  Анна Денисовна?  -  сказал Федор Семенович.  -  Очень вы
хорошо говорите. Продолжайте...
   - Нет  уж,  раз  вы  к  картошке интерес имеете,  так спрашивайте,  -
потребовала Анна Денисовна.
   И началась деловая беседа.
   Вите было удивительно,  что о колхозной земле, по которой он привычно
ходил каждый день,  можно было рассказывать с такой нежностью и любовью.
А еще более удивительным казалось то,  что об этом говорила его мать,  к
которой  он  уже  давно  привык  относиться  чуть  покровительственно  и
снисходительно.
   Опустив голову,  плотно сжав губы,  Витя стоял у  двери,  и  ему  все
мерещилось, что ребята осуждающе посматривают на него и вот-вот спросят:
"А ты почему, Кораблев, скрывал, что у тебя мать такая?"
   Но никто его ни о чем не спрашивал.
   Анна Денисовна беседовала со  школьниками до полудня.  Потом ребята о
чем-то пошептались между собой, и Митя Епифанцев исчез из зала.
   Костя потребовал,  чтобы все сели, и от имени школьников поблагодарил
Анну Денисовну за интересную беседу.  Затем дверь распахнулась,  и Митя,
держа на вытянутых руках, как хлеб-соль, огромный пятнистый арбуз - один
из последних в юннатских запасах, - поднес его Витиной матери.
   - Не возьму,  не просите! Как вам не жалко такое чудо! - замахала она
руками. - Да мне его и не донести.
   - А мы его вам на дом доставим, - сказала Варя.
   И большая компания учеников направилась провожать Анну Денисовну.
   Витя поплелся позади всех.
   Когда он вошел в дом, мать сидела у стола и держала арбуз на коленях.
Глаза ее улыбались.  Заметив сына, она смущенно поднялась и убрала арбуз
в шкаф, за стеклянную дверь, где красовалась чайная посуда.
   - Добрая память...  Поберегу! - и обернулась к Вите: - Ну как, сынок,
очень я ребятам наскучила?
   - Да  нет...  тебя хорошо слушали.  -  Витя посмотрел на мать-лицо ее
казалось помолодевшим. - Ты бы и мне рассказала...
   - Сказку, что ли? Не охотник ведь ты до них.
   - Нет... ты про жизнь, про себя, - тихо сказал Витя.


   "СУБИН ФАТОВ"

   В субботу вечером Костя, по обыкновению, забежал в правление колхоза:
а вдруг есть какие-нибудь новости?
   Счетовод  Великанов  только  что  принял  загадочную телефонограмму и
вручил ее Сергею.
   - "Прибыл Субин Фатов.  Срочно отгружайте,  шлите подводы",  - прочел
председатель и с недоумением посмотрел на бригадиров.  - Кто такой Субин
Фатов?
   - Возможно,  уполномоченный из района или от газеты кто?  -  высказал
свое предположение счетовод.
   - Так зачем же ему подводы? - удивился Сергей.
   - Да это же суперфосфат прибыл,  минеральные удобрения!  - захохотала
Марина, вглядевшись в телефонограмму.
   Сергей сконфуженно покосился на счетовода:
   - Что же ты, Антон? Иль уши заложило?
   - Скажи  на  милость!   -   Счетовод  развел  руками.   -   Семь  раз
переспрашивал, по буквам принимал.
   Сергей поручил бригадирам завтра же выехать за удобрением.
   - А у меня почти вся бригада на лесозаготовках,  -  сказала Марина. -
Кого и направить, не знаю.
   Костя подошел к девушке:
   - Школьная бригада может поехать... Завтра же воскресенье.
   - А с уроками как?
   - Управимся. Сегодня вечером приготовим.
   - Тогда,  пожалуй,  помогите,  -  согласилась Марина. - Собери к утру
ребят. Поедете на станцию вместе с Никитой Кузьмичом.
   В  этот же  вечер Костин связной,  Колька,  получил от  брата задание
предупредить пятерых членов школьной бригады.
   Первым делом Колька забежал к Варе:
   - Принимай приказ.  Срочное дело. Собираться утром у конюшни. Одеться
юплее.
   - Коленька,  а какое задание?  Куда-нибудь ехать?  - ласково спросила
Варя.
   - Секрет пока... На месте узнаешь.
   Девочка сделала вид, что обиделась:
   - Это от меня-то секрет! Спасибо!..
   Колька помял в руках шапку:
   - Ладно,  скажу...  Вы на станцию едете...  на подводах. За этим, как
его... за суп... суп...
   - А-а... знаю! - догадалась Варя. - А еще кому приказ?
   Колька назвал Митю, Пашу, Васю и Алешу.
   - А Вити Кораблева почему нет?
   - Так он же не член бригады!
   - Кто тебе сказал?
   - А вы разве его зачислили? Когда?
   - Да  ты,  Колька,  чего-то  не  разобрал.  Не  пять,  з  шесть ребят
предупредить надо. Шесть! Понял?
   - Могу и шесть, мне нетрудно, - согласился мальчик.
   Каково же  было удивление Кости,  когда наутро он заметил у  конюшни,
кроме членов школьной бригады,  еще и  Витю Кораблева.  В  рукавицах,  в
дубленом полушубке,  тот препирался с отцом. Никита Кузьмич убеждал сына
не ехать на станцию:  дорога дальняя,  мороз крепнет,  может разыграться
пурга.
   - Нужно мне...  Понимаешь,  нужно!  Задание у меня! - упрямо стоял на
своем Витя.
   Костя подошел к Варе:
   - Что он выдумывает? Кто его звал?
   - А  кто  у  нас бригадир?  Он  и  звал!  -  сказала Варя и  прикрыла
рукавичкой лицо.
   - Я?!
   - Не сам, конечно... Через связного.
   - Через Кольку? - Костя шагнул к девочке, но увидев ее лукавые глаза,
все понял.  -  Ну,  знаешь, Варька... это уж чересчур! Да кто я, в самом
деле? Бригадир или ноль без палочки?
   - Ладно,  ладно, потом посчитаемся... Ну как ты не понимаешь! Витя же
сейчас как на  выселках живет...  на необитаемом острове.  Домой к  нему
никто не заходит, в классе его все чураются...
   - Мало мы для него сделали...
   - Мало не  мало,  а  до  конца еще  не  вытянули...  Доведись нам без
товарищей остаться - с тоски бы взвыли.
   - Это уж как есть...  Я бы и дня не прожил,  - согласился Костя и про
себя отметил,  что  ему  с  каждым днем становится все труднее спорить с
Варей.
   Вскоре  восемь широких саней-розвальней выехали за  околицу.  Впереди
ехал Никита Кузьмин,  за  ним  на  Гордом -  Витя,  потом члены школьной
бригады, а позади всех, замыкая обоз, погонял Командировочную Костя.
   Чтобы  сократить путь,  Никита Кузьмич решил ехать не  через мост,  а
напрямик,  через замерзшую реку,  по  которой кто-то уже успел проторить
полозьями санную дорогу.
   Река  была  ровная,   белая  от  снега,  точно  ее  застелили  чистой
скатертью,  и  даже черные,  неприглядные ольхи на  берегу похорошели от
серебряного инея.  Кое-где  среди  снега  проступали  темные  полыньи  -
незамерзшие озерца воды,  и над ними курился парок. Но лед держал прочно
и только слегка потрескивал, когда сани проезжали близко от полыньи.
   Правда,  в  одном  месте  Никита  Кузьмич  неожиданно остановил  свою
подводу,  вылез  из  саней  и  несколько раз  прошелся  впереди  лошади,
проверяя прочность льда.  Но потом вновь тронул лошадь и  только крикнул
едущим сзади, чтобы они увеличили расстояние между подводами.
   К полудню возчики были уже на станции.
   Быстро  нагрузили  сани  бумажными  кулями  с   удобрением,   увязали
веревками, задали лошадям корму и направились в чайную отогреваться.
   Здесь было тепло и шумно, на подмостках играл баянист.
   Костина  компания  заняла   столик   в   углу,   заказала  вскладчину
яичницу-глазунью  на  десять  яиц  и  чай  с  баранками.  Чай  попахивал
березовым веником, яичница была испещрена угольками, но ребятам с мороза
все казалось необыкновенно вкусным.
   Варе очень хотелось,  чтобы Витя попробовал с  ними яичницы и чая,  и
она показала ему на место рядом с  собой.  Но Витя,  сидевший с отцом за
соседним столиком, только пожал плечами.
   Никита Кузьмич встретил знакомого колхозника и заказал водки.  Первые
сто граммов они выпили за встречу,  вторые -  за давнюю дружбу, третьи -
еще  за  что-то.  Никита  Кузьмич быстро захмелел и  принялся жаловаться
приятелю на-свои неудачи в колхозе.
   Витя то и дело оглядывался на соседний столик,  дергал отца за рукав,
болезненно морщился:
   - Ну, хватит тебе, уймись!
   Костина компания притихла, забыла про чай.
   - Ох, ребята, - сказал вполголоса Вася, - не хотел бы я такого батьку
иметь!.. Так вот попадешь куда - со стыда сгоришь...
   - А мне Витьку жалко, - вздохнула Варя. - Он-то при чем?
   Никита Кузьмич между тем  заказал еще  сто граммов и  принялся ругать
Сергея, Марину, Федора Семеновича.
   - Да что он, в самом деле!... - вскочил Костя. - Людей чернит. Так мы
ему и позволим!..
   - Погоди... Я сама скажу! - остановила его Варя и подошла к соседнему
столику:   -   Никита  Кузьмич,  нам  же  ехать  пора.  Смотрите,  пурга
начинается.
   - Да... Мы поехали! - поднялся Витя и первый выскочил из чайной.
   - Ну-ну, трогайте... я сейчас...
   Никита Кузьмич осоловелыми глазами проводил ребят и  поплелся за ними
следом. На улице он подошел к Вите:
   - Ты,  сынок, лишнюю каплю отцу в счет не ставь. Я, можно сказать, от
расстройства жизни пригубил.
   Витя молча подвязывал чересседельник.
   - Я, пожалуй, в хвосте поеду... подремлю. А ты передом давай. Гордый,
он  дорогу найдет...  Умник конь!..  Только через реку его не пускай.  С
грузом едем - как бы лед не сдал... На мост держи.
   - Знаю!.. Не маленький! - буркнул Витя и первый вывел свою подводу на
дорогу.
   Поскрипывая полозьями, обоз тронулся в обратный путь.


   ЛЕДЯНАЯ КУПЕЛЬ

   Мороз  крепчал,  поземка усиливалась.  Снег,  как  песок,  с  шорохом
перекатывался по  полю.  Около  каждой  сухой  былинки быстро  вырастали
маленькие острогранные сугробики и  так  же  быстро  развевались ветром.
ДоРогу переметало. Шерсть у лошадей на боках заиндевела.
   Холод забирался под  полушубки,  покусывал пальцы на  ногах.  Ребята,
спрыгнув с возов,  подолгу бежали вслед за санями,  оглушительно хлопали
рукавицами, приплясывали или начинали бороться.
   Только Витя,  нахохлившись, сидел на возу, хотя мороз не щадил и его.
Но после пьяной болтовни отца в  чайной ему было трудно примкнуть сейчас
к ребятам.
   "Набрехал,  наплел -  ему и горя мало!" -  с раздражением думал он об
отце, который, закутавшись в тулуп, дремал на последней подводе и далеко
отстал от обоза.
   Начинало смеркаться.  Лошади устали, обоз растянулся. Продрогший Витя
то и дело покрикивал на Гордого,  торопясь скорее добраться до дому. Его
подвода далеко ушла вперед.
   Умный конь хорошо помнил дорогу,  и,  когда она раздвоилась -  вправо
путь шел в  объезд на  мост,  влево -  прямо через реку,  -  он уверенно
повернул влево.
   Витя вспомнил наказ отца ехать через мост и  потянул за правую вожжу.
Но  за  рекой приветливо светились окна в  домах,  оттуда потянуло дымом
печей,  донесся  дружный  лай  собак,  и  мальчику поскорее захотелось к
теплу, к свету.
   "Ничего, проскочим", - вяло подумал он и опустил вожжу.
   Разбежавшись с  заснеженного берега,  лошадь вынесла сани на лед.  За
день ветер сдул с  замерзшей реки снег,  перемел дорогу,  и  Гордый брел
наугад, испуганно кося глазом на темные полыньи. Но сумерки сгущались, и
трудно было отличить, где находилась полынья, где просто лед.
   Неожиданно под полозьями раздался подозрительный треск.  Витя вскочил
с сиденья и хлестнул лошадь вожжами.  Она резко рванула в сторону,  сани
раскатились  и   оказались  около  полыньи.   Кромка  льда   обломилась,
заплескалась вода, и воз начал погружаться в реку.
   Вите сразу стало жарко. Он выпрыгнул из саней и, дергая вожжи, заорал
на Гордого.
   Конь,   весь  устремившись  вперед,  делал  отчаянные  усилия,  чтобы
вытянуть воз из воды.  Но копыта Гордого скользили,  тяжелые сани тянули
его назад, и задние ноги лошади сорвались в воду...
   Витя выронил вожжи и кинулся к берегу. Навстречу ему спешили ребята.
   - Тонет!.. Лошадь тонет! - хрипло бормотал он.
   - Зачем ты через лед поехал? - сердито спросил Костя. - Мы же кричали
тебе!
   Ребята подбежали к лошади,  ухватились за оглобли,  пытаясь помочь ей
выбраться на  лед.  Но  тяжелые сани глубоко погрузились в  воду,  хомут
сдавливал шею Гордого, и он начал хрипеть.
   - Мешки надо сбросить! Лошади легче будет, - сказал Паша Кивачев.
   - Не до мешков тут! - отмахнулся Костя. - Гужи надо рубить.
   Но топора не было,  и Костя принялся быстро развязывать супонь, потом
чересседельник.  Лошадь,  освобожденная от оглоблей,  с  силой рванулась
вперед.  Лед под ее передними ногами обломился, и она очутилась по горло
в воде. Вместе с ней полетел в ледяную купель и Костя.
   Не помня себя Варя пронзительно закричала и  бросилась к полынье.  Но
Паша  с  Митей успели вовремя схватить ее  за  полы  шубейки и  оттащили
назад.  Сами же  они  плашмя легли на  лед и  подползли к  краю полыньи.
Костя,  хватаясь за кромку льда, барахтался в воде. Ребята протянули ему
руки и помогли выбраться из полыньи.
   Между тем лошадь, ломая лед, добралась до мелкого места, выскочила на
берег и побежала к конюшне.
   Костя стучал зубами и  не  мог вымолвить ни  слова.  Мокрый полушубок
покрылся ледяной коркой, стал жестким, точно был сшит из луба.
   Паша  с  Митей сняли с  Кости валенки,  вылили из  них  ледяную воду,
насовали внутрь валенок сена и  вновь обули приятеля.  Варя сняла с него
мокрую шапку и завязала ему голову своим платком.
   - Замерз? Да? - растерянно спрашивал Витя.
   С той самой минуты,  когда сани провалились в полынью,  он, казалось,
потерял голову:  то  бросался бежать в  колхоз,  то звал на помощь отца.
Сейчас Витя  предложил собрать из  всех  саней  сено,  развести костер и
отогреть Костю.
   - Совсем рехнулся!  - чуть не плача, прикрикнула на него Варя. - Есть
время ждать!  Человек и так окоченел... - И она распорядилась: - Ребята,
гоните подводы через мост, а мы с Витькой Костю домой поведем.
   Витя подхватил Костю под руку и потянул к колхозу.
   Но  тот вырвался и  сам побежал на огоньки.  Застывшие ноги слушались
плохо,  и мальчик то и дело спотыкался.  Варя подталкивала его в спину и
торопила:
   - Да   ну  же,   Костя!   Быстрее!   Не  поддавайся  морозу!   Шевели
ногами-руками...
   Наконец добрались до околицы деревни.
   - Далеко еще до Ручьевых. Замерзнет Костя! - сказала Варя.
   Витя  потянул Костю  к  своему дому,  который уже  был  виден  сквозь
деревья:
   - Давай к нам! У нас тепло... отогреешься!
   У Кораблевых Галина Никитична с матерью переодели Костю во все сухое,
растерли водкой и, уложив в Витину постель, напоили его липовым цветом.
   Мальчик забылся беспокойным сном.
   Вскоре  явился Никита Кузьмич.  Он  был  мрачен.  хмель  его  прошел.
Заметив спящего в  Витиной постели Костю,  встревоженных дочь  и  жену и
прикорнувших у теплой печки сына и Варю, он помрачнел еще больше.
   - Эх,  отец, отец! - укорила его Анна Денисовна. - За ребятами не мог
уследить!
   Никита Кузьмич ничего не ответил и подошел к Косте:
   - Липовым цветом напоили?
   - А как же!.. И водкой растерли, - ответила жена.
   - Надо бы еще малины сушеной достать!  - Никита Кузьмич снял со стены
тяжелую  шубу  и  накрыл  закутанного одеялами Костю.  -  Главное,  чтоб
пропотеть... Пот, он всю простуду выгонят.
   В  сенях затопали,  зашаркали веником.  Вскоре в  избу вошли Сергей с
Федором Семеновичем, а вслед за ними Паша и Митя.
   Сергей  наклонился  над  Костей.  Учитель  потрогал  лоб  мальчика  и
вполголоса сказал:
   - Надо за врачом послать.
   - Уже послали, - ответила Галина Никитична.
   Никита  Кузьмич  пригласил  Сергея  и   учителя  присесть  и  немного
растерянно признался:
   - Вот ведь какая оказия!
   - Как  же  вы,  Никита Кузьмич,  допустили такое?  -  покачал головой
Сергей.  - Парень ледяной воды хлебнул. да и воз с добром потопили... Не
похоже это на вас!
   - Так говорил же я...  знай, школяры, свой шесток, не вяжись за мной.
Не послушались!
   Паша, думая, что Никита Кузьмич сейчас начнет бранить Костю, решил не
давать его в обиду:
   - Никита Кузьмич... так мы же кричали вашему сыну. Зачем он через лед
поехал?
   - Ну-ка, Паша, доложи все по порядку, - сказал Федор Семенович.
   Переглянувшись с Митей,  Паша начал рассказывать. С каждым его словом
Витя все ниже опускал голову.
   Анна Денисовна ахала,  с жалостью посматривая на сына. Никита Кузьмич
беспокойно мял бороду.
   Сколько раз  выручал он  своего любимца,  покрывал перед мальчишками,
учителями и  соседями все его проделки и  шалости!  Сколько раз рассудок
подсказывал ему,  что с сыном надо быть построже,  посуровее,  но всегда
его  мягкое сердце брало  верх,  и  он  кривил душой,  говорил заведомую
неправду,  делал  все,  чтобы только Вите  не  переживать горьких минут!
Неужели же  сейчас он не прикроет сына своей широкой спиной,  не спрячет
его под крыло?..
   Никита  Кузьмич  прошелся  по  избе,   словно  что-то  обдумывая,   и
неожиданно перебил Пашу:
   - Моя вина, граждане! Поблажку себе дал, выпил лишку. А Витю в дорогу
передом пустил.  И что с грузом через лед ехать опасно - не предупредил,
запамятовал. А он еще дите, где же ему уразуметь, что беда подстерегает.
Так что сына не судите... Все убытки на себя беру...
   - Так ли  это,  Никита Кузьмич?  -  недоверчиво переспросил учитель и
пристально посмотрел на Витю.
   И тот,  точно покоряясь этому взгляду,  медленно оторвался от печки и
шагнул к отцу:
   - Не надо меня выгораживать!.. Не надо! Натворил беды - сам и отвечу.
   - Да  ты...  ты  чего  сорвался?  -  опешил Никита Кузьмич.  -  Зачем
наговариваешь на себя, зачем на рожон лезешь?
   - Федор Семенович!  Товарищ Ручьев! - не слушая отца, продолжал Витя.
- Я  знал,  что  через лед ехать нельзя,  знал!  Отец предупреждал меня.
Только я  думал,  что  проскочу...  домой скорее захотелось...  А  вот и
зарвался...  И  Костя из-за  меня в  воду попал...  и  воз  утонул из-за
меня... - Голос у мальчика задрожал, и он бросился в соседнюю комнату.
   В избе долго все молчали.  Наконец Никита Кузьмич тяжело опустился на
лавку:
   - Вот и пойми их,  сыновей да дочек!  Растишь, пестуешь, при случае и
душой покривишь,  чтобы им  только хорошо было,  а  они вдруг свое:  "Не
желаю, не надо..."
   - Еще вам урок,  Никита Кузьмич! - тихо сказал учитель. - Все сына от
жизни  прячете,  от  товарищей,  помягче стелете,  стараетесь,  чтоб  не
ушибся.  А ведь от жизни не отгородишься.  Дверь на запоре -  так жизнь,
она в  окно ворвется.  И  одной любовью да  жалостью из сына человека не
вырастишь...
   - Может, ваша-то правда и посильней моей, Федор Семенович, - наконец,
невесело усмехнувшись, признался Никита Кузьмич.
   Федор Семенович кивнул Сергею и поднялся из-за стола:
   - Час поздний... пора людям и покой дать!
   Сергей вышел вслед за учителем. Поднялись и Паша с Митей. Только Варя
продолжала сидеть у печки. Галина Никитична тронула ее за плечо. Девочка
умоляюще посмотрела на учительницу:
   - Я здесь побуду... Может, Косте потребуется что...
   - Иди домой, Варенька... Мы все сделаем.
   Галина Никитична проводила ребят до  крыльца.  Когда она  вернулась в
избу, отец по-прежнему в глубоком раздумье сидел на лавке. Мать бесшумно
расставляла на  столе тарелки,  резала хлеб и  с  тревожным любопытством
поглядывала на мужа.
   - И чего ты,  отец,  закручинился? Сынок в года входит, не век же ему
за твоей широкой спиной хорониться.  По всему видно, парень на свои ноги
встает. Садись-ка ты ужинать.
   - Нет уж... без меня вечеруйте.
   Никита  Кузьмич  постоял  около  спящего Кости,  вздохнул и  вышел  в
соседнюю комнату.


   НЕОПЛАТНЫЙ ДОЛГ

   Купание в ледяной воде даром не прошло:  Костя заболел. К утру у него
поднялась температура,  и  Сергей,  закутав брата в  тулуп,  повез его в
больницу.
   Проводить Костю прибежала Варя.
   - Плохо с ним? Да? - спросила она у Сергея.
   - Бредил всю ночь... Топор требовал. "Руби гужи!" - кричал.
   Возок  был  маленький,  и  девочке негде было  сесть.  Она  встала на
запятки  и  всю  дорогу  поглядывала на  Костю,  надеясь перехватить его
взгляд. Но воротник тулупа плотно закрывал лицо мальчика.
   Пурга за  ночь утихла,  дали прояснились,  деревья,  опушенные инеем,
стояли недвижимо и казались хрупкими,  точно отлитыми из фарфора.  Сухой
снег визжал под полозьями.
   С наветренной стороны изб, амбаров и сараев намело огромные сугробы с
искусно обточенными гранями, с причудливо нависающими козырьками. В поле
на буграх снег снесло, и обнажилась мерзлая рыжая земля.
   Подвода остановилась у крыльца больницы. Сергей, как маленького, взяв
брата на руки, понес его в помещение.
   Костя заметил Варю и поманил ее к себе:
   - Бригадиром пусть Митя  пока будет...  А  ты  за  теплицу отвечаешь.
Понятно?
   - Не беспокойся, все сделаем. Ты лечись.
   - Я долго не залежусь. Грипп у меня, наверное.
   А  на другой день Варя вновь бегала в больницу и узнала от санитарки,
что у Кости Ручьева воспаление легких.
   На  уроке  девочка  сидела,   повернув  голову  к  окну,   и  ей  все
представлялись заснеженная Чернушка,  полынья  во  льду,  тонущий воз  и
Костя, бросившийся спасать коня.
   - Ты  совсем  не  слушаешь!  -  шепнула ей  Катя.  -  Клавдия Львовна
заметить может...
   В  перемену  Варя  рассказала восьмиклассникам,  что  Косте  придется
пролежать в больнице не менее трех недель.
   Ребята  приуныли.  Это  было  совсем  некстати.  Приближались  зимние
каникулы,  школьников  ждали  новогодняя елка,  катание  с  гор,  лыжные
состязания, к которым Костя уже начал готовиться.
   - Вот это хлебнул водички!  - огорченно сказал Паша. - Дорогонько ему
купание обойдется...
   - Что говорить! - отозвался Вася. - Будоражил нас, подгонял, а теперь
сам застрянет,  как воз в  распутицу...  А все через кого?  Через одного
недотепу...  -  И  он покосился на Витю,  который,  не решаясь подойти к
ребятам, медленно собирал учебники и тетради.
   - Тихо,  ты!  - одернул его Митя. - Не знаешь разве, что Витя во всем
повинился, от отцовского заступничества отказался? Думаешь, легко это?..
   - Ты,   Новосел,   помолчи!  -  сказал  Паша.  -  Я  тебе  потом  все
растолкую...
   И хотя ребята ничего обидного Вите не говорили, но мальчику казалось,
что в душе они негодуют,  на него и никогда не простят Костиной болезни.
Он ходил подавленный, молчаливый.
   - Вы Вити Кораблева сейчас не сторонитесь,  -  сказал Федор Семенович
школьникам. - Помягче с ним будьте. Поддержите его...
   Дома Никита Кузьмич с досадой посматривал на приунывшего сына:
   - Что,  брат, достается тебе? Не принял моей подмоги, так уж пеняй на
себя... выкручивайся теперь как знаешь.
   Но потом, не выдержав, он начинал собираться в школу:
   - Так уж и быть,  поговорю я с директором. А то ведь заклюют тебя, на
ногах не устоишь.
   - Совсем это не нужно,  - сдерживала его Галина Никитична. - Ты лучше
Витю  спроси,  как  к  нему в  классе относятся.  Не  похоже,  чтобы его
заклевали...
   И Витя все чаще и чаще становился на сторону матери и сестры. Он стал
мягче с  ними,  предупредительнее.  Часто Витя и Галина Никитична вместе
шли в школу, и между ними завязывались откровенные разговоры.
   Когда же в сумерки сестра собиралась за водой,  мальчик отбирал у нее
ведра и сам отправлялся к колодцу.  Возвращался он обычно не скоро,  так
как пережидал,  чтобы от колодца все разошлись,  ставил на лавку в кухне
тяжелые ведра и жадно пил холодную воду.
   Как-то  раз,  возвращаясь вместе с  ребятами из  школы,  Витя заметил
мать. Она тянула к речке маленькие круторогие санки с плетеной корзиной,
наполненной  бельем.   На   повороте  санки   раскатились,   и   корзина
опрокинулась в снег.
   Варя  с  Катей  первыми кинулись к  Анне  Денисовне,  помогли поднять
корзину, собрали мокрое белье.
   - Тетя  Нюша,  давайте мы  повезем,  -  предложила Варя,  хватаясь за
веревку. - А вы сзади придерживайте.
   Подбежал запыхавшийся Витя:
   - Это вас не касается... Идите своей дорогой!
   Он отобрал у девочек веревку, впрягся в санки и потянул их к речке.
   - Не  иначе,  где-нибудь  медведь издох!  -  ахнула  Катя.  -  Витька
Кораблев белье повез полоскать! Чудо из чудес!
   - Да-а... событие! - улыбнулась Варя.
   Витя спустился на лед и остановился у края проруби.
   - Вот спасибо, сынок!... Иди теперь. Я одна управлюсь, - сказала Анна
Денисовна.
   Витя оглянулся: девочки все еще стояли на высоком берегу.
   - Нет...  Я с тобой побуду,  -  тихо сказал он. - Давай пополощу! - и
потянулся к корзине с бельем. Мать с удивлением покосилась на сына:
   - Тогда уж лучше вальком постучи...
   Витя  взял  тяжелый,  слегка изогнутый валек и,  присев на  корточки,
принялся изо всех сил колотить им по белью.  Колючие брызги,  как мелкий
песок, летели в лицо, звучные удары валька далеко разносились по реке, и
им отвечало такое же звучное эхо.
   От  ветра  и  ледяной воды  пальцы  на  руках  вскоре зашлись,  стали
неповоротливыми, чужими.
   Вите  очень хотелось сунуть их  за  пазуху или  в  варежки,  но  было
неловко перед матерью,  которая то  и  дело погружала руки в  прорубь и,
казалось, не чувствовала холода.
   - Ты не храбрись,  погрей пальцы-то, закоченеют! - посоветовала мать.
- А на меня не смотри - у меня руки дубленые.
   Витя  немного подышал на  пальцы  и,  раззадорившись,  решил  все  же
пополоскать белье.  Выхватил из корзины рубашку и  окунул ее в  прорубь.
Ледяная вода,  как кипяток,  обожгла пальцы. Витя отдернул их, и течение
Утянуло рубашку под лед.
   - Мама... я рубаху утопил, - растерянно признался мальчик.
   Мать покачала головой, потом рассмеялась и махнула рукой:
   - А туда ей и дорога!.. Она латаная и не по плечу тебе. А старое, что
ж  его  жалеть...   -  Анна  Денисовна  распрямила  поясницу  и  пытливо
посмотрела на сына: - Как в школе-то? Очень ребята косятся на тебя?
   - Да нет, не особо. Может, что и думают про себя, только молчат...
   - Ничего,  ничего...  Переболеешь -  сладитесь, слюбитесь... Ребята у
нас добрые. Ты бы Костю-то проведал. Как он там?..
   Витя замялся.  Он не раз подумывал о  том,  чтобы сходить к Ручьеву в
больницу,  поговорить с  ним с глазу на глаз,  но никто его не приглашал
туда, а пойти одному у мальчика не хватало решимости.
   - Схожу как-нибудь, - пообещал он матери.
   Но  вот  дня  через  два  Варя  после  уроков объявила,  что  сегодня
восьмиклассники могут навестить Костю.
   Ребята  сбежали вниз,  разобрали стоявшие за  крыльцом лыжи  и  через
школьный сад заскользили с холма вниз, к больнице.
   Задержался лишь Витя Кораблев.
   - У тебя что?  Крапление не держит?  - спросила у него Варя. - У меня
запасной ремешок есть. Возьми!
   - Да  нет...  Уже  исправил...  -  Витя  вдел  ногу  в  крепление  и,
помявшись, спросил: - А он что, Ручьев... и меня звал?
   - Понятное дело, всех!
   - Тогда пошли!  Догоняй!  - обрадовался Витя и, с силой оттолкнувшись
палками, покатился со "школьной горы".
   Он  мчался  напрямик,  ловко  объезжая  заснеженные  кусты  и  стволы
деревьев,  взвихривая на поворотах веера снежной пыли.  Вскоре школьники
подъехали к  больнице.  Но к Косте сегодня их не пустили.  Пробравшись к
окну, они пытались посмотреть в палату сквозь оттаянные кемто "глазки" в
замерзшем  стекле,  но  увидеть  ничего  не  успели:  из-за  угла  вышел
больничный сторож и разогнал школьников.
   Кораблев в  эти  дни  жил  неспокойно.  Восьмиклассники как  будто не
сторонились его, и все же на сердце было нелегко. Мальчику все казалось,
что он перед ребятами, особенно перед Костей, в неоплатном долгу.
   - Что ты как в воду опущенный ходишь?  -  как-то спросила его Варя. -
Встряхнись! Можно подумать - обижают тебя в школе.
   - Я на ребят не жалуюсь... - Витя помолчал, потом смущенно признался:
- Только мне для вас такое сделать хочется... что-нибудь особенное!
   Что особенное -  он и сам хорошо не знал.  Может быть, случится пожар
или кто-нибудь будет тонуть, и Витя первый бросится на помощь. Или Костя
Ручьев из-за болезни сильно отстанет в учебе, и он возьмется подготовить
его к экзаменам...
   - Зачем же особенное?  -  точно угадав его мысли,  сказала девочка. -
Никто пока не горит, не тонет. Просто будь с нами вместе, заодно.
   - Это  так,  -  согласился Витя и  спросил,  удалось ли  Варе увидеть
Костю.
   - Сегодня пропустили...  Ему  легче стало.  Книги отнесла,  про ребят
рассказала, про теплицу.
   - А он что?
   - Беспокоится,  конечно... - Варя внимательно посмотрела на мальчика.
- Костя  просил,   пока  он  в  больнице  лежит,  чтобы  ты  с  Праховым
позанимался...
   - Это правда? - встрепенулся Витя.
   - Прикажешь еще клятву дать?  - рассердилась Варя. - Конечно, просил!
И сказал, чтобы ты построже с Праховым, потачки ему не давал...
   - Будьте покойны, я его возьму в оборот!
   В  тот же вечер Кораблев явился к  Алеше Прахову и сказал,  что будет
заниматься с ним по математике.
   - А ты это как? - удивился Алеша. - Сам надумал? Или прислал кто?
   - Костя велел... пока он болен. Нельзя тебя из рук выпускать.
   - Ну, если Костя, то давай... - согласился Алеша.


   БУРАН

   Наказ  Кости  помочь Прахову по  математике не  давал Вите  Кораблеву
покоя.  Теперь он все чаще и чаще зазывал Алешу к себе в дом и садился с
ним заниматься.
   По старой привычке,  Алеша заходил к  Кораблевым с  опаской,  заранее
заглядывал в окна и спрашивал Витю, дома ли Никита Кузьмич или нет.
   - Да ты не робей! Не съест он тебя, не обидит, - уверял Витя.
   И правда,  Никита Кузьмич, встречая Алешу, ничего ему не говорил и не
мешал мальчикам заниматься.  Но Прахов в его присутствии чувствовал себя
крайне стесненно и на все вопросы Вити отвечал каким-то скучным голосом.
   - Не  входи ты  в  горницу,  пока мы занимаемся.  Побудь на кухне,  -
попросил как-то раз Витя отца.
   - Да зачем он тебе, этот Прахов? - удивился Никита Кузьмич. - С таким
пристяжным далеко не ускачешь. Иль ты на свою голову не надеешься?..
   В разговор вмешалась Анна Денисовна:
   - Просят же тебя, отец! Сделай одолжение.
   С  этого дня  при каждом появлении Алеши мать уводила Никиту Кузьмича
из горницы или посылала его с каким-нибудь поручением к соседям.
   Витя занимался с Праховым настойчиво и много. И странное дело: раньше
он просто дал бы Алеше списать из своей тетради и остался бы доволен, но
сейчас было  куда  приятнее объяснять Прахову новую  трудную задачку или
теорему, расшевелить его, заставить подумать.
   В классе Витя внимательно прислушивался к ответам Прахова и испытывал
облегчение, когда тот отвечал толково и уверенно.
   Один раз они даже поссорились. Это было на уроке географии.
   Алеша накануне не выучил урока и,  когда его вызвали к  карте,  понес
такую  околесицу,  что  рассмешил весь  класс.  Географ Илья  Васильевич
отослал мальчика на место и поставил в журнале жирную двойку.
   Возбужденный  Алеша  сел  за  парту  и  попытался  с  победным  видом
подморгнуть Вите: видал, мол, какой я веселый и неунывающий парень!
   - Чучело ты огородное! - сердито шепнул ему Витя и отвернулся.
   - Не по графику ж вызвали... Не приготовил я урока.
   - Так бы  и  сознался!  Незачем балаган разводить перед всем классом.
Погоди вот... Сегодня же будешь со мной географией заниматься!
   С  каждым днем Алеша все больше привязывался к  дому Кораблевых.  Ему
нравилось слушать радио или рыться в книгах, которые беспорядочной кучей
лежали на Витином столике.
   - Ну и разгром у тебя!  Словно после землетрясения,  -  сказал как-то
Алеша. - Ты бы полку завел.
   - Отец этажерку обещал купить,  да все почему-то тянет...  - не очень
охотно объяснил Витя.
   Дня через два после этого разговора,  когда Вити не было дома, Прахов
притащил к  Кораблевым тяжелую,  громоздкую полку,  сколоченную из грубо
обструганных досок, и сказал Анне Денисовне, что они сделали ее вместе с
Витькой в  школьной мастерской.  Вскоре  пришел Витя  и,  заметив Алешу,
который укреплял над столом эту полку, растерянно заморгал глазами:
   - Кто тебя просил?
   - Завал же на столе... Раскопки производить надо.
   - Хороша  полочка,   хороша!   -  похвалила  мать.  -  Не  беда,  что
великонька. Тут главное - свои руки делали. - И она принялась упрашивать
сына смастерить ей такую же полку для кухонной посуды.
   - Сделаем, тетя Анна! Обязательно! - заверил Алеша. - Правда, Витька?
   Мальчик  буркнул  что-то  под  нос  и  принялся расставлять на  полке
книги...
   Как-то раз Алеша застал Витю за чтением устава ВЛКСМ.
   - Готовишься? Да? - спросил он.
   - Было время-готовился. Сам знаешь, чем все кончилось. А ты как?
   Алеша задумался.
   - А знаешь,  Витя, - заговорил он наконец, - я думаю, нас еще могут в
комсомол принять.
   - За какие же это заслуги?
   - Ну,  не сейчас, конечно, попозже... Ты год с отличием кончишь, и я,
может быть,  подтянусь.  А  летом урожай в  поле вырастим.  Тоже в зачет
пойдет...
   - Так я же не в бригаде у вас...
   - Ах да!  - вспомнил Алеша. - А почему волынишь? Подавай заявление, и
баста. Зараз примем!
   - Все равно без Ручьева не утвердите.
   - Ты подавай... там видно будет, - настаивал Алеша.
   ...В  один  из  воскресных дней Витя,  по  обыкновению,  сидел дома и
поджидал Прахова заниматься. Но тот почему-то не пришел.
   Кораблев решил,  что приятель заленился, и отправился разыскивать его
по колхозу.
   Алеши нигде не было.  Зато встретилась Катя, и от нее Витя узнал, что
Прахов сегодня с утра дежурит в теплице.
   Витя  вернулся  домой,  взял  учебники и  пошел  в  школу.  Приоткрыв
скрипучую дверь теплицы,  он заметил Алешу. Тот сидел у печки, помешивал
кочергой мерцающие золотом  угли  и,  пользуясь одиночеством,  не  очень
складно, но громко распевал песню.
   - Ученик Прахов, почему не явились на занятия? - спросил Витя.
   - Причина вполне уважительная! Нахожусь на посту, - засмеялся Алеша.
   - Подумаешь, пост! Истопил печку - и свободен.
   - Ну, не скажи...
   Алеша  с  жаром принялся объяснять,  какое серьезное и  ответственное
дело быть дежурным по теплице.
   - Да, Витька, ты наше просо еще не видел? Знаменито растет!
   Он подвел Кораблева к  делянке.  Посеянные на большом расстоянии друг
от друга,  ничем не стесненные, стебли проса хорошо разрослись, доходили
почти до пояса и начали выкидывать боковые метелки.
   Алеша  сообщил,   что   члены  бригады  думают  провести  в   теплицу
электрическое освещение, заставил Витю измерить промежутки между рядками
проса,   ввернул  что-то   насчет  широкорядного  сева,   вегетационного
периода...
   - Я,  кажется,  не первоклассник,  -  остановил его Витя.  -  Понимаю
кое-что...
   Он дождался,  когда Алеша закрыл печную трубу,  полил посевы и  повел
его в школу.
   На  улице мело,  ветер крепчал,  посвистывал в  оголенных яблонях.  С
востока наползала белесая мгла.
   Витя покачал головой:  погода явно портилась. А он-то собирался после
занятий с Алешей покататься часок-другой на лыжах!
   Ребята  заняли  пустующий  восьмой  класс,  разделись.  Витя  сел  за
учительский стол  и,  подражая голосу Федора Семеновича,  вызвал Алешу к
доске:
   - Так-с! Начинаем работать!
   Первая задача далась нелегко.  Алеша начал громко сопеть и  несколько
раз стирал с доски рукой,  но Витя учительским тоном напоминал ему,  что
для  этого  существует тряпка.  Когда  задача  была  решена,  Алеша,  по
привычке, заглянул в конец задачника.
   - Смотри!   -  обрадовался  он.  -  Сошлось  с  ответом!  Точь-в-точь
подогнал. Ай Прахов, ай молодец!..
   - Не подогнал,  а  решил правильно,  -  перебил его Витя.  -  Мозгами
пошевелил...  Садись,  Прахов. Передышка! - И он прислушался к вою вьюги
за стеной.
   Алеша подошел к  окну и  выглянул в форточку.  Буран разыгрался не на
шутку. Седая мгла окутала всю округу, в пяти шагах ничего не было видно.
За  углом  тревожно  бренчала  оторванная водосточная труба.  Где-то  со
звоном разбилось стекло.
   Алеша с трудом закрыл форточку и протер залепленные снегом глаза:
   - Ну и буранище!..  Как бы стекла в теплице не побило... - Он схватил
полушубок, начал одеваться. - Пойдем, Витька, проверим!
   - Кто я при тебе? Пятая спица в колеснице? - с досадой сказал Витя. -
Ты же дежурный, а не я.
   Алеша с недоумением взглянул на товарища:
   - Опять не так...  Ну и норов у тебя!  Кручено-верчено...  А в общем,
как знаешь. - И, сердито запахнув полушубок, он выбежал из класса.
   Витя  поежился.  Зря  он,  пожалуй,  сказал о  пятой спице!  Надо  бы
помолчать...
   Он нагнал Алешу у школьного крыльца. Буран встретил мальчиков крепким
штормовым ударом,  перехватил Дыхание.  Со  всех  сторон швыряло колючим
снегом,   шуршало,  посвистывало,  завывало.  Ребята  подняли  воротники
полушубков и,  пригнувшись, начали пробираться к теплице. Тропку замело,
идти пришлось по целине, глубоко увязая в сугробах.
   Мальчики долго месили снег,  забирая в поисках теплицы то вправо,  то
влево,  а  теплицы все не  было.  Алеша подумал,  что это как на Крайнем
Севере: пошел человек во время бурана к соседу в гости - и заблудился...
Наконец  сквозь  непогоду  вырисовался силуэт  старого  тополя,  росшего
недалеко от теплицы. Под напором ветра тополь содрогался, скрипел, точно
жаловался, как трудно ему переносить такую лютую непогоду.
   Алеша с Витей добрались до теплицы. Ее завалило снегом почти до самой
крыши, двери не было видно, но стеклянная крыша была цела, и через нее с
сухим шорохом перекатывались снежные волны.
   - Занесет вашу теплицу, - сказал Витя. - Потоми не найдете.
   - Ничего, откопаем, - заверил Алеша. - Главное, что стекла целы!
   Он  совсем успокоился.  Пусть  метель злится себе,  посевам проса это
никак не повредит... А пока они могут вернуться в школу.
   Держась одной рукой за  Витино плечо,  Алеша стянул с  ноги валенок и
принялся вытряхивать из него снег.
   Неожиданно сильный порыв  ветра  пошатнул ребят и  обдал их  ледяным,
пронизывающим дыханием. Раздался треск.
   Витя оглянулся и обмер.
   - Тополь!..  Ложись!  -  не  помня себя выкрикнул он,  со  всей силой
толкнул Алешу вперед,  ринулся за ним следом,  сбил его с ног и сам упал
лицом в снег.
   Вновь послышался треск,  щелканье,  и  в  тот  же  миг старый тополь,
распластав ветви  и  взвихрив густое  облако  снежной  пыли,  с  тяжелым
уханьем обрушился недалеко от  ребят.  И  хотя  буран  не  унимался,  но
ребятам почудилось, что кругом стало очень тихо. Они долго лежали молча,
потом осторожно поднялись.
   - Ну и грохнуло! Как фугас! - сказал Алеша, ощупывая грудь и плечи. -
Да нет... Будто не задело. А ты как?
   Витя перевел дыхание:
   - Легко отделались... Я ведь думал: дерево на нас падает.
   - С дуплом был тополь, вот и не выдержал.
   Алеша посмотрел на  могучий шершавый ствол дерева и  вдруг метнулся к
теплице, заглянул на крышу.
   - Так и есть!.. - испуганно закричал он. - Натворило оеды!
   Ствол тополя упал  мимо  теплицы,  но  верхние его  сучья задели край
крыши  и  разбили  стекла.  Сейчас  через  отверстия на  зеленые  посевы
посыпался снег.
   - Витька,  что делать-то?  Теперь же  все наше просо замерзнет.  Весь
опыт насмарку пойдет!
   Алеша заметался, схватил приятеля за руку, потащил к школе:
   - Надо немедля позвать Федора Семеновича!
   - Нет его дома, - сказал Витя. - Они с Клавдией Львовной в клуб утром
ушли. Я сам видел.
   - Тогда в колхоз побежали! Ребят поднимем, Марину...
   - Стой,  н& крутись!  - Витя сердито встряхнул Алешу за плечи. - Пока
бегаем, сколько в теплицу снега навалит! Думать надо, товарищ дежурный!
   Поеживаясь от  холода,  ребята посматривали на  разбитую крышу.  Витя
представил себе,  как бы поступили в  эту минуту Костя Ручьев,  Варя или
Митя.  Они то  уж  обязательно что-нибудь бы нашли,  придумали и  сейчас
действовали -  только бы спасти посевы! А вот они с Алешей все еще стоят
около теплицы, препираются друг с другом и ничего не могут поделать...
   Витя подумал,  что хорошо бы  закрыть разбитую крышу соломой.  Но  ее
поблизости не было. Или сеном...
   Мальчик вдруг  решительно потянул Алешу  к  школьному сарайчику,  где
лежало сено, заготовленное Федором Семеновичем для козы.
   - Ты в уме?  -  растерялся Алеша.  -  Чтобы нам попало потом... А кто
отвечать будет?
   - Ладно, отвечу... - махнул рукой Витя. - Давай таскать!
   Ребята  набрали по  большой охапке хрустящего сена  и  понесли его  к
теплице.  Буран,  словно радуясь,  что  ему нашлось чем позабавиться,  с
новой силой налетел на мальчишек.  Он вырывал у них из рук клочья сена и
уносил его в крутящийся снежный водоворот.
   Когда Витя с  Алешей,  с  трудом вытаскивая ноги из  глубокого снега,
добрались до теплицы, сена почти не осталось.
   - Это как воду решетом носить!  - пожаловался Алеша и вспомнил, что в
сарайчике должны быть пустые мешки.
   Теперь дело пошло лучше.  Принесенным в  мешках сеном ребята заложили
часть разбитой крыши, а сверху, чтобы не разнесло ветром, сено придавили
сучьями упавшего дерева. Затем они вновь направились к сарайчику, набили
мешки  сеном  и  только  было  окунулись  в  буран,  как  столкнулись  с
заснеженной фигурой в башлыке и шубе.
   - Тятька!  -  закричал Витя,  сбрасывая с плеч мешок.  -  Ты как сюда
попал?
   - Ах ты,  горе-беда!  -  обрадовался Никита Кузьмич.  -  Хорошо,  что
отыскался! Я уж думал, ты в поле плутаешь. Пропадешь в такую заваруху...
- И он скомандовал ребятам: - Ну-ка, марш в школу! Чего морозитесь!
   - Что ты! - закричал Витя. - Тут же беда! Крышу у теплицы разбило. Мы
ее сеном закрываем.
   - Из взрослых кто-нибудь есть? - встревожился отец.
   - Никого, одни мы... - сказал Алеша. - Помогите нам, дядя Никита!
   - А ну, показывай, куда нести! - Никита Кузьмич поднял Алешин и Витин
мешки.
   Теперь сено таскали уже втроем: Никита Кузьмич - в мешках, ребята - в
большой плетеной корзине, которую они нашли в сарайчике.
   Витя старался изо всех сил.  Он  устал,  его пробирал мороз,  валенки
были полны снега, но перед глазами стояли лица школьных товарищей. Разве
бы они отступились от своего,  пусть хоть буран и мороз были во сто крат
злее и свирепее?..  Значит, и он может сделать так же, как они... В душе
уже  не  было  ни  сожаления о  потерянном дне,  ни  досады на  Прахова.
Думалось только об одном: как бы поскорее заложить сеном разбитую крышу.
   Буран начал утихать.  На  улице посветлело,  снег улегся,  и  повсюду
можно  было  увидеть  высокие  сугробы нетронутой белизны и  причудливой
формы.
   К  теплице подбежали запыхавшиеся Марина,  Паша,  Варя и Митя.  Потом
подошли Федор Семенович и Галина Никитична.
   Увидев  упавшее дерево и  надежно укрытую сеном  крышу  теплицы,  они
поняли, что произошло.
   Все принялись копать в снегу траншею. Вскоре удалось открыть дверь.
   В теплице было прохладно. Галина Никитична осмотрела просо и сказала,
что страшного ничего нет -  посевы померзнуть не успели, надо только еще
раз истопить в теплице печь и сегодня же вставить стекла.
   Ребята облегченно вздохнули.
   Марина обернулась к Вите и Алеше:
   - Молодцы! Вовремя крышу заделали. Хвалю за смекалку!
   - Смекалки хоть отбавляй, - сказал Федор Семенович. - Даже сено в ход
пустили. И кто вам позволил мою козу обижать?
   - Это я придумал,  Федор Семенович!  Моя вина,  - покраснев, сознался
Витя.
   - Ну и правильно придумал!  -  засмеялся учитель.  -  Главное, что не
растерялся,  товарищей выручил...  -  Он  покосился на  Никиту Кузьмича,
который сидел на корточках перед опытной делянкой и задумчиво смотрел на
зеленые посевы:  - А неплохое просо ребята выращивают? Не так ли, Никита
Кузьмич?
   Тот неопределенно пожал плечами:
   - Худого будто не скажешь...
   Члены школьной бригады о  чем-то  пошептались.  Потом Митя  подошел к
Витиному отцу и, вытянувшись, громко отбарабанил:
   - От  имени школьной бригады за спасение опытного проса объявляем вам
благодарность!
   - Чего, чего? - поднялся Никита Кузьмич.
   - Ну, словом, спасибо вам, дядя Никита! Здорово вы ребят поддержали!
   - Мое тут дело сторона...  -  сконфуженно забормотал Никита Кузьмич и
вдруг заметил,  что дочь и Марина переглянулись между собой. - Да, да! И
нечего тут улыбаться...  Тоже мне хозяйки, руководители! Завели теплицу,
а щитов крышу прикрыть на случай беды не заготовили. Разве так можно!
   Витя лукаво посмотрел на отца:
   - А говоришь: "Мое дело сторона"...
   - Ты тоже хорош!  - обрушился на него Никита Кузьмич. - Продрог весь!
Заболеешь теперь, сляжешь в постель, а отец с матерью ходи за тобой...
   С  трудом сдерживая улыбку,  Витя  отвел  глаза в  стоРону.  На  него
смотрели ребята. Глаза их тоже улыбались.
   - Не заболею, - сказал Витя.


   ДЕНЬ РОЖДЕНИЯ

   Прошли зимние каникулы, и вновь школа загудела, как пчелиный улей.
   В зале сняли бумажные флажки и гирлянды, маски зверей и птиц спрятали
в  шкаф до следующего Нового года,  елку вытащили во двор и разрубили на
дрова.
   А Костя все еще лежал в больнице.
   Паша Кивачев высказал мысль, что там, наверное, скупятся на лекарства
и плохо лечат их приятеля.
   - А может, у Петра Силыча лекарств, каких нужно, недостает? - заметил
Алеша.
   - Очень возможно, - согласился Паша. - Надо будет выяснить.
   На другой день,  побывав в  больнице,  смущенный Паша передал ребятам
записку.
   "Прошу вас по-дружески и приказываю как бригадир:  горячку не порите!
- писал Костя.  -  Лечат меня как надо.  Двадцать первого буду в  школе,
тогда поговорю с вами. И особо с Праховым..."
   - Да  хоть пять раз  по-особому!  -  обрадовался Алеша.  -  Только бы
возвращался скорее!
   - А все же, ребята, обидно ему, - вздохнул Паша. - У нас тут каникулы
были, елка, мы на лыжах катались, на санках, а Костя в больнице лежал...
   - А  знаете что?  -  вдруг вспомнила Варя.  -  У него двадцатого день
рождения. Давайте отметим, устроим для него праздник.
   Всем эта мысль понравилась. Стали прикидывать, где лучше собраться. У
Ручьевых,  пожалуй,  неудобно:  хозяйки в  доме  нет,  никто  ничего  не
приготовит.
   - У  нас можно,  -  предложила Варя.  -  Мама и  испечет и сварит что
надо...
   - Все у вас да у вас! - обиделась Катя. - Наш дом тоже не последний в
колхозе.
   В  свою очередь подали голос Паша,  Вася и  Митя Епифанцев:  Костя им
тоже  человек не  посторонний,  и  день рождения вполне можно провести у
них.
   Спор разгорелся.  Но тут Варе пришла в  голову новая мысль:  провести
Костин день рождения в школе.
   Катя с досадой отмахнулась.
   - А,  ей-ей, лихо закручено! - развеселился Алеша. - Соберем классное
собрание. Варя Балашова доклад сделает. Прения откроем...
   - И ничего нет смешного!  -  вступился Митя.  -  Может,  в самом деле
получится  очень  хорошо.  Устроим  складчину,  пригласим  ребят...  Вот
пойдемте к Галине Никитичне и расскажем.
   Ребята  отыскали  учительницу  в   теплице:   вместе  с  Мариной  она
осматривала маленькую зеленую делянку проса.
   Варя  рассказала сестре  и  Галине  Никитичне,  что  ребята придумали
насчет Костиного дня рождения.
   - Может, вы еще билеты будете рассылать? - перебила ее Марина. - Так,
мол, и так, восьмой класс приглашает вас на Костин праздник... Что же, у
Кости родного дома нет? Не братья ему Сергей с Колькой?
   - Так все же мужской народ у Ручьевых.  И хозяйки в доме у них нет...
- возразила Варя.
   - Ах,  вот  что!  Вы  уже  и  разжалобились!  -  нахмурилась Марина и
обернулась к учительнице:  - Как хотите, а я против такого дня рождения.
- Ему место не в школе, а в семье у Ручьевых.
   Она  почему-то  раскраснелась и,  сказав,  что  в  теплице невыносимо
жарко, поспешно ушла.
   Митя посмотрел на градусник и пожал плечами:
   - Вполне нормальная температура. Вот и пойми ее!
   - А  понять,  ребята,  надо,  -  сказала Галина Никитична.  -  Насчет
Костиного дня рождения в школе затея неплохая,  но сейчас она,  пожалуй,
неуместна... И вы Марине не мешайте. Она сама все сделает...
   Из  теплицы Марина  прошла прямо  к  Сергею.  О  чем  они  говорили -
неизвестно,  но только Сергей в  этот же вечер наметил вместе с Колькой,
кого из  ребят и  взрослых надо позвать на Костин день рождения.  Колька
называл только самых  близких друзей,  но  брат  настоял на  том,  чтобы
гостей было побольше.
   Двадцатого числа Сергей с Колькой привезли брата из больницы, помогли
ему раздеться и  нетерпеливо оглядели его со всех сторон:  Костя заметно
побледнел, осунулся, был коротко острижен.
   - А волосы где?  А чуб? - всплеснул руками Колька. - Какой ты смешной
стриженый, на себя не похож!
   - Ладно! - смутился Костя. - Наживем чуб... дай срок.
   В доме было прибрано,  чисто,  уютно,  пол застелен по, ловичками, на
окнах висели белые занавески,  а  из-за  черы ной печной заслонки тянуло
таким соблазнительным запахом, что мальчик невольно повел носом.
   - Ну-ну,  не принюхивайся!..  Не время еще! - закричал Колька, лукаво
переглядываясь с Сергеем.
   - Как на  "катере"?  Терпимо?  -  спросил старший брат,  показывая на
прибранную избу.
   - Полный порядок! - улыбнулся Костя.
   Колька вдруг  ринулся к  стене,  щелкнул черным выключателем,  и  под
жестяным  абажуром,   свисающим  с  потолка,   загорелась  электрическая
лампочка.
   - А это видал? - торжествуя, спросил братишка.
   Костя долго смотрел на желтый свет, потом потрогал выключатель, белую
крученую проводку.
   А  Колька ходил  за  ним  следом и  рассказывал,  что  с  Нового года
электрический свет  горит  теперь во  всех  избах  и  во  всех  школьных
классах;  в  колхозе пустили циркулярную пилу  и  воду  на  ферму качают
мотором;  когда электрические лампочки в первый раз вспыхнули на скотном
дворе, то коровы мычали целую ночь, не то с перепугу, не то с радости.
   - Пошел-поехал!..  -  остановил Кольку старший брат.  -  Может,  ты в
другое время информацию проведешь? Сейчас же нам гостей встречать надо.
   - Каких гостей? - не понял Костя.
   - Что  ж  ты,  братец,  забыл?  Сегодня  же  тебе  шестнадцать годков
стукнуло.
   - Нет, я помню.
   ...В сумерки начали собираться гости.  Первыми пришли Варя с сестрой.
Костя встретил их в сенях.
   Варя  достала  из  кармана  коричневые с  красной  каймой  варежки  и
натянула их мальчику на руки:
   - А мы...  мы тебе варежки связали... Каждый день носи! Чтобы руки не
мерзли.
   - Кто-то вязал, а я смотрела! - засмеялась Марина и скрылась в избе.
   - Ой, да что же мы на холоде стоим! - покраснев, спохватилась Варя.
   - А мне тепло, - улыбнулся Костя. - Я в варежках... Они вошли в избу.
   Вскоре  явились  члены  школьной  бригады,  Ваня  Воробьев  и  Галина
Никитична.
   Ребята  оттеснили  Костю  в   угол  и  наперебой  принялись  сообщать
последние новости:  просо в  теплице растет всем на  удивление,  хотя во
время  бурана с  ним  чуть  не  случилась беда;  восьмой класс  завоевал
первенство по  лыжам;  Витя  Кораблев серьезно занимается с  Праховым по
математике...
   - А  почему они на день рождения не пришли?  -  спросил Костя.  -  Их
разве не приглашали?
   - Как  же,  звали!  -  сказала Варя.  -  Сама  не  знаю,  почему  они
задержались.
   Костя нахмурился:
   - Опять Кораблев что-нибудь выдумывает. Не может он по-простому!
   Вскоре все сели за стол. Пили, ели, поздравляли Костю с днем рождения
и  желали ему всяческих успехов.  Потом пели песни,  читали стихи.  Паша
Кивачев вызвался рассказать чеховского "Ваньку",  но, дойдя до середины,
запнулся, начал путать и заявил, что остальное доскажет своими словами.
   - Садись, садись! - закричали ребята. - Не выучил. Ставим тебе тройку
с минусом.
   - Да что вы, право, чинные какие, будто на уроке сидите! - засмеялась
Марина. - Так уж у вас и ноги не зудят? Ну-ка, Сережа, поддай жару!
   Сергей достал гармошку и заиграл русского.
   Марина подмигнула Кольке и  пустилась в  пляс.  Колька,  как бесенок,
закрутился вокруг девушки. Потом сестру сменила Варя.
   Колька,  вконец  заморившись от  пляски,  попытался выкинуть какое-то
замысловатое коленце,  но  потерял  равновесие  и  сел  на  пол.  Кругом
засмеялись.
   А  Варя,  помахивая белым платочком,  лебедем плыла по избе.  Лицо ее
стало строгим, движения плавными, и только большие глаза сияли, смеялись
и поддразнивали: "А нас, Балашовых, все равно не перепляшешь!"
   Костя поднялся,  одернул рубашку.  "Давненько я не плясал, но уж если
на то пошло... берегись!" - говорил весь его вид.
   Он кивнул Сергею. Тот понял, и пальцы его быстрее забегали по ладам.
   Костя,  легко касаясь пола,  пошел по кругу,  отбил подметками частую
дробь.  Но все это был только зачин,  проба сил. Он вдруг по-разбойничьи
свистнул  и,  ударяя  ладонями по  голенищам,  по  коленкам,  по  груди,
пустился вприсядку.
   Теперь уж и Варя не плыла павой-лебедушкой,  а,  встряхивая волосами,
звонко отстукивала каблучками по половицам.
   Гости тесным кругом обступили плясунов. То и дело слышались возгласы:
   - На перепляс схватились!
   - Нашла коса на камень!
   - Теперь до упаду плясать будут!
   А  гармошка играла не  умолкая.  Не выдержав,  пустились в  пляс Вася
Новоселов и  Ваня  Воробьев.  Катя  вытащила  в  круг  упирающегося Пашу
Кивачева, кто-то потянул за руку Галину Никитичну.
   Прогибались половицы,  подпрыгивали на столе чашки и стаканы,  и весь
дом Ручьевых ходил ходуном.
   Дверь между тем то и дело открывалась,  и из сеней в избу входили все
новые и  новые школьники.  Одни забирались на  печь,  другие теснились у
порога  и,  подталкиваемые сзади,  все  больше  замыкали  кольцо  вокруг
плясунов.
   Встревоженный Колька вытащил Костю из круга и пожаловался:
   - Куда они лезут!.. Их же не звали. Еще печку нам развалят!
   Он  приоткрыл  дверь  в  сени,  где  толпилось  еще  десятка  полтора
школьников, жаждущих проникнуть в избу, и замахал на них руками:
   - Нельзя, некуда! Своим гостям тесно!
   Костя усмехнулся, отодвинул братишку и широко распахнул дверь:
   - Все входи, чего там! Хватит места!
   Школьники хлынули в избу.
   Костя  подошел к  окну  и  прижался разгоряченным лицом  к  холодному
стеклу.
   На  улице  было  тихо,  снег  под  фонарями горел голубыми огоньками,
березы,  опушенные инеем,  стояли не шелохнувшись, и, казалось, все село
затаилось и слушало, как весело справляли праздник в доме Ручьевых.
   Марина и Варя подошли к окну и встали рядом с Костей.
   - Хорошо тебе? - шепотом спросила Варя.
   - Хорошо!  - радостно улыбнулся Костя и, оглянувшись, окинул взглядом
собравшихся. - Только вот Федор Семенович почему-то не пришел...
   - у него сегодня лекция в колхозе,  - сказала Марина. - Но он тебя не
забыл,  не беспокойся.  Целое послание прислал.  - Она передала мальчику
записку.
   "Дорогой мой Костя!  - прочел он. - От всего сердца поздравляю тебя с
днем рождения и желаю счастья. Ты хорошо прожил свои шестнадцать лет. Но
тебе еще  предстоит далеко идти и  высоко подниматься.  Так запасайся же
силами, умением, знаниями на долгие-долгие годы!"
   - Что  он  тебе  пишет?  -  Варя нетерпеливо заглянула мальчику через
плечо.
   - Не мне одному...  Он всем пишет...  Ребята, идите сюда! Слушайте! -
Костя возбужденно подозвал товарищей и прочел:  - "Но тебе... - и тут же
поправился: - но вам еще предстоит далеко идти и высоко подниматься. Так
запасайтесь же силами, умением, знаниями на долгие-долгие годы!"
   ...Вскоре гости разошлись по  домам.  Сергей отправился в  правление.
Колька с Костей остались наедине.
   - Вот  это пир на  весь мир!  -  устало потянулся Колька.  -  Вот это
погуляли!  Не хуже,  чем тогда у Балашовых,  на Варимых именинах. Гостей
даже побольше собралось.
   - Давно у нас такого праздника не было,  -  согласился Костя.  -  Вот
досталось, поди, Сергею с подготовочкой!
   - Не  ему  одному.  Тут все больше Марина хлопотала.  Она за  главную
хозяйку была, а мы с Сергеем у нее за помощников.
   - Марина?..
   - Пока ты  болел,  она все время по дому нам помогала.  И  рубаху мне
сшила новую,  и пальто починила...  А какие у нее книжки есть дома! "Ты,
говорит, Коля, любую выбирай, какая на тебя смотрит".
   - А ты что, бываешь у Балашовых?
   - Случается.  Меня Марина часто зазывает.  Про уроки спрашивает,  про
все...
   Колька покосился на  "стену героев".  Костя прослеДил за его взглядом
и,  подойдя ближе к стене, заметил, что на одной из фотографий картонка,
закрывавшая лицо Сергея, была снята.
   - Кто тут хозяйничал без меня?
   - Это я,  Костя,  -  признался братишка.  - Зачем ты Марину с Сергеем
разделил?  Раз снимались,  пусть уж вместе сидят...  -  Колька вздохнул,
помялся. - А знаешь, чего мне хочется? Пускай Марина насовсем к нам жить
переходит!  Мы ведь с тобой не лежебоки какие-нибудь.  Если надо, и воды
принесем и пол выметем...  и скандалить мы не любим...  Давай скажем ей,
Костя! И Сергею скажем.
   - Так это их дело. Пусть сами решают, - улыбнулся Костя.
   - А может, они нас стесняются?
   - Разве же мы им помеха?
   - Помеха  не  помеха,  а  все-таки...  Ты  иногда такой  бываешь,  не
подступись...
   - Да нет, Колька, это когда-то было...
   - Значит,  согласен?  -  обрадовался Колька.  - Позовем Марину! Да? И
Сергею скажем!
   Костя  посмотрел на  фотографию отца  с  матерью,  потом на  карточку
Марины с Сергеем и задумался.
   - Ну чего ты, Костя, чего? - жалобно шепнул Колька.
   Костя зажмурил глаза и немного помолчал,  словно побыл наедине. Потом
встряхнул головой и привлек братишку к себе:
   - Позовем, Колька... Вместе нам лучше будет...


   САЛЮТ

   На другой день Костя пришел в школу.
   Восьмиклассники встретили его восторженным гулом,  кто-то выстучал на
крышке парты веселый приветственный туш.
   В класс влетел Алеша Прахов и обрадованно закричал:
   - Здоров,  Ручей?  Чего долго так?  Не мог пораньше выписаться?  - Он
потрогал у Кости мускулы на руках. - А ничего... Есть еще запасец!
   - Будет тебе!  -  отмахнулся Костя.  -  Ты скажи,  с математикой как?
Опять запустил?
   - Что  ты!  В  гору  лезу.  Недавно четверку получил.  Со  мной  ведь
Кораблев занимается.  Ну и настырный он,  Витька,  тебе не уступит!  - с
удовольствием пожаловался Алеша. - Проходу не дает, все часы расписал по
графику.  Вчера даже  на  день  рождения к  тебе не  пустил.  а  говорю:
"Собирайся,  пойдем!"  А  он  свое:  "Рано еще нам по праздникам ходить.
Давай-ка за дело! Завтра ведь математика".
   Незадолго до звонка в  класс вошел Витя.  Заметив Костю,  он внезапно
остановился, словно ошибся дверью и попал в другой класс.
   Мальчики молча смотрели друг на друга.
   "Ну,  что вы молчите, в самом деле! - хотелось крикнуть Варе. - Языки
приморозили?.. Подойдите друг к другу, поздоровайтесь".
   Но  она ничего не  успела сказать,  как прозвенел звонок и  в  дверях
показался Федор Семенович.
   Обычно Алеша  вел  себя  на  уроках математики сдержанно и  тихо.  Но
сегодня он  всячески старался обратить на  себя внимание учителя:  ловил
глазами его взгляд,  вытягивал шею, часто поднимал руку, порываясь выйти
к доске.  Когда же кто-нибудь из ребят долго не мог решить задачу, Алеша
даже возмущался и сердито шептал:
   - Шляпа, канительщик! Да это же яснее ясного!
   Но Федор Семенович как будто ничего не замечал.
   Витя  беспокойно ерзал на  парте.  Вчера он  занимался с  Праховым до
позднего вечера и отпустил его домой только тогда,  когда убедился,  что
уроки  подготовлены как  следует.  И  ему  очень  хотелось,  чтобы Алешу
спросили именно  сегодня.  Пусть  Костя  увидит,  что  и  он,  Кораблев,
что-нибудь да стоит!
   Наконец,  незадолго до  конца  урока,  Федор Семенович вызвал Алешу к
доске и  попросил его  доказать заданную на  дом  теорему.  Громко стуча
мелом  и  четко,  с  нажимом  выписывая буквы,  Прахов  довольно  быстро
справился с заданием.
   Учитель  озадаченно  потер  бритую  щеку,   потом  протянул  мальчику
учебник:
   - А ну-ка, реши еще вот это...
   Алеша  записал  на  доске  условие  задачи.   Потом,  улучив  момент,
обернулся к классу и даже немного растерялся:  все ученики,  как один, в
упор смотрели на  него.  "Ты  же  можешь,  Алеша,  можешь!  -  казалось,
говорили их взгляды. - Ну, постарайся, сделай!"
   Костя весь  подался вперед,  а  Витя  даже привстал с  парты и  кивал
Прахову головой.
   Мальчик вздрогнул и  перевел взгляд на доску.  Он крепко сжал мелок и
широко расставил ноги, словно ему предстояла трудная схватка.
   Задача действительно попалась нелегкая.  Надо было помнить не  только
то, что хорошо выучил вчера, но и то, что проходили неделю тому назад, и
месяц, и два...
   Алеше стало жарко.  Он торопливо чертил геометрические фигуры и писал
буквенные обозначения и цифры. Он вспоминал теоремы и рассуждал вслух.
   Тряпка выпала у мальчика из рук, и он стирал неверно записанные цифры
прямо ладонью.
   Федор Семенович видел это, но не сделал Алеше ни одного замечания. Он
внимательно следил за ходом рассуждений мальчика и  вглядывался в черное
поле  доски,   где  пока  еще  царили  суматоха  и  беспорядок.  Но  вот
мало-помалу   цифры   и   знаки   начали   занимать   положенные  места,
выстраивались в ровные ряды, все лишнее убиралось.
   - Кончил! - наконец возвестил Алеша и, дописывая последнюю цифру, так
нажал на мелок, что тот рассыпался на мелкие кусочки.
   - Хорошо  кончил!   -   Учитель  пытливо  окинул  взглядом  маленькую
воинственную фигуру мальчика.  -  Рад за тебя,  Алеша,  и  за товарищей,
которые тебе помогают, тоже рад. Ставлю тебе вполне заслуженную пятерку!
   Класс облегченно вздохнул.
   Алеша попытался сделать вид,  что  получать пятерки для  него обычное
дело, но это ему плохо удалось.
   После  урока  ребята  потащили  Алешу  в  "живой  уголок",  к  Галине
Никитичне.
   "Живой   уголок"   с    некоторых   пор   стал   излюбленным   местом
восьмиклассников. Они часто забегали сюда после уроков: то ученикам надо
было  рассказать  Галине  Никитичне,  как  прошли  сегодня  занятия,  то
поговорить о новой книжке, то разрешить какой-нибудь спор.
   Как же было сегодня не порадовать свою руководительницу!
   Ребята  втолкнули Алешу  в  "живой уголок" и,  перебивая друг  друга,
принялись рассказывать учительнице, как Прахов получил первую пятерку:
   - Трудовая пятерочка, ничего не скажешь!
   - Вы бы видели,  как он запарился!  Легче,  поди,  сто снопов в  поле
связать...
   - Вот она, страда-то, когда начинается!
   - Смотри, Прахов, не застрянь на первой пятерке. Полный вперед давай!
   - Это верно!  - сказала Галина Никитична. - До победы еще далеко. Ты,
Алеша, не успокаивайся, подтягивай и другие предметы.
   - Да что мы все об Алеше!  -  спохватилась Варя.  -  Надо же и  шефов
отметить - Костю с Витей.
   - Правильно,  надо!  -  подхватил Сема Ушков.  - В стенгазету про них
написать.
   Костя с Витей вновь посмотрели друг на друга,  но заговорить так и не
смогли.
   Из "живого уголка" ребята выбежали на улицу.
   Костя, не целясь, метнул снежок прямо перед собой и в то же мгновение
заметил, как Витя закрыл лицо руками и отвернулся.
   Мальчик бросился к Кораблеву:
   - Больно я тебе? В глаз попал?
   Витя вытер ладонью залепленное снегом лицо и неловко усмехнулся:
   - Пустое... Игра ведь... И я тебе так же мог...
   - Это само собой, - согласился Костя.
   Разговор на этом закончился. Мальчик хотел было повернуть обратно, но
что-то удерживало его около Вити. Да и Кораблев не делал никакой попытки
отойти от Кости.
   Они  молча стояли друг  против друга,  переминались с  ноги на  ногу,
потом принялись катать снежки.
   В школьном дворе девочки с визгом гонялись за Алешей.
   - Достается сегодня Прахову! - заметил Витя.
   - А ты это ловко его вытянул...  на пятерку-то!  -  неожиданно сказал
Костя. - Небывалое почти дело.
   - Не один я... Ведь ты первый начал с ним заниматься, а мне уже легче
было.  По  твоему же  наказу все делалось!  Помнишь,  из  больницы через
Варьку передавал...
   - Все  равно.  Здорово у  тебя  получилось.  Дается тебе  математика,
ничего не скажешь. Позавидовать можно!
   Витя сокрушенно вздохнул и  крепко сжал в  ладонях снежок.  "Мне тоже
есть чему позавидовать", - хотелось чистосердечно признаться мальчику.
   Он  оглянулся -  к  ним  подбегали школьники,  -  достал  из  кармана
сложенный вчетверо лист бумаги и протянул Косте:
   - От меня... Заявление в школьную бригаду... Прошу разобрать.
   Костя с недоумением посмотрел Вите прямо в лицо:
   - Не  нужно заявления...  Раз согласен,  мы и  так примем.  Ты же нам
здорово помог...
   - Нет,  вы разберите.  Может, какие отводы будут... - настаивал Витя,
глядя  в  сторону.  -  А  по  математике,  если  желаешь,  вместе  можем
заниматься. У меня трудные задачки есть.
   - Вот это разговор подходящий! - обрадовался Костя. - Заходи ко мне в
воскресенье.  -  И он,  подпрыгнув, метнул снежок ввысь, словно выпустил
ракету.
   То же проделал и Витя.
   - Ребята!  Восьмой класс! Салют! - со смехом закричала Варя, и снежки
полетели вверх.


   ШИРОКОЕ ПОЛЕ

   Витя сдержал свое слово и в воскресенье утром зашел к Ручьевым.
   Костя поднялся ему навстречу:
   - А я ведь думал...
   - Знаю,  что  ты  думал,  -  нахмурился Витя.  -  Мол,  Кораблев ради
красного словца пообещал... Так будем решать задачи или нет?
   - Понятно,  будем,  - заторопился Костя и кинулся убирать со стола. -
Колька, помогай!
   Вскоре стол был насухо вытерт, и мальчики бели заниматься.
   Витя предложил для начала решить несколько задач по алгебре из нового
сборника, который он достал у Федора Семеновича.
   Каждый решал  задачу самостоятельно,  по-своему,  но  потом  мальчики
придвигались ближе друг к другу и сравнивали, чье решение лучше. Порой у
них  что-то  не  ладилось,  и  тогда Костя с  Витей принимались спорить,
расхаживали  по  избе,  заглядывали  в  учебник  по  алгебре,  повторяли
правила.
   Колька с сочувствием поглядывал на ребят.  Видно, крепко им достается
в восьмом классе!  Вот он,  Колька,  например, сделал все домашние уроки
еще вчера вечером за  два часа.  Костя же трудился почти до полуночи,  а
сегодня с утра опять сел заниматься.
   Покончив с  одной задачей,  мальчики принимались за  вторую,  третью,
четвертую...
   - Это вам столько задано? - не выдержав, спросил Колька, которому уже
давно  не  терпелось вытащить  брата  на  улицу  и  показать,  какие  он
смастерил санки с рулем.
   - Да нет,  -  пояснил Костя, - это не по заданию... Мы просто трудные
задачки решаем.
   - По своей охоте, добровольно?
   - Понятно, по своей... вроде как для тренировки.
   Колька с  изумлением покачал головой.  Как ни  любил он  уроки Федора
Семеновича,  но  тратить воскресный день на  трудные задачки,  да еще не
заданные на дом, - это было выше его сил.
   - А на улице что творится!  - зажмурился Колька от удовольствия. - На
лыжах катаются,  на санках... А наш отряд на пруду каток расчистил. Мы и
карусель там поставили...
   Костя обернулся было  к  окну,  чтобы хоть одним глазом посмотреть на
пруд, но вовремя спохватился и строго сказал:
   - Иди, коли тянет. Не мешай нам!
   Колька не заставил себя просить, мигом оделся и выскочил за дверь.
   К  полудню Костя с  Витей решили семь  задач.  Витя  сказал,  что  на
сегодня довольно, и предложил пойти на каток.
   - Еще одну,  для круглого счета,  - попросил Костя. Но восьмая задача
оказалась каверзной, и мальчики зашли в тупик. Каждый доказывал, что его
способ решения наиболее правильный, но убедить друг друга они не могли.
   Чтобы не  поссориться,  мальчики отложили восьмую задачу до встречи с
Федором Семеновичем и попробовали решить девятую. Но и с ней дело на лад
не пошло.
   - Засиделись мы,  туман в голове...  -  Витя поднялся из-за стола.  -
Пойдем на каток!
   - Чего там "засиделись"! Просто пороха не хватило, - помрачнел Костя.
- Пока семечки были,  так щелкали,  а как до каленого орешка добрались -
зубки слабы.
   - Ничего не слабы,  -  не сдавался Витя.  -  Вот головы прояснеют - и
решим. А не то завтра Федора Семеновича спросим.
   - Потом да после!.. Любишь ты все на завтра откладывать! Раз взялись,
давай не тянуть.  -  Костя сорвал с гвоздя полушубок и шапку:  - Пошли к
Федору Семеновичу!
   - Что ты! - оторопел Витя. - Сегодня же выходной... Может, его и дома
нет. Да и надоели мы учителю.
   - Надоели? - удивился Костя. - Плохо ты его знаешь!
   Он  быстро  оделся,  сунул  в  карман  испещренные цифрами листочки и
направился к школе.
   Досадуя на себя, что связался с горячим не в меру Костей, Витя плелся
позади и на все лады убеждал его не ходить сегодня к учителю.
   У  околицы ребята  встретили Клавдию Львовну и  узнали  от  нее,  что
Федора Семеновича нет дома.
   - Ладно,  будь по-твоему...  завтра спросим.  - И Костя, кивнув Вите,
повернул к пруду.
   Здесь  вовсю шло  веселье.  Мальчишки катались на  "снегурочках",  на
деревянных коньках-самоделках или же, стоя во весь рост, лихо съезжали с
ледяной горки.
   В  центре катка  кружилась самодельная карусель -  колесо от  телеги,
надетое на кол.
   Разбежавшись с небрежным видом,  -  словно желая сказать каждому, что
они попали сюда совершенно случайно,  Костя и  Витя покатились с ледяной
горки.  Все  шло  удачно.  Только у  самого конца отполированной ледяной
дорожки они  столкнулись с  двумя малышами и  повалились в  снег.  Сзади
налетели еще несколько мальчишек,  и  Костя с  Витей оказались в  шумной
куче мала.
   Они не  без труда выбрались из нее и  не успели как следует протереть
залепленные снегом лица, как услышали знакомый голос:
   - Кому-кому, а восьмому классу непростительно так падать!
   Мальчики обернулись.
   - Здравствуйте, Федор Семенович, - смущенно сказал Костя. - Так мы бы
не упали... под ноги кто-то сунулся.
   - На малышей кивать нечего,  -  погрозил пальцем учитель. - Физику вы
забыли,  вот что.  Законы равновесия,  силу инерции...  -  Он показал на
Кольку,  который,  весь  подавшись вперед,  летел  с  ледяной  горки:  -
Смотрите, как он умело переместил центр тяжести.
   Но  в  этот самый миг Кольку подбили сзади,  он упал и  закончил свой
путь,  скользя на  спине,  задрав ноги  кверху.  Костя  с  Витей  лукаво
поглядели на учителя и захохотали. Засмеялся и Федор Семенович:
   - Я вижу, на этой горке все законы физики кувырком летят!
   - Федор Семенович, - вспомнил вдруг Костя, - а мы к вам собирались. С
задачами у нас не получается.
   Он  поспешно достал  из  кармана исписанные листки  и  сунул  в  руки
учителю.
   Витя осуждающе покачал головой,  но  Костя сделал вид,  что ничего не
заметил.
   - Позвольте,  но  ведь я  же вам этого не задавал?  -  удивился Федор
Семенович.
   - А мы добавочно решаем, для тренировки, - признался Костя.
   - Вон вас куда потянуло!..  -  Учитель с довольным видом посмотрел на
них, достал карандаш и принялся объяснять задачу.
   Костя бросил на  Витю  выразительный взгляд,  как  бы  желая сказать:
"Видал, мол: моя правда! Федор Семенович никогда не откажется!"
   А  кругом стоял смех,  визг,  крики,  пролетали юркие конькобежцы;  у
подножия ледяной горки то и дело вырастала куча мала.
   - А  обстановочка-то  не  совсем подходящая!  -  Учитель оглянулся по
сторонам: - Где бы это нам присесть?
   - Пойдемте к нам, - предложил Костя. - Никто не будет мешать!
   Через несколько минут они уже сидели у Ручьевых в избе.
   Учитель помог ребятам разобраться в каверзных задачках, задал еще две
новые, побеседовал о математике и ушел минут через сорок.
   Костя убрал со стола тетради и с хрустом потянулся:
   - А правда, неплохой денек получился?
   - Почему тебя на математику потянуло? - не без тайного умысла спросил
Витя.  -  Ты  ведь  до  нее  раньше  не  особо  рьяный  был,  больше  на
естествознание да на литературу нажимал.
   Костя ответил не сразу.  Постоял у окна, подышал на стекло, нарисовал
трапецию, потом треугольник...
   - А  ты  думаешь,  все  через тебя?  -  наконец заговорил он.  -  Оно
конечно,  завидки берут... Ты на математику счастливый. А только это еще
часть от целого. А вот ты почему агротехникой заинтересовался?
   - Так тоже причин вдоволь...
   - Это верно: причины есть, - согласился Костя.
   В избу вошли Варя и Митя Епифанцев.
   - Хороши,  нечего сказать!  -  Девочка подозрительно оглядела Витю  и
Костю.  -  Запрятались,  тренируются...  И  ни  словечка никому!..  Даже
учителя на дом затащили.
   - Откуда вы все узнали? - спросил Витя.
   - Нам Федор Семенович сейчас рассказал,  - объяснил Митя. - "Неужели,
говорит, на весь класс нашлись только два любителя математики?" Думаете,
не обидно ему? Могли бы, кажется, и других ребят пригласить.
   - Так сделайте милость!  -  почти закричал Костя.  -  Разве мы против
кого? Примыкайте.
   - Ага!  Подобрели, когда вас к стенке прижали, - с торжеством сказала
Варя.
   На  другой день  в  классе Витя  с  Костей предложили желающим решать
трудные задачи задержаться после уроков.
   Осталось человек восемь.  В класс принесли еще три доски.  На занятия
пришел Федор Семенович. Каждому он подобрал интересные задачи.
   Школьники не заметили, как пролетели два часа, и учитель был вынужден
почти насильно отослать ребят домой.
   Все расходились веселые, возбужденные, рассказывали друг другу, какие
трудные были задачи и как хитро они их одолели.
   ...Костя  дорожил каждым  часом.  То  он  проводил время  в  теплице,
наблюдая за просом, то засиживался над математикой.
   Большинство уроков  в  классе приносило мальчику большую радость.  Он
чувствовал, что мир вокруг него становится просторнее, глубже, яснее. Из
школы Костя возвращался возбужденный,  сияющий,  и Колька догады* вался,
что брат получил очередную пятерку.
   - Не о пятерке речь... ты послушай, что у меня в голове засело!
   И  Костя с жаром рассказывал,  что он сегодня узнал по математике или
истории, по литературе или географии.
   - Э-э, да что тебе толковать! - спохватывался он. - Не дорос еще...
   - Нет,  нет,  ты говори!  -  просил Колька.  -  Я ведь тоже в восьмом
классе буду учиться.
   Нередко,   обогащенные  знаниями,  полученными  за  день,  пораженные
маленькими открытиями и находками, школьники после уроков долго не могли
расстаться и собирались у Ручьевых на "катере".
   Колька услужливо растапливал железную печку-времянку.  Бока ее вскоре
накаливались, становились вишневыми, потом оранжевыми, мерцали искрами.
   Ребята,  как в ночном у костра, рассаживались вокруг печки и начинали
разговоры.
   Возвращался с  работы  Сергей,  приходила на  "катер" Марина,  и  они
присоединялись к школьникам.
   Если ребята наперебой доказывали друг другу,  что нет на  свете науки
серьезнее и важнее, чем математика, то Колька безошибочно определял, что
сегодня в восьмом классе были уроки Федора Семеновича.
   Если  Костя  с   приятелями  заводили  речь  о  здоровье  человека  и
собирались в  будущем учиться только  на  врачей -  значит,  с  ребятами
занималась Галина Никитична.
   А  вот сегодня их вниманием бесспорно завладела Клавдия Львовна.  Еще
не  успели восьмиклассники отогреться,  как Костя затеял спор с  Митей о
Лермонтовском Печорине:
   - Тоже мне герой!  На Кавказ уехал,  потом в Персию собрался,  сам не
зная зачем... Скучно, видишь, ему! "Авось где-нибудь умру по дороге". Да
разве мало тогда в России дела было?..
   - Погоди,  Костя!  - перебил его Митя. - Не дошли мы еще на уроках до
сути,  вот и скачешь по верхам.  Надо обстановку знать. Это же тридцатые
годы, режим Николая Палкина.
   - А  Радищеву при Екатерине легче жилось?  А  он  все равно за  народ
стоял.  В Сибирь за правду попал,  не побоялся. Вот это человек был!.. А
декабристы? А Чернышевский?..
   Костя  жил,  как  крестьянин в  горячие  дни  летней  страды.  Только
закончишь одно  дело,  как  надвигается другое.  Только уберешь сено  на
лугу, как уже зовут в поле желтые, спелые хлеба. И всюду надо успеть, со
всем управиться!..
   Часто   Костя  с   товарищами  задерживал  учителей  после  уроков  и
забрасывал их самыми неожиданными вопросами.
   Галина Никитична как-то раз даже пожаловалась Федору Семеновичу:
   - Я  немного  боюсь  за  ребят,  особенно за  Ручьева.  Они  какие-то
ненасытные, все хотят знать.
   - Сейчас у ребят самое счастливое время, - ответил Федор Семенович. -
Они  как  бы  выбрались в  широкое поле.  А  кругом все звучит,  играет,
переливается красками...  Подростки же  полны  сил,  у  них  разгораются
глаза,  все им важно и интересно.  И это хорошо! Потом, со временем, они
во  всем разберутся,  и  им  легче будет найти свою торную дорогу,  свое
место в жизни.


   МОРОЗ И СНЕГ

   В феврале ударили сильные морозы.
   Пронзительно скрипел  снег  под  ногами;  у  колодцев,  закутанных  в
соломенные  чехлы,  нарастали  огромные  наледи;  потрескивали по  ночам
бревенчатые стены изб.
   Матери и бабушки укутывали школьников в теплые платки, шали и башлыки
и  наказывали им добираться до школы как можно скорее.  И ребята,  зная,
что  с  морозом  шутки  плохи,  как  никогда были  послушны и  нигде  не
задерживались.
   Только кое-кто из бедовых,  вроде Кольки Ручьева,  не желая конфузить
себя платком,  по-прежнему бегал на занятия в легкой шапчонке,  но перед
тем, как войти в класс, яростно оттирал снегом щеки и уши.
   Учеников из  дальних колхозов доставляли теперь  в  щколу  в  широких
розвальнях.  Чтобы не поморозить,  ребят закутывали потеплее,  а возницы
все время погоняли коней и покрикивали:  "Э-э! Дорогу! Ребятишек везу!".
И встречные подводы съезжали в сторону.
   Вслед  за  морозами начались ветры.  Они  дули  порой  целыми ночами,
выстуживали избы,  обжигали лица людей, захватывали дыхание. Не доведись
в такую ночь человеку очутиться в поле!
   Ветер не  на  шутку обеспокоил колхозников:  он стал сносить с  полей
снег.  В  лощинах  и  оврагах наметало огромные сугробы,  а  возвышенные
участки оголялись.
   Костя уже два раза ходил в разведку на Пасынки и убеждался,  что слой
снега становился все тоньше и тоньше.
   "Старалась зима,  хлопотала,  а  ветер всю ее  работу насмарку!  -  с
обидой  подумал  он.  -  Так  дело  пойдет  -  земля  весной  без  влаги
останется".
   В  воскресенье утром у  Кораблевых в  доме  назначено было  очередное
занятие по агротехнике.
   За несколько дней до этого Витю приняли в  члены школьной бригады,  и
ему поручили сделать доклад о снегозадержании.
   Когда доклад был готов, Витя предложил Косте собрать членов бригады у
них  в  доме:  горница просторная,  места всем  хватит,  отец с  матерью
уезжают на воскресенье в город,  и,  главное, не надо бежать по морозу в
школу.
   Костя согласился.
   И вот сейчас Витя встречал ребят.  То и дело в сенях гремела щеколда,
шаркал веник,  и школьники осторожно переступали через порог.  В горнице
было тепло, уютно.
   - Снимайте,  снимайте валенки!  Еще наследите тут,  -  говорила вновь
приходящим Катя Прахова и кивала на желтый крашеный пол.
   - Да нет,  зачем же!  Следите,  не жалко,  - радушно убеждал Витя, но
ребята все же разувались и,  оставив валенки у порога,  рассаживались на
лавке.
   Вскоре собрались почти  все  члены бригады.  Не  было  только Кости с
Митей да еще Галины Никитичны и Марины.
   - Может,  радио послушаете? - предложил Витя, желая чем-нибудь занять
ребят. - Сейчас легкую музыку передают. Или народные песни хотите?
   Но послушать радио не удалось.  В  горницу вошел Митя и  сказал,  что
Костя немного задержится и пусть Витя начинает свой доклад без него.
   Витя разложил на столе записи,  повесил на стенку рисунки,  таблицы и
схемы.
   Он  готовился к  докладу целую неделю,  перечитал немало литературы и
рассчитывал говорить минут сорок.  Вначале Витя выяснил, почему растения
нуждаются в  воде и  как  надо запасать влагу в  почве.  Потом он  начал
подробно рассказывать, как надо задерживать на полях снег.
   Все  внимательно слушали,  что-то  записывали в  тетрадочки,  и  Витя
подумал,  что доклад у него,  как видно, получается неплохой. Ему только
было досадно, что Костя до сих пор не явился на занятия.
   Неожиданно распахнулась дверь, и на пороге, в клубах пара, показалась
Галина Никитична.
   Вслед за нею вошли Костя и Ваня Воробьев.
   - Занятия кружка придется пока прервать, - сказал Костя, потирая уши.
- Колхоз начинает снегозадержание.  Марина со своей бригадой уже с  утра
работает на Пасынках. Надо выходить и нам.
   - Это в такой холодище-то! - вскрикнула Катя Прахова.
   - Ждать,  ребята,  нельзя,  -  сказал Ваня Воробьев.  - Дело срочное.
Ветер может весь снег сдуть.
   - Да что там гадать:  холодно,  жарко! - поднялся Паша. - Раз нужно -
значит, нужно... Подавай, Костя, команду!
   Варя уже  несколько раз  согласно кивнула Паше,  а  когда тот  смолк,
предложила вывести на снегозадержание восьмой класс.
   Галина Никитична наказала ребятам одеться как  можно теплее,  забрать
топоры, ножи, лопаты, санки и собираться у правления колхоза.
   Все быстро разошлись.
   Вскоре у правления собралось довольно много школьников:  комсомольцы,
почти все восьмиклассники и большая группа пионеров во главе с Варей.
   - Пионеры в  поле не  пойдут,  -  объявила учительница.  -  Сейчас же
расходитесь по домам!
   - Так,  Галина Никитична,  -  взмолился Колька, - мы же закаленные...
нас никакой мороз не  берет!  -  И  он  выразительно посмотрел на  Варю:
поддержи, мол, хоть ты!
   - Может, им приказать платками обвязаться? - обратилась к учительнице
Варя.
   - Так  это  мы  разом!  -  Колька вытащил из  кармана теплый платок и
старательно закутал голову, оставив только крошечную щелочку для глаз. -
А теперь, Галина Никитична, можно?
   - Ну что с  вами поделаешь!  -  засмеялась учительница и  велела всем
пионерам сбегать домой за платками.
   Костя и Ваня Воробьев повели школьников к берегу Чернушки.
   Застучали топоры,  пошли  в  ход  ножи.  Ребята  срубали голые  кусты
ракитника,  срезали ветки осинника,  ольхи,  все  это грузили на  санки,
увязывали веревками и отвозили на Пасынки.
   Здесь,  по  указанию Марины,  прутья  и  хворост укладывали валами по
всему  участку.  Теперь  снег  уже  не  сносило ветром в  лощину,  а  он
задерживался около валов, собирался в сугробы.
   - А я другой способ знаю,  как снег задерживать,  -  сказал Кораблев,
подходя к Косте. - Без хвороста.
   - Что за способ?
   - Я  много книжек по  снегозадержанию перечитал.  Вот,  не  дослушали
сегодня мой доклад,  а  есть такой способ.  Надо побольше канав в  снегу
выкопать. Когда поле неровное, снег лучше задерживается.
   Мальчики рассказали про канавы Марине.  Витя добавил, что этот способ
широко применяется в колхозах Сибири.
   - Убедили,  теоретики!  Принимаю ваш способ,  -  согласилась Марина и
поставила часть школьников копать между хворостяными валами канавы.
   Санки с  хворостом между тем  беспрестанно тянулись из  лесной чащи к
Пасынкам.  Школьники разбились на  пары:  один  тащил  санки  спереди за
веревку, другой подталкивал сзади. Так было легче и удобнее.
   Костя  нагружал свои  вместительные санки щедрой Рукой и,  впрягшись,
тянул их, как добрая лошадка. Вася ьызвался помочь ему:
   - Надорвешься ведь, чертушка! Давай вместе возить.
   - Нет, нет, - запротестовал Костя, - девчат выручай.
   В  очередную поездку в  лес Костя так много наложил в санки хворосту,
что  едва  хватило веревки,  чтобы увязать его.  По  ровной дороге санки
катились довольно легко,  но  на  крутом пригорке тяжелый груз дал  себя
знать. Косте пришлось согнуться в три погибели, веревка больно врезалась
и плечи, стало жарко.
   Навстречу попалась  Варя  с  пионерами.  Ребята  только  что  отвезли
хворост на Пасынки и сейчас возвращались обратно к лесу.
   Заметив Костю, девочка бросилась к нему:
   - Жадность тебя одолела! Разве так можно?
   Она подозвала Кольку с  Петькой и  приказала им  подталкивать Костины
санки сзади.
   - Да что я, маломощный, один не довезу? - обиделся Костя.
   - А ты не спорь!  Мне со стороны виднее,  -  сказала Варя.  -  А тебе
такое задание будет: за ребятами смотри, чтобы они носы не поморозили.
   Костя  вынужден  был  согласиться,   но,  когда  девочка  отошла,  он
приятельски подмигнул Кольке и Петьке:
   - А теперь шагайте своей дорогой. Без вас обойдусь.
   - Нет,  не  можем,  у  нас дисциплина!  -  ухмыльнулся Колька.  -  Мы
прикрепленные к тебе. По заданию вожатой.
   - Ну ладно, - погрозил им Костя, впрягаясь в санки, - толкайте тогда.
А я вам потом натру носы, поплачете...
   В  разгар работ  к  Пасынкам подъехали сани.  Из  них  вылезли Никита
Кузьмич и Анна Денисовна.
   - Едем из  города,  видим -  народу в  поле полно,  -  пояснил Никита
Кузьмич Марине. - Зачем это ты людей в такую стужу подняла?
   Марина объяснила, что только вчера вечером Сергей Ручьев распорядился
срочно  провести  снегозадержание.   Вот  и  пришлось  спешно  поднимать
бригаду.
   - Оно,   конечно,   разумно,  -  согласился  Никита  Кузьмич.  -  Как
говорится: "Снег на полях - хлеб в закромах".
   - Отец,  ты посмотри!  -  показала Анна Денисовна на поднимающихся из
лощины школьников с  санками.  -  Да  тут  войско целое!..  И  Витя  наш
старается. И Галина с ними.
   Никита Кузьмич засуетился,  снял с себя рукавицы, башлык и понес было
их сыну.
   - Еще в тулуп сынка закутай!  - Анна Денисовна цепко ухватила мужа за
рукав.  -  Не конфузь ты его перед ребятами.  А проморозится -  не беда,
крепче будет.  -  Она  посмотрела на  высокие хворостяные валы и  лукаво
переглянулась с Мариной.  -  Что-то и я застыла, отец. Не разогреться ли
нам? Привезем-ка на участок возика два-три хворосту. Ты как?
   И то ли Никита Кузьмич тоже начал замерзать, то ли еще почему, но он,
крякнув, сел вместе с женой в сани и повернул лошадь к лесу.
   К сумеркам валы из хвороста и канавы покрыли все поле.
   Усадив школьников в сани,  Никита Кузьмич и Анна Денисовна повезли их
домой.
   Проехав  мост,  Никита  Кузьмич  заметил впереди на  дороге  какую-то
фигуру, одетую в дубленую, сидящую колоколом шубу.
   - Э-э! - крикнул он. - Посторонись!
   - Это же Федор Семенович! - шепнул Витя.
   Никита Кузьмич, нагнав учителя, остановил лошадь и приподнял шапку:
   - До правления, Федор Семенович? Садись подвезем!
   - Да у вас и без меня полный комплект.
   - Ничего, потеснимся!
   Школьники усадили Федора Семеновича рядом с  собой,  и Никита Кузьмич
пустил Гордого крупной рысью.


   В МОСКВУ!

   Еще  лютовали  по  ночам  морозы,  ветер  порой  переметал  дорогу  и
громоздил новые сугробы, но приметы весны нарастали с каждым днем.
   Небо стало чище,  выше,  просторнее.  И солнце, совершая по нему свой
недолгий  путь,  успевало  многое  натворить за  день:  сочилась с  крыш
капель,   сползали  лавины  влажного  снега,   вытаивали  на  солнцепеке
завалинки, около стволов деревьев появлялись глубокие лунки.
   Просо в школьной теплице вырастало на славу.  Высокое,  кустистое,  с
мощно развившимися стеблями, оно доходило ребятам почти до подбородка, а
низкорослого Прахова скрывало даже с головой.
   - Это как та горошина в сказке, - удивился дед Новоселов, заглянувший
как-то в  теплицу:  -  пол пробуравила,  потолок с  крышей пробила и  до
самого неба дотянулась.  А  не пустоцвет ваше просо?  Зерно-то будет или
нет?
   Школьники и  сами  побаивались,  как  бы  буйное просо  не  оказалось
пустоцветом.
   Часто   в   теплицу  заходили  Федор  Семенович  и   Яков   Ефимович,
просматривали ребячьи дневники и  подолгу о  чем-то беседовали с Галиной
Никитичной и Мариной.
   Время шло. Метелки налились зерном, отяжелели, начали клониться вниз.
Можно было снимать урожай.  Но Марина и Галина Никитична не спешили. Они
хотели, чтобы как можно больше людей увидело опытное просо.
   По их заданию Витя Кораблев нарисовал красочный плакат:  "Всем, всем!
Приходите посмотреть наше просо.  Адрес:  Школьная гора,  теплица.  Юные
мичуринцы".
   Плакат повесили у  правления колхоза,  и  люди  стали охотно посещать
теплицу.
   Вскоре  Марина привела на  "школьную гору"  председателя колхоза.  Их
встретили Костя,  Варя и Митя. Предупредив Сергея, чтобы он не стукнулся
о  притолоку,  они ввели его в тесную теплицу.  Здесь было тепло,  пахло
влажной землей, молодой зеленью.
   Сергей  молча  обошел  рослые кусты  проса,  измерил расстояние между
ними, осмотрел метелки и, вышелушив несколько зернышек, кинул их в рот.
   Ребята терпеливо ожидали, что будет дальше.
   - Экая сила вымахала!  - пожевав, сказал Сергей. - Важное просо! А не
изнежили вы его под стеклом, ребята?
   - Можешь проверить!  -  Костя  протянул брату  толстую тетрадь.  -  В
дневнике все записано. Ухаживали как положено, растения не баловали...
   Но Сергей тетрадь не взял:
   - Сейчас мне вас проверять некогда.  Вы  уж об этом сами доложите.  С
чувством, с толком...
   - Где доложить? Кому? - не понял Костя.
   - Как  "кому"?   Народу  нашему,  правлению  колхоза.  например.  Вот
пригласим вас на заседание...
   - Нас? На правление? - с удивлением вскрикнула Варя.
   - А  как  же  иначе!  Раз  хорошее просо  вырастили,  так  защищайте,
деритесь за  него...  Чего переглядываетесь?  Или не обучены еще доклады
делать?
   - Да нет... в классе приходилось, - призналась Варя.
   - Так  вот  и  готовьтесь.  Докладчика  выделите,  обдумайте  все  по
порядочку...
   - А  наше  сообщение в  текущих делах  пойдет или  как?  -  осторожно
спросил Костя.
   - Зачем же в текущих? Заглавным вопросом пустим.
   Распрощавшись,  Сергей ушел,  а ребята с Мариной направились в школу.
Первым делом сообщили новость Галине Никитичне, потом Федору Семеновичу.
   После  уроков в  "живом уголке" собрались почти  все  члены  школьной
бригады.
   - Кто  же  возьмется сделать на  правлении доклад,  вернее  сказать -
сообщение? - спросила учительница.
   - Мите поручить,  -  предложил Костя.  -  Он в юннатских делах как по
книжке читает, не собьется.
   - Это твой почин с просом. - возразил Митя. - Тебе и выступать.
   Немного поспорив, ребята согласились поручить доклад Косте.
   - Только  помни,  -  предупредила его  Марина:  -  люди  в  правлении
солидные соберутся -  бригадиры,  актив. Могут быть всякие вопросы... Ты
не оплошай!
   Весть о  том,  что Ручьев готовится к  докладу на  правлении колхоза,
всполошила всю  школу.  Девятиклассники,  изучающие  основы  дарвинизма,
предложили консультировать его.
   Витя Кораблев вызвался нарисовать диаграммы.
   Колька попросил брата  упомянуть на  правлении о  достижениях юннатов
пятого класса и очень обиделся, когда Костя не пожелал его выслушать.
   За  несколько  дней  до  заседания правления ребята  обсудили  Костин
доклад.
   - Думаю,  все пройдет хорошо,  - сказала мальчику Галина Никитична. -
Только очень прошу:  следи за чистотой языка. Изгоняй беспощадно все эти
"вот",  "значит",  "так сказать". И, пожалуйста, не руби ладонью воздух,
держи руки спокойно.
   - Я на вас смотреть буду...  Если что не так, вы головой покачайте, -
попросил Костя.
   Учительница согласилась.
   - И вот еще что, - вспомнила она: - надо пригласить на правление всех
преподавателей. И в первую очередь Марию Антоновну...
   Наконец настал долгожданный вечер.
   Рассыльный оповестил всех членов правления и бригадиров,  но вслед за
ним те же избы обошли школьники и вторично напомнили о часе заседания.
   К  назначенному времени  контора  колхоза наполнилась людьми.  Сергей
посмотрел на Костю и улыбнулся:
   - Что ты,  братец, съежился, как на морозе? Гляди веселее, кругом все
свои!
   Потом  он  занял место за  столом,  постучал карандашом по  графину и
объявил,   что  сейчас  ученик  восьмого  класса  юннат  Ручьев  сделает
сообщение об опыте с просом.
   - А регламент какой будет? - весело спросил кто-то из угла.
   - Экий там  счетливый объявился!  -  недовольно сказал дед Новоселов,
перебираясь на  первую скамейку.  -  Пусть  говорит на  здоровье,  пусть
покажет, впрок ли ему учение пошло.
   - В регламенте,  значит, урезать не будем... - Сергей кивнул Косте: -
Давай, товарищ Ручьев, начинай.
   Мальчик подошел к столу и заговорил чужим голосом. Все лица перед ним
расплылись, как в тумане.
   Но вот Костя махнул рукой,  и  Варя с Митей внесли два снопика проса:
один -  обычный, низкорослый, и другой, выращенный в теплице, - высокий,
по грудь человеку.
   Колхозники оживились,  кто-то  одобрительно сказал:  "Эге!"  И  Косте
стало  легче.  Слова  пошли  свободнее,  он  уже  почти не  заглядывал в
тетрадку,  лица  впереди прояснились,  и  мальчик теперь узнавал каждого
человека.
   Внимательно слушали его члены правления;  ласково поглядывала Марина;
от  окна  согласно кивали  головой Галина  Никитична,  Клавдия Львовна и
Федор Семенович;  с  довольным видом поглаживал бороду дед Новоселов.  С
задней скамейки задумчиво смотрела на Костю Мария Антоновна. Рядом с ней
сидел Никита Кузьмич.
   И Косте стало радостно, как никогда. Пусть это маленькое дело, но оно
доведено до конца,  оно нужно людям,  и  мальчик не напрасно занимает их
внимание...
   И  вот уже закончено сообщение об опыте с  просом,  показаны снопики,
зачитаны отрывки из дневника, а Костя все еще говорит.
   Он  рассказывал о  том,  что вычитал в  этом году из книг и  узнал от
учителей,  рассказывал о  смелых преобразователях природы,  о  передовых
колхозниках, мастерах высоких урожаев.
   Лицо  мальчика  пылало,   он  говорил  горячо,  немного  сбивчиво  и,
наверное,   совсем  не  по  плану,   но  никто  его  не  перебивал,   не
останавливал, словно все понимали, что Костя не только заучил эти имена,
но они глубоко запали ему в душу и он не расстанется с ними всю жизнь.
   Только Никита Кузьмич не выдержал и бросил замечание:
   - Ты бы, Ручьев, к делу поближе...
   На него зашикали, а Яков Ефимович укоризненно покачал головой:
   - Дай же выговориться парню. Видишь, сколько у него накопилось!
   Костя  сообразил,  что  последние его  слова не  имели почти никакого
отношения  к  сообщению  о  просе,  и  растерянно  посмотрел  на  Федора
Семеновича и  Галину Никитичну.  Те переглянулись и кивнули ему головой,
словно хотели сказать: "Говори, раз слушают, говори..."
   После Кости слово сразу же взяла Марина.
   - Видали,  какое  просо  при  широкорядном посеве можно вырастить!  -
кивнула она на снопик из теплицы.  -  Я так думаю: тут говорить много не
приходится,   надо  сеять  просо  по  новому  способу.  Давайте  решать,
товарищи!
   - Так  то  же  на  пятачке урожай...  под стеклом,  -  заметил Никита
Кузьмич. - А в поле с каждым кустиком не станешь нянчиться...
   - Я уверена,  что и в поле урожай хуже не будет, - настаивала Марина.
- Теперь широкорядный сев применяют во многих областях.
   - А сорняки полезут! Зараз все просо заглушат!
   - Выполем! Сил не пожалеем, спина не переломится.
   - Погоди,  Марина!  - остановил ее Сергей. - Сама знаешь, сколько сил
забирает у  нас эта прополка.  От других работ отрывает.  Надо же толком
поразмыслить да взвесить все... Какие суждения будут, товарищи?
   Поднялась Галина Никитична и  подтвердила Костино сообщение:  опыт  в
теплице проводился по всем правилам,  почти в таких же условиях, как и в
поле.  Но  было бы  неплохо с  весны повторить опыт в  поле,  на большой
площади.
   Раздались голоса,  что надо списаться с учеными,  может быть,  даже с
самим академиком Лысенко.
   - А  как  Федор  Семенович  считает?  -  обратился к  директору школы
Сергей.
   - Думаю,  что мысль правильная,  - отозвался учитель. - И мало того -
списаться...   Пусть   Марина   сама   в   Москву   едет.   Там   же   в
Сельскохозяйственной академии наш земляк работает,  Андрей Новоселов.  И
он как раз занимается культурой проса -  проводил опыты в колхозах.  Вот
Марина ему все и расскажет, посоветуется...
   - Справедливо,  Федор Семеныч!  -  обрадовался дед Новоселов. - Прямо
мою думку перехватил.  Непременно пусть едет! - И он, как будто вопрос о
поездке был уже решен,  обратился к Марине:  - Ты, значит, как с вокзала
сойдешь,  спрашивай Харитоньевский переулок, дом двадцать один. Тут тебе
и  будет академия всех наук по сельскому хозяйству.  Ну,  а  как Андрюшу
разыщешь,  спуску ему не давай. Побеседуй по всей строгости. Так, мол, и
так, невозможно нам больше терпеть с просом такое положение. Ждем от вас
твердого слова, граждане ученые!
   - А  еще,  Маринушка,  закинь там удочку насчет ветвистой пшеницы,  -
сказал  бригадир первой  бригады Максим  Ветлугин.  -  Может,  дадут  на
разживу семян малую толику,  хотя бы щепотку. Мы бы уж тут расстарались,
вырастили...
   Бригадира перебила заведующая фермой Поля Клочкова и, в свою очередь,
наказала Марине  посоветоваться с  учеными  насчет  ухода  за  лугами  и
пастбищами.
   - Стоп,  товарищи!  - повысил голос Сергей. - Еще ничего не решили, а
вы уже с наказами...
   По против поездки Марины в  Москву никто не возражал.  Наоборот,  все
члены правления охотно подняли за это руку.
   - Тогда записывай! - кивнул председатель Марине.
   Она села за стол и достала записную книжку...
   Через день, захватив снопик проса, Марина выехала в Москву.


   ВАЖНОЕ ЗАДАНИЕ

   Марину Балашову ждали со дня на день.
   Возвращаясь из школы, ребята подолгу стояли на мосту через Чернушку и
вглядывались в машины и подводы, идущие со станции.
   Косте все казалось, что вот-вот одна из очередных машин затормозит на
повороте.  Марина на ходу выпрыгнет из кузова,  подбежит к  школьникам и
скажет: "Скорее собирайте людей! Есть хорошие новости".
   Но Марины все не было.
   - Не примет ее академик Лысенко. Недосуг ему! - сказал как-то Паша.
   - То  есть как это "не примет"?  -  обиделся Костя.  -  Она же  не по
личному делу  к  нему  поехала,  а  от  всего колхоза.  И  вопрос у  нее
важный...
   - Ты еще скажешь: академик и наши дневники будет смотреть?
   - Будет.  Я уверен,  -  убежденно настаивал Костя.  - Помнишь, мы про
двух юннатов читали.  Они над лесными муравьями наблюдения вели,  как те
вредителей растений уничтожали. А товарищ Лысенко узнал про это и вызвал
юннатов к себе в академию. Так они ему и дневники привезли и муравьев...
   Костю поддержал Митя Епифанцев,  приведя еще несколько примеров связи
ученого с  юннатами,  но,  по  правде  говоря,  на  душе  у  ребят  было
неспокойно.  Кто знает,  как встретят в академии Марину, как отнесутся к
их опыту с просом...
   На  шестой день после отъезда в  Москву Марина вдруг позвонила Сергею
по  телефону.  Она  сообщила,  что  находится сейчас  в  райкоме партии,
обещала к  вечеру  быть  в  Высокове и  просила срочно  созвать собрание
колхозников.
   Эта новость быстро разнеслась по селу, и в сумерки контора была полна
людей.
   Школьная бригада явилась на собрание почти в полном составе.
   Вскоре темноту улицы  пронзили два  широких луча,  и  легковая машина
остановилась у правления.
   В комнату вошли Марина и двое мужчин.
   Одного  -   невысокого,   пожилого,  в  белом  овчинном  полушубке  -
колхозники и  ребята  узнали  сразу:  это  был  секретарь райкома партии
Бахарев. Он подошел к столу президиума, поздоровался с людьми: кто сидел
поближе - за руку, кто подальше - кивком головы.
   - Прошу прощения,  задержались немного,  - сказал Бахарев и кивнул на
дверь:  -  Вы посмотрите,  какого я  вам земляка привез!..  Идите ближе,
Андрей Тимофеевич, показывайтесь...
   Высокий,  сутуловатый мужчина,  в пальто и в шапке-ушанке,  подошел к
столу,  поклонился,  и в ту же минуту,  растолкав людей, к нему бросился
дед Новоселов:
   - Андрюша!  Пропащая же ты душа!  Что ж так долго? Поезд не вез, ноги
не несли?
   Земляка окружили и взрослые и дети. Начались приветствия, расспросы.
   Федор  Семенович  стоял  рядом  с   Мариной  и   Галиной  Никитичной,
поглаживал быстро щеку и терпеливо ждал своей очереди.
   Варя потянула учителя за руку.
   - Федор Семенович,  а помните,  вы нам загадку загадали? - вполголоса
спросила она. - Разгадает ее теперь Андрей Новоселов?
   - Раз приехал, должен разгадать, - также шепотом ответил учитель.
   Андрей  наконец заметил Федора  Семеновича и,  протолкавшись к  нему,
крепко пожал руку. Учитель кивнул на стоящую рядом Галину Никитичну:
   - А эту гражданочку признаете?
   - Галька! - Забыв всю свою серьезность, Андрей протянул девушке руки.
   - Андрюша!  -  в  тон  ему воскликнула учительница и,  покосившись на
школьников, спохватилась: - Здравствуйте, товарищ кандидат сельскохозяй-
ственных наук.
   - Здравствуйте, товарищ преподаватель биологии.
   Федор Семенович показал на школьников:
   - А это, Андрей Тимофеевич, так сказать, ваши лаборанты, подшефные...
полный сбор.
   - Так вот вы какие!  -  Андрей обернулся к ребятам и протянул руку: -
Ну, давайте знакомиться!
   Первая пожала Андрею руку Варя, потом Костя, Митя, Паша, Катя...
   - Марина про ваши опыты мне много рассказывала,  -  сказал Андрей.  -
Очень правильно делаете,  что землей интересуетесь. Я ведь тоже с грядки
начинал, с мелочи.
   Сергей между тем,  посовещавшись о  чем-то с  Бахаревым,  постучал по
столу и пригласил колхозников занять места.
   Первым заговорил секретарь райкома.  Он сказал,  что культура проса в
их районе, да и по всей области, в большом загоне.
   Люди  жалуются  на  низкие  урожаи,  недовольны  просом,  мало-помалу
заменяют его  пшеницей и  рожью.  А  между тем  просо так же  необходимо
стране, как хлеб и картофель.
   - Но об этом вам лучше меня расскажет ваш земляк,  - закончил Бахарев
и уступил место у стола Андрею Новоселову.
   Неизвестно,  когда  и  как  школьники переместились поближе  к  столу
президиума,  но  только сейчас они  хорошо слышали каждое слово  Андрея,
видели каждый его жест.
   Варя налегла грудью на стол и поминутно поглядывала то на учителя, то
на Костю с Митей: вот, мол, когда пришла настоящая отгадка!
   - Еще до  войны,  по заданию правительства,  ученые разработали новую
агротехнику проса, - продолжал Андрей. - Был проведен массовый сев проса
по-новому  на   колхозных  полях  Чкаловской  области.   Война  помешала
окончательно закрепить этот  опыт.  После войны широкорядный посев проса
был проведен на  Украине.  Урожай превзошел все ожидания.  Сейчас надо и
вам смелее переходить на широкорядный посев проса - дело это верное.
   -  А вот с сорняками как быть?  - спросил Сергей.  - Забивают сорняки
наше просо, не успеваем их выпалывать!
   - Насчет сорняков ученые тоже подумали.  Ручную прополку теперь можно
будет  заменить машинной.  Ведь  просо-то  у  нас  широкорядным способом
посеяно.   Вот  мы  и  пустим  между  рядами  трактор  с  культиватором.
Представляете, насколько это облегчит и ускорит труд колхозпиков?
   И долго еще Андрей рассказывал о том,  как надо по-новому возделывать
просо.
   - Вот, дорогие мои земляки, зачем я приехал в ваш район. И приехал на
целый год, до нового урожая. Надеюсь, что мы будем работать рука об руку
и добьемся высокого урожая проса...  У вас,  как мне известно,  за просо
отвечает Марина Балашова? - спросил в заключение Андрей.
   - Да,  поручили Марине, - ответил Сергей. - И думаем, что в выборе не
ошиблись... Вы как, товарищи? - обратился он к собранию.
   Колхозники одобрительно загудели.
   -  Недаром молва идет,  - сказал дед Новоселов:  - где Марина - там и
урожай.
   Бригадир,  заметно волнуясь,  поднялась со скамьи.  Но,  пожалуй, еще
больше волновались ребята. Они не сводили с Марины глаз и ждали, что она
скажет.  Варя встала за  спиной сестры,  зачем-то  поправила ей  шаль на
плечах, одернула рукав.
   -  Спасибо за доверие,  товарищи!- поклонилась Марина колхозникам.  -
Раз такое дело... Ничего не пожалею! Всю душу вложу!
   - Молодец у тебя сестра! - восхищенно шепнул Варе Костя.
   Собрание вскоре закончилось.
   Дед Новоселов взял Андрея за руку и,  как маленького, подвел к Федору
Семеновичу:
   - Кланяйся учителю, Андрюша. В пояс кланяйся!
   - И поклонюсь! За мной не станет! - засмеялся Андрей.
   Федор Семенович сконфуженно поднялся из-за стола:
   - Да что вы затеваете, Тимофей Иваныч?
   -  Подумать только!  Куда вы сына мне подняли!  В  ученые мужи парень
вышел.   -  Старик  победно  оглядел  школьников.  -  Вот,  козыри,  как
Енисей-реку переплывать нужно!
   -  Так уж я  Андрея один и  поднял!  У  него и других учителей немало
было.
   - А кто первую искру высек?  Кто пламя раздул? - заспорил старик. - И
не говорите, Федор Семеныч! Вы только кругом гляньте да пальцем ткните в
каждого третьего:  кто таков? Ваш питомец! Из вашего гнезда вылетел... -
Старик строго оглядел толпившихся в конторе молодых колхозников, Марину,
Галину Никитичну, Сергея Ручьева. - Только у них гордости хоть отбавляй:
"Вот, мол, мы какие! Как родились, так и к делу сгодились, сами до всего
дошли".  А  нет того на  уме,  что их чьи-то мастеровые руки лепили,  да
обжигали, да живую душу вдували...
   - Ну-ну,  Тимофей Иваныч! - со смехом погрозил Федор Семенович. - Что
вы на моих учеников тень наводите?  Грош мне цена, если я таких гордецов
вырастил...  - Он широким жестом показал на скамейку:  - Присаживайтесь,
товарищи питомцы, побеседуем...
   Колхозники разошлись по  домам,  а  бывшие  ученики,  окружив  Федора
Семеновича, долго еще сидели в правлении колхоза. Они вспоминали многое:
трудные   уроки,   переводные  экзамены,   экскурсии  на   Большие  Мхи,
комсомольские субботники, охрану по ночам первого колхозного трактора, а
больше всего - школьных товарищей...
   Ребята стояли в  полутьме у  двери и внимательно слушали разговоры за
столом.
   -  Вот  и  мы  так!  -  вполголоса сказала Варя.  -  Кончим  школу  и
разлетимся кто куда.  Одни будут хлеб выращивать, другие машины строить,
третьи еще что-нибудь, а Федора Семеновича мы все равно не забудем. Нет,
хорошо быть учителем!
   - Учителем хорошо,  - согласился Костя: - у него друзей много. Сергей
говорил,  что  Федор Семенович стольких людей обучил,  что из  них целый
полк можно составить.
   Наконец беседа за  столом прекратилась.  Все вышли на  улицу и  стали
прощаться.  Костя  с  товарищами догнал  Галину  Никитичну  и  Мярину  у
колодца.  Увидев ребят, учительница с удивлением спросила, почему они не
расходятся по домам.
   - А мы узнать хотели...  - помявшись,  сказал Костя.  - Наша школьная
бригада будет по новому способу просо выращивать?
   Галина Никитична посмотрела на Марину:
   - Мне кажется, ребята на это имеют полное право.
   -  Согласна  с  вами,  -  кивнула  Марина  и  пообещала пригласить на
очередное занятие школьной бригады Андрея Новоселова.
   -  Полный  вперед!  -  удовлетворенно сказал Костя  и  предложил всем
покататься на лыжах. - Галина Никитична, Марина, поедемте с нами!
   - Может, и правда тряхнуть стариной? - засмеялась учительница.
   - Обязательно!  - согласилась Марина.  - Мы еще им покажем,  как надо
кататься!
   Минут через десять лыжники уже поднимались на "школьную гору".
   Светила полная луна,  прочный наст  хрустел под  ногами,  все  кругом
казалось отлитым из  звонкого хрусталя.  Вот слоистые облака набежали на
луну, притушили ее молодой блеск, но и тогда темнота не могла заполонить
всю округу.
   Среди  заснеженных полей  и  черных недвижимых лесов и  перелесков то
там, то здесь вставали отсветы электрических огней.
   Ребята долго любовались зрелищем ночного сияния.
   -  Теперь ночью с дороги не собьешься,  - сказал Паша.  - Везде огни.
Вон над Соколовкой зарево, вон над Почаевом...
   -  По  этим огням,  наверное,  до самой Москвы дойти можно,  -  вслух
подумала Варя.
   -  А  ты  попробуй!  -  засмеялся Витя.  -  Прямо  от  Высокова,  без
остановки.
   У самой школы шумную компанию нагнали на лыжах Колька и Сергей.
   - Просим зачислить в команду! - громко крикнул Сергей.
   Галина Никитична кивнула им головой:
   - Присоединяйтесь! Очень рады!
   -  А ну,  кто со мной без палок со "школьной горы" съедет?  - задорно
выкрикнула Марина и, отбросив палки в сторону, покатилась вниз.
   Все устремились за ней следом.


   ВЕСНА ИДЕТ

   Близилась весна. Снег потемнел, всюду пробивались говорливые ручейки,
на пригорках выступали первые проталины.
   В большую перемену,  когда солнце затопило всю школу,  Костя вышел на
улицу и увидел Кольку с Петькой.  Скинув башмаки,  они вприпрыжку бегали
по желтым сосновым бревнам.
   Костя  кинулся  к   братишке,   и  не  миновать  бы  Кольке  крепкого
подзатыльника, но тот вовремя схватил Костину руку и прижал ее к бревну:
   - Ты потрогай... Тепленькое! Как печка!..
   На  другой день  утром Колька влетел в  "живой уголок" и  заорал так,
словно в школе начался пожар:
   - Грачи прилетели, грачи!
   Все, кто был в "живом уголке", не одеваясь, бросились на улицу.
   Не отстала от ребят и Галина Никитична.
   И верно,  белоносые грачи уже кружили над березами,  присматриваясь к
старым гнездам, и громко о чем-то кричали.
   В  этот же  день на доске наблюдений природы,  что висела в  школьном
зале, появилась запись: "Прилетели грачи. Донесение Коли Ручьева".
   Колька ходил гордый и  безбожно хвастал,  что он  теперь не пропустит
прилета ни одной птицы и имя его долго не сойдет с доски.
   Но  вскоре  на  доске  наблюдений  природы  появилась  новая  запись:
"Началось движение сока у  березы.  Донесение Пети Балашова".  И тут же,
около доски, висела бутылочка с мутной жидкостью.
   Колька во  всеуслышание заявил,  что это совсем не  березовый сок,  а
обыкновенная вода из колодца.  Разобиженный Петя позвал в свидетели Варю
и угостил ее жидкостью из бутылочки. Варя подтвердила, что это настоящий
березовый сок.
   Посрамленный Колька  огорчился,  но  через  несколько дней,  когда  в
классе шел  пионерский сбор,  притащил живого скворца.  Был  тот скворец
иссиня-черный, нахохлившийся, большеротый.
   - Только что прилетел! - сообщил Колька. - Хотел в скворечню влезть и
свалился. Устал, наверное, с дальней дороги.

   ...Весна принесла немало новых забот школьной бригаде.  На  очередном
занятии кружка ребята окончательно утвердили план весенних работ. Решено
было  посеять на  Пасынках просо,  яровую пшеницу,  овес  и  посадить по
методу  Анны  Кораблевой  полгектара  картошки.  Дела  школьной  бригады
всколыхнули всю  школу.  Ваня  Воробьев  напечатал в  стенгазете большую
статью под заголовком:  "Поддержим почин восьмого класса!" Костю вызвали
на комитет комсомола, и он рассказал о работе бригады. Девятый класс, по
примеру восьмого, организовал школьную бригаду Э 2 и решил выращивать на
семена  клевер,  люцерну и  тимофеевку.  Заинтересовались агрономической
учебой и учителя. Как-то раз Мария Антоновна вела урок в восьмом классе.
По  обыкновению,  она  излагала материал ровным,  глуховатым голосом  и,
близоруко щурясь, писала на доске формулы.
   После   истории  с   "чесночной  реакцией"  восьмиклассники  всячески
сдерживали  себя,   в   классе  сидели  тихо,   но  учительницу  слушали
невнимательно и рассеянно. Вот и сейчас каждый занимался чем мог.
   Костя  первые  минуты  старался довольно добросовестно слушать  Марию
Антоновну. Но потом его начала разбирать досада: и почему учителя так не
похожи друг на  друга?  То  ли дело Клавдия Львовна!  Она рассказывает о
Пушкине,  и ты видишь,  как поэт,  живой,  непокорный, ходит по комнате,
читает  друзьям  стихи,   беседует  с  Ариной  Родионовной...   Или  вот
появляется в  классе Федор Семенович:  он  чертит на доске схемы,  пишет
формулы,  а  тебе  кажется,  что  учитель взял  тебя за  руку,  ведет по
широкому миру и  ты разгадываешь вместе с ним одну загадку за другой.  А
Мария  Антоновна почти  слово  в  слово  повторяет написанное в  книге и
заставляет без конца записывать формулы!
   "Об этом я сам прочту по учебнику,  и у меня времени меньше уйдет", -
решил Костя и, достав тетрадь, занялся другими делами.
   С последней парты донесся громкий шепот. Это привлекло внимание Марии
Антоновны.  Она обернулась к классу,  и лицо ее омрачилось: вот опять ее
плохо слушают,  и  никто ничего не записывает.  Паша читает книгу,  Катя
мечтательно смотрит в  окно,  Алеша с Васей перекидываются записками.  И
только Костя Ручьев что-то усердно пишет в  тетради.  Учительница прошла
между рядами парт и остановилась около мальчика.
   Костя, ничего не замечая, продолжал писать.
   - Надеюсь,  что ты записываешь мои объяснения по химии?  Не так ли? -
спросила Мария Антоновна и за' глянула мальчику через плечо.  - Позволь,
позволь! Я что-то не вижу здесь ни одной формулы.
   Костя вспыхнул и поднялся. Отступать было поздно.
   - Тут другое, Мария Антоновна!..
   - Действительно,  другое. - Учительница взяла тетрадь и вслух прочла:
-  "План  весенних работ  школьной бригады.  Первое  -  вручную отобрать
семена.  Второе -  запасти золу и перегной.  Третье - получить в колхозе
минеральные  удобрения..."   Та-ак!..   Очень  интересно!   Но   почему,
собственно, подобными делами следует заниматься на уроке химии?
   Костя молчал.
   Мария Антоновна вернулась к столу и тяжело опустилась на стул.
   Восьмиклассники неодобрительно посматривали на Ручьева:  опять теперь
пойдут разговоры, что они плохо ведут себя на уроках химии!
   -  Я,  признаться,  не  очень  доверяла  вашей  школьной  бригаде,  -
заговорила Мария Антоновна -  Но своим опытом с просом вы доказали,  что
это  начинание серьезное.  Меня  удивляет только  одно:  почему  вы  так
равнодушны к  изучению химии?  Вот вы  пишете в  своем плане о  золе,  о
перегное,  о  минеральных удобрениях.  А  зачем  они  нужны  в  сельском
хозяйстве?  Какие  вещества берут из  почвы растения?  Что  представляет
собой почва?..  Все эти вопросы можно понять только тогда,  когда знаешы
химию.  Как же  вы  хотите постигнуть тайны плодородия земли,  управлять
ростом растений,  когда  уроки  химии для  вас  самые неприятные часы  в
расписании!
   Класс насторожился.  А  учительница,  волнуясь все  больше и  больше,
говорила о  химических заводах-гигантах,  которые готовят миллионы пудов
удобрений, говорила о том, какие чудеса творит химия на колхозных полях,
как она помогает колхозникам повышать плодородие земли, спасать хлеба от
вредителей, выращивать Щедрые урожаи. Право, об этом стоило послушать!
   Костя не удержался и шепнул Паше:
   - А здорово Мария Антоновна рассердилась! Даже слушать интересно.
   Урок прошел незаметно,  и  ребятам показалось,  что  звонок прозвенел
раньше времени.  В  перемену они окружили Марию Антоновну и забросали ее
вопросами.
   Костя пошептался с Пашей Васей и подвел их к учительнице:
   - Мария Антоновна..  это у нас докладчики насчет удобрений...  Только
мало еще они в них понимают.
   - Так в чем же дело?
   - Помогите им доклад подготовить.
   Мария Антоновна задумалась.  Федор Семенович не раз упрекал ее в том,
что  она  слишком  книжно  и  сухо  преподает  свой  предмет,  советовал
приглядеться  к  работе  школьной  бригады,   вникнуть  глубже  в  жизнь
школьников. Просила помочь ребятам и Галина Никитична.
   Может быть,  они  и  правы...  Ведь  всего один  год  работает Галина
Никитична в школе, а ребята уже льнут к ней, дорожат каждым ее словом. О
Федоре Семеновиче уж и говорить нечего. А вот она живет вдалеке от всех,
сторонится ребят, и те платят ей той же монетой... И это тяжело!..
   - Хорошо, - согласилась Мария Антоновна.- Пусть ребята зайдут ко мне.
Только с одним условием: на моих уроках планов больше не писать.
   - Не будет этого! - пообещал Костя.
   Через несколько дней Паша и Вася выступили перед ребятами с докладом.
Рядом с  ними сидела преподавательница химии.  Она принесла в  пакетиках
образцы  минеральных удобрений,  показала их  членам  бригады и  помогла
ребятам рассчитать,  сколько каких удобрений надо  запасти для  полевого
участка.
   Вскоре школьная бригада начала возить на Пасынки навоз. Отвезли возов
двадцать, явился Сергей и сказал:
   - Стоп, хлопцы! Хватит!
   Ребята принялись доказывать,  что по  плану должны доставить на  свой
участок не менее сорока возов.
   - Глаза у вас завидущие, - упрекнул председатель. - Все себе да себе,
а другим что же останется?
   Как  ребятам ни  было досадно,  но  пришлось согласиться.  Они начали
гадать,  где  бы  еще раздобыть навозу.  Паша вспомнил,  что навоз можно
заменить торфом или илом из пруда.  Но ни того, ни другого под руками не
было, и пришлось только с сожалением вздохнуть.
   В  этот же день Витя Кораблев,  захватив лопату,  повел Костю в поле,
километра за два от колхоза.
   Ребята остановились у небольшой рощицы, и Витя начал копать в плотном
снегу яму. Вскоре показалась темная, мерзлая земля.
   - Вот тебе и находка!  - сказал Витя. - Здесь в лощине во время войны
кавалерийская часть формировалась, кони стояли. Смотри, сколько перегною
накопилось!
   - Так он же мерзлый... как камень. Топором не возьмешь.
   - Будем оттаивать.
   На  другой день после занятий члены школьной бригады вышли к  рощице.
Они очистили от снега большой участок земли,  натаскали соломы и  зажгли
ее.
   Перегной вскоре оттаял, и ребята принялись возить его на Пасынки.
   Они закончили работу к  вечеру и,  усталые,  грязные,  но  довольные,
пошли домой.
   - А Витька-то у нас прямо кладоискатель, - сказал Паша.
   - Надо бы ему за находку благодарность объявить,  - посоветовал Косте
Митя.
   - Не за что!  - покраснев,  заявил Витя. - Это мне отец с матерью про
перегной рассказали. - И он прибавил шагу.
   Ребята переглянулись.  Потом Митя догнал Кораблева и спросил,  почему
тот не подает заявления в комсомол.
   -  Прахова хочу  подождать...  Пока он  экзамены не  сдаст,  -  хмуро
признался Витя.  -  Я его вроде завалил тогда осенью,  а теперь попробую
вытянуть...
   Он помолчал,  а  потом,  когда подошли к околице деревни,  неожиданно
спросил:
   - А вы...  вы можете за меня поручиться?  Только прямо скажите!  - ив
упор посмотрел на Варю и Костю.
   - Я могу, - ответила Варя. - Теперь могу!
   -  Конечно,  поручимся...  Какой может быть  разговор!  -  в  тон  ей
отозвался Костя.
   -  Ребята,  смотрите!  -  показала Катя.  - Мария Антоновна переправу
ищет!
   Все  оглянулись.  Прижав к  груди  стопку тетрадей,  Мария  Антоновна
стояла посреди дороги,  перед широкой промоиной,  и не знала,  как через
нее перебраться.
   Костя  вместе с  Пашей и  Митей побежали к  крайней избе.  Они  нашли
несколько жердей,  лежавших  за  крыльцом,  приволокли их  к  промоине и
перебросили с одного берега на другой.
   -  Мост  наведен!   Пожалуйте,  Мария  Антоновна!  -  Костя  протянул
учительнице руку и помог перейти.
   -  Спасибо...  саперы!  -  улыбнулась  учительница  и  посмотрела  на
размытую дорогу.  - Весна-то как шагает!  Скоро и Чернушка вскроется.. А
вы, ребята, откуда?
   -  Мы,  Мария  Антоновна,  химией занимались,-  ухмыльнулся Костя.  -
Перегной на участок возили.
   -  Все точно по норме сделано,  -  пояснил Паша.  -  Как вы нам тогда
объясняли...
   - Экие усердные!  - вздохнула учительница. - Чтоб вам на уроках этого
усердия прибавилось!
   Осторожно ступая по черной осевшей дороге,  Мария Антоновна побрела к
дому. Ребята долго смотрели ей вслед.
   -  А зря мы,  пожалуй,  химичку недолюбливаем,  -  сказала Катя.  - И
совсем она не плохая.
   -  Вот что,  - Митя оглядел ребят:  - у кого по химии запущено,  надо
будет нажать.
   -  И  чтобы на  уроках Марии Антоновны вести себя как  полагается!  -
строго добавил Сема Ушков.


   ПЕРВАЯ БОРОЗДА

   Весна наступала. Лопались почки на деревьях, пробивалась первая трава
на лужайках, прилетали все новые и новые птицы.
   Целыми  днями  от  "кузнечного цеха"  доносились веселая  перестрелка
выхлопных труб, рев моторов - перед выходом в поле проверяли тракторы.
   Паша  и  Алеша  Прахов почти  каждый день  после  занятий таинственно
исчезали из школы.  А  наутро приходили в  класс пропахшие керосином,  с
масляными пятнами на рубахах.
   - Что это от вас,  как от цистерн, несет? Хоть форточку открывай! - с
невинным видом спрашивали девочки. - Может, в керосине купались?
   Алеша  с   таким  же   невинным  видом  поводил  остреньким  носом  и
благоразумно прятал в карманы плохо отмытые руки:
   - Мерещится вам... Воздух вполне нормальный.
   - Вы ребят особенно не донимайте,  - как-то раз посоветовала девочкам
Галина Никитична. - Они школе сюрприз готовят.
   И  верно,  мальчики в  эти дни много времени проводили в мастерской у
Якова Ефимовича.  Часами не  отходили они от мотора трактора,  когда его
начинали  разбирать.  Подавали  трактористам  инструменты,  промывали  в
керосине части мотора, осматривали каждую деталь.
   То и  дело ребята приставали к  Якову Ефимовичу,  чтобы он устроил им
экзамен и выдал права на вождение трактора.
   -  Ишь,  чего захотели!..  - усмехался тот.  - Только азы усвоили,  и
сразу права им подавай.
   Все  же  он  пригласил механика из  МТС  и  Федора Семеновича.  В  их
присутствии ребята  сами  запускали  трактор,  находили  неисправности в
моторе и устраняли их.
   -  Кое-что уже смекают,  - сказал в заключение Федор Семенович.- Надо
будет ребят в борозде проверить.
   Между  тем  земля  на  высоких участках поля  подсыхала.  Трактористы
начали  пахоту.  Выехал на  Пасынки и  Саша  Неустроев.  Полтора дня  он
поднимал Маринину делянку,  потом  пустил  трактор  на  участок школьной
бригады.
   Но  не  успел  Саша  сделать первую  борозду,  как  на  конце  загона
появились Паша Кивачев и Алеша Прахов.
   Тракторист забеспокоился:  наверное,  опять эти  дошлые хлопцы начнут
проверять глубину вспашки, присматриваться к предплужникам. Он остановил
трактор,  спрыгнул с сиденья и оглядел борозду. Кажется, придраться не к
чему. И Саша весело откозырял подошедшим ребятам:
   - Наше вам, товарищи контролеры! Какие будут замечания?
   -  Да  нет,  мы не за тем,  -  сказал Паша.  -  Мы на тракторе пришли
работать. Хотим свою делянку сами вспахать.
   -  Лихо!   -  фыркнул  Саша.   -  Вчера  -  агротехники,   сегодня  -
механизаторы. А завтра на какую тему сочинение будет?
   Паша  принялся  доказывать,  что  они  всю  зиму  обучались  у  Якова
Ефимовича тракторному делу и,  может быть,  в  недалеком будущем получат
законные водительские права.
   - Вот и приходите... в недалеком будущем! - отмахнулся тракторист.
   В спор вмешалась подошедшая Марина.
   -  Да,  Саша,  - сказала она,  подмигнув при этом мальчикам,  - Федор
Семенович очень просил, чтобы ты шефство взял над ребятами.
   - Какое шефство?
   - Ты же бывалый тракторист, со стажем... Вот и попрактикуй ребят.
   - Если учитель просит,  это, конечно, можно, - подобрел Саша и строго
оглядел подростков.  - Ладно,  дам я вам за баранку подержаться. Ну, кто
первый?
   Ребята  почти  одновременно кинулись  к  трактору,  но  Прахов  успел
забраться на  сиденье  раньше  Паши.  Дрожа  всем  телом,  он  судорожно
схватился за  руль.  Саша  Неустроев положил на  его  руки  свои.  Мотор
несколько раз чихнул,  и  трактор тронулся.  Засверкали и  задымились на
весеннем солнышке маслянистые, черные пласты земли.
   Паша и Марина шагали рядом с трактором и не сводили с Алеши глаз.
   Вскоре Саша снял свои руки с  Алешиных,  и  мальчик с довольным видом
покосился на  Пашу.  Он  проехал три круга и  готов был сделать хоть еще
десять,  пока  Кивачев не  крикнул ему,  что  надо иметь совесть.  Алеша
остановил трактор и спрыгнул на землю.
   - Ну как? Получается у меня что-нибудь? - спросил он.
   - Оценка потом будет, - заявил Саша Неустроев. - Давай следующий.
   Место за рулем занял Паша.
   Неожиданно из  лощины  показались члены  школьной бригады,  Колька  с
Петькой и Федор Семенович.
   - Эге!  Да вам тут полный смотр предстоит! - присвистнул от удивления
тракторист. - Держись, Кивачев!
   -  Как  борозда?  Не  очень кривая?  -  спросил Паша,  не  решаясь от
волнения оглянуться назад.
   - Ничего,  ничего, терпеть можно! - успокоил его тракторист. - Только
не горбись так за рулем!
   Паша лихо сбил на затылок кепку, приосанился, развернул плечи.
   На  конце  загона  Неустроев  протянул  к  рулю  руки,  чтобы  помочь
повернуть машину, но Паша дернул плечом и сам вырулил трактор в борозду.
   Школьники и  Федор Семенович поравнялись с  машиной и  зашагали с ней
рядом.
   Костя что-то кричал Паше, старался заглянуть ему в лицо.
   Митя то и дело измерял глубину вспашки.
   Колька с  Петькой,  размахивая руками,  бежали впереди трактора,  как
будто прокладывали ему дорогу.
   А широкогрудый трактор шел своим могучим шагом.  От него несло жаром.
Мотор гудел ровно и  басовито,  словно хотел сказать,  что за  его рулем
сидит человек с умелыми и надежными руками.
   Наконец машина стала на заправку.
   -  Ну,  как наши ребята?  Подают надежду?  -  обратился к трактористу
Федор Семенович.
   -   Шлифовочка,   конечно,   нужна,   но   толк  из   них  будет,   -
покровительственно ответил Неустроев.
   - С таким шефом да чтоб толку не было! - засмеялась Марина и сообщила
учителю, что Саша Неустроев с сегодняшнего дня взялся передавать молодым
трактористам свой опыт.
   - Я? Опыт?.. - опешил Саша. - Да мне еще самому гнать-догонять!
   - Решил, решил... Мы свидетели! - засмеялся Прахов.
   - Ничего,  Саша, дружба с ребятами тебе не помешает... - сказал Федор
Семенович и,  ступив на вспаханный участок,  взял горсть земли. - Знатно
землицу разделали, знатно!
   Над  полем  носились черные грачи,  опускались на  вспаханную землю и
выискивали белыми клювами личинки.
   ...Дни  шли  за  днями.  В  полях уже  посеяли овес,  ячмень,  яровую
пшеницу,   а  земля  на  Пасынках,   отведенная  под  просо,  оставалась
незасеянной и зарастала сорняками.
   - Пора, Марина, за просо браться, пора! - напоминал Никита Кузьмич. -
И так все сроки прошли.
   - Нельзя,  Никита Кузьмич...  Мы ведь как решили?  По-новому сеять...
Сорняки хитростью одолеть.
   - Ах да, да... - спохватился Никита Кузьмич и, поглядывая на сорняки,
озабоченно покачивал головой:-  Вот же  нахлебники лезут,  тьма-тьмущая!
Всю землю готовы заполонить.
   И верно, сорные травы, словно радуясь, что люди для них так заботливо
разделали землю, росли буйно и неудержимо.
   - Это нам и нужно!  - порадовался Андрей Новоселов,  заехавший как-то
раз на Пасынки.
   Он  смерил температуру почвы и  сказал,  что  в  ближайшие дни  можно
начинать атаку на сорняки.
   Через  три  дня,  когда почва достаточно прогрелась,  Саша  Неустроев
выехал на  тракторе в  поле.  Только теперь трактор тянул  за  собой  не
четырехлемешный плуг  с  блестящими отвалами,  а  культиватор с  острыми
железными наконечниками,  похожими на гусиные лапы. Лапы подрезали корни
сорняков,  взрыхлили верхний слой почвы,  и поле из зеленого вновь стало
черным.
   -  Теперь можно и сеять,  сорняки нам не страшны,  - сказала Марина и
предупредила Костю,  чтобы в  воскресенье вся школьная бригада собралась
на Пасынках.
   Весть  о  том,  что  ребята сами  будут сеять просо,  быстро облетела
школу.
   Когда в  воскресенье утром члены бригады привезли на  подводе мешки с
просом,  они  увидели  на  Пасынках  столько  школьников,  что  невольно
переглянулись.
   Ребята   расхаживали  по   делянке,   осматривали  новенькую  сеялку,
заглядывали в пустой ящик, трогали рычаги,
   - Это что здесь за народное гулянье?  - нахмурился Костя. - Давай-ка,
Паша, наведем порядок!
   И  он  потребовал,  чтобы все отошли от  сеялки на десять шагов и  не
расхаживали по делянке.
   -  Ого!  Хозяева приехали!  -  засмеялись школьники.  Вскоре  подошли
Галина Никитична и Марина.
   Марина  попросила членов школьной бригады подойти поближе к  сеялке и
задала им несколько вопросов: какие способы сева они знают, почему просо
лучше сеять широкими рядами, как надо устанавливать сеялку?
   В разгар беседы к Паше подобрался Алеша Прахов и вполголоса спросил:
   - Чего это трактор задерживается? Может, поломка какая?
   - Не должно.  Наверное, горючим заправляется, - ответил Паша, хотя он
и сам то и дело с беспокойством посматривал на дорогу.
   Наконец,  блестя на солнце светлыми шипами колес,  показался трактор.
Он подошел к краю делянки, развернулся, и к нему прицепили сеялку.
   Ребята наполнили ящик  сеялки семенами проса.  Саша Неустроев сел  за
руль. Можно было начинать.
   Алеша и Паша выразительно посмотрели на Марину.
   Та  развела руками-что,  мол,  с  вами поделаешь!  -  и  обратилась к
трактористу:
   - Саша, ребята и сеять сами желают. Ты уж допусти их к трактору.
   - А потом мне проработка будет за челноки да огрехи. Нет уж, увольте!
- заспорил было тракторист, но, заметив умоляющие глаза ребят, смирился.
- Так и быть, допущу! Но только одного.
   - Но нас же двое! - заметил Паша.
   -  Не  спорьте!  Сев -  дело тонкое...  И  должен его кто-нибудь один
проводить от начала до конца. Вот и выбирайте лучшего.
   Ребята поежились.  Кто же кому уступит? Это ведь не так просто, когда
у делянки собралось столько школьников.
   - Чтоб обид не было,  давай жребий кинем...  - предложил Паша и вдруг
заметил Алешину мать - она подходила к делянке. - Ты что, звал ее?
   -  Звал,  -  признался Алеша.  -  Я думал,  по очереди трактор водить
будем. Пусть бы она на меня посмотрела.
   Дарья вступила в разговор прямо с ходу:
   -  Все еще стоите,  рядите да судите!  А мой-то Алешка напустил пыли:
"Приходи,  мамка,  посмотри.  Я просо сеять буду, сам трактор поведу". -
Она махнула рукой:  -  Да куда ему в калачный ряд!  Зря я только от дела
оторвалась...
   Костя и Паша переглянулись,  без слов поняли друг друга и подтолкнули
Алешу к трактору:
   - Садись за руль... твоя очередь.
   - Пашка, а как же ты? Может, и впрямь жребий кинуть?
   - Занимай место, кому говорят! - зашипел Костя.
   Алеша не заставил себя больше просить и, словно на крыльях, вспорхнул
на сиденье.
   Трактор тронулся и  плавно потянул за  собой сеялку.  Носики сошников
вошли в  рыхлую почву.  Паша,  Костя и Вася Новоселов,  сняв обувь,  шли
вслед за  сеялкой и  зорко следили за тем,  чтобы на сошники не налипала
земля.
   Школьники остались на  конце загона.  Сколько раз они видели,  как их
отцы  и  матери засевали поле  рожью,  пшеницей и  другими семенами,  но
никогда это не занимало их так,  как сейчас.  Они, казалось, видели, как
скользкие  тугие  зернышки  проса  вытекали  через  сошнкки  в  почву  и
затаивались среди комочков земли,  чтобы через несколько дней  пробиться
наружу дружными зелеными всходами и заполнить всю делянку.
   - Сеют! Сами сеют! - восторженно закричал кто-то из школьников.
   Алешину  мать  этот  крик  словно  вывел  из  оцепенения.  Она  вдруг
разулась,  ступила  на  засеянный участок  и  крупно  зашагала вслед  за
сеялкой.  Догнала трактор и,  не сводя глаз с  сына,  сидящего за рулем,
дошла до конца загона.  Здесь трактор развернулся,  двинулся в  обратную
сторону, а Дарья по-прежнему, как завороженная, следовала за ним.
   И,  только когда  машина остановилась около  школьников и  тракторист
вместе с Алешей,  подняв капот, принялся копаться в моторе, Дарья обрела
дар речи.
   -  Ну,  спасибо тебе,  мастер -  золотые руки!  -  подошла она к Саше
Неустроеву. - Алешку моего к делу привадил! На тракториста вытянул! Да я
тебе за такое не знаю что сделаю...
   -  Что вы,  тетя Даша!  - опешил тракторист.  - Моих тут заслуг дробь
малая.  Вы вот кого благодарите!..  - Он показал на ребят, на Марину, на
учительницу.
   Дарья с недоумением оглянулась:
   - Так уж много у него помощников?
   -  Много,   Дарья  Гавриловна,  много!  -  засмеялась  учительница  и
протянула ей сапожки. - Да вы обуйтесь, еще простынете...
   - Внимание!  Сев продолжается!  - закричал Алеша!  и,  запустив мотор
трактора, вскочил на сиденье.


   ЧЕРЕЗ КРУТЫЕ ПЕРЕВАЛЫ

   Если бы кому-нибудь довелось весной побывать в высоковских местах, он
мог бы заметить немало любопытного.
   Вы идете,  скажем,  в высоковскую школу. Припекает солнце, уже слегка
пылит дорога,  хочется пить, и вы сворачиваете в сторону к родничку, что
приветливо журчит у подножия "школьной горы".
   Осторожно  раздвигаете кусты,  ищете  глазами  берестяной черпачок  и
замираете:  на  скамейке сидит  мальчик и  читает  книгу.  Ветка  калины
касается его плеча?  шмель трубно гудит над его ухом,  но мальчик только
зажимает  ладонями уши  и  не  отрывает глаз  от  страницы.  Изредка  он
поднимает голову,  смотрит  невидящими глазами  поверх  кустов,  шевелит
губами и потом вновь обращает глаза к книге.
   Так не будем же мешать мальчику!
   И вы идете дальше.
   Вот уютная, прогретая солнцем полянка среди зарослей. Здесь бы только
резвиться кузнечикам да,  забравшись на  теплый  пенек,  отдыхать  юркой
ящерице!   Но  что  это?  Белой  тесьмой  к  веткам  орешника  привязана
географическая карта,  и  группа  девочек,  окружив ее,  путешествует по
малым и  большим рекам,  выплывает в синие моря,  поднимается на высокие
горы.  На  поляну  врывается ветер,  карта  надувается,  как  парус,  и,
кажется, зовет девочек поскорее отправиться в дальнее плавание.
   Пожелаем же им счастливого пути!
   Вы приближаетесь к школьному саду и слышите, как за зеленой изгородью
чей-то юношеский голос начинает читать стихи.  Сначала неуверенно, тихо,
но потом все смелее и громче. К нему присоединяются другие голоса, и вот
уже на весь сад звучат стихи Лермонтова о родине:

   ...Но я люблю-за что не знаю сам -
   Ее степей холодное молчанье,
   Ее лесов безбрежных колыханье,
   Разливы рек ее, подобные морям...

   Не думайте, что это урок коллективной декламации.
   Это   просто  высоковские  школьники  повторяют  очередной  билет  по
литературе.
   Где только в  эту весну они не готовились к  испытаниям:  в  классах,
дома, на лугу, в огородах, на берегу реки!
   Восьмиклассники облюбовали себе место в дальнем углу сада. Здесь было
покойно, тихо, раскидистая черемуха отбрасывала густую тень.
   Занимались группами  и  в  одиночку,  но  Митя  и  Сема  Ушков  зорко
смотрели,  чтобы  ребята  далеко  не  разбредались  и  держались  границ
облюбованной зоны.
   Сегодня,  проведя очередную перекличку.  Ушков обнаружил,  что  Алеша
Прахов исчез из школьного сада.  Он отправился на поиски.  Алешу удалось
обнаружить у родника.
   - Забыл,  как мы на собрании постановили? - набросился на него Ушков.
- Заниматься всем вместе, кучно, проверять друг друга!
   - Двоек у меня не будет... Головой ручаюсь! - заверил Алеша.
   - На тройках думаешь выехать?  Тоже не много чести классу.  Ты скажи:
почему к роднику ушел?
   - Так пить же хочется... горло пересохло.
   - Ах, горемычный, замаялся! А ты бутылочку с водой захватывай.
   Пришлось Алеше вернуться в школьный сад и присоединиться к ребятам.
   А кругом так много было соблазнов!
   Чьи-то незримые руки уже прошили зеленый луг первыми стежками цветов.
Призывно шумел  молодой,  душистой листвой  лес.  В  саду  на  все  лады
свистели и  пели птицы,  и  школьникам казалось,  что они слетелись сюда
только затем, чтобы помешать им заниматься.
   Блестела на солнце река,  и  Вася уверял всех,  что он слышит,  как в
воде плещется рыба.
   В  поле по-прежнему неумолчно и  басовито гудели тракторы,  как будто
над  колхозом  проплывали эскадрильи самолетов.  Но  вот  в  мерный  гул
моторов  вплелся  сердитый вой,  отчего  Паша  приподнялся и  озадаченно
прислушался:
   - Верно, взгорок пашут. Тяжело машине! Как бы мотор не перегрелся.
   - Теперь этот со своим мотором! - плачущим голосом пожаловалась Катя.
- Ну нельзя нам в саду заниматься, никак не возможной Пойдемте в класс.
   - Садись,  брат, садись! - Костя потянул Пашу за руку. - Выдюжит твой
трактор!
   Паша  опустился на  траву,  придвинул к  себе  учебник  и  зажал  уши
ладонями.
   Некоторое время занятия шли спокойно и чинно.
   Но  вот какой-то  золотистый усатый жучок выбежал на  страницу книги,
которую читал  Костя,  осмотрелся,  пошевелил усиками и  вновь  юркнул в
зеленую траву,  словно он  затем  только и  появился,  чтобы  пригласить
мальчика отправиться с ним в путешествие по весенней земле.  И Костя, не
спуская глаз с жучка,  пополз вслед за ним, пока Паша не дернул приятеля
за ногу:
   - Отставить жуков!
   Начали проявлять признаки беспокойства и  Вася с Алешей.  Они шепнули
Ручьеву,  что не мешало бы сбегать на Пасынки и проверить, как чувствуют
себя всходы проса.
   - Живы-здоровы, кланяются вам, - усмехнулся Костя.
   - Ты уже побывал, разведал? - обиделся Вася.
   - Утром, чуть свет. А вы бы спали больше!
   Костя усадил приятеля около себя, спиной к полю. Он и сам старался не
смотреть на Пасынки,  которые за последние дни удивительно похорошели от
зеленых, прямых как стрелы рядков всходов.
   ...Наконец наступил первый день испытаний.
   Утром Костю разбудила Марина:
   - Вставай,  Костюша!  Умойся,  оденься...  Сегодня день такой, нельзя
залеживаться.
   - Верно,  верно!  - отозвался Сергей. - Тут как солдат перед боем: на
позицию явись в полной боевой.
   Неделю тому назад Марина с Сергеем съездили в районный загс,  а потом
в  колхозном клубе состоялась свадьба.  Гостей было  много.  Молодоженов
приветствовали от  правления  колхоза,  от  комсомола,  от  школы.  Митя
Епифанцев выступил с речью от школьной бригады.
   Молодожены посадили Костю и  Кольку рядом с  собой.  Ребятам хотелось
перебраться на другой стол,  но Марина с  Сергеем засмеялись и  сказали,
что никуда их не отпустят, так как они, можно сказать, их сваты.
   Колька потом спросил у Кости:  что такое "сваты"? Тот долго объяснял,
но  братишка,  кажется,  так  ничего и  не  понял.  После свадьбы Марина
перешла жить к Ручьевым.
   Позавтракав,   Костя  в  новой  белой  рубашке,   туго  перехваченной
ремешком,  вышел из  дому.  Сергей,  как будто ему нужно было сходить за
водой, схватил ведро и проводил брата до колодца. И, чувствуя, что нужно
как-то подбодрить Костю, сказал на прощание:
   - Ты, главное, не страшись!.. Смелость, она города берет.
   -  А  я  не страшусь!  -  Костя с улыбкой кивнул Сергею и легко пошел
вдоль улицы.
   В третьем доме от края жили Праховы. Костя привычным движением открыл
калитку с "секретом" и вошел в избу.
   Алеша еще  спал.  Костя бесцеремонно растолкал приятеля.  Тот  лениво
выполз  из-под  одеяла  и,   покачиваясь,  принялся  натягивать  помятую
рубашку.
   -  Э-э,  нет,  отставить!  В таком затрапезном виде тебя и в школу не
пустят.  -  И Костя обернулся к вошедшей в избу Алешиной матери:  - Тетя
Даша, дайте ему чистую рубашку.
   - Да есть, есть рубаха! Еще вчера приготовила, - засуетилась Дарья.
   - А еще вихры уйми, - заметил Костя, - учителей напугаешь.
   Алеша покорно надел новую рубаху, расчесал волосы.
   - Костюша!  - подошла к мальчику Дарья.  - Как с Алешей-то будет?  Не
застрянет он на второй год? Ты уж, будь добрый, подскажи ему чуток, если
запнется где...
   -  Что  вы,  тетя  Даша!  -  нахмурился Костя.  -  Нельзя так.  Мы  ж
по-честному сдаем...  Да  Алеша и  так все знает,  не  нужно ему никаких
подсказок. Ведь правда. Алешка?
   - Так-то оно так.  Вот только память у меня слабая, - почесал затылок
Прахов.
   - Ну. дай вам счастья да удачи! - сказала Дарья, и мальчики "вышли на
улицу.
   На крыльце они столкнулись с Витей Кораблевым.
   - Уже поднял? Вот и ладно, - кивнул он Косте.
   Вскоре к мальчикам присоединились Митя,  Варя. Катя и Вася Новоселов.
Все  они  неторопливо миновали мост  через  Чернушку,  березовую аллею и
остановились у подножия "школьной горы".
   Алеша вдруг со всех ног бросился к родничку и,  припав к нему,  долго
пил ледяную воду, отчего у него заныли зубы и заломило в висках.
   - Что ты? - удивился Костя. - Еще не жарко.
   -  Говорят,  из  родничка  перед  экзаменами  попьешь  -  обязательно
счастливый билет достанется. Школьники засмеялись.
   - Счастливый-то билет знаешь где он?  - Витя постучал себя по лбу.  -
Ты, Алешка, как задачку получишь, первым долгом не торопись. Подумай как
следует, вникни...
   На  дороге показалась рессорная тележка.  В  ней  ехал Яков Ефимович.
Заметив у родника школьников, он по' махал им рукой:
   -  Э-эй,  высоковские,  смотрите у  меня...  нашу  колхозную марку не
портить! Домой жду с победой!
   -  Слыхали?  - спросил Костя.  - Помните,  какое мы слово дали насчет
учения?  Так вот,  давайте покажем...  Чтобы все видели:  год мы  не зря
прожили, не на ветер слово пустили!
   - Да что там много говорить! - взмахнул рукой Паша. - Пошли, ребята!
   - Пошли! Полный вперед! - подхватил Алеша.
   По  крутой тропинке ученики поднялись к  школе.  И  как  раз вовремя,
потому что  вскоре прозвенел звонок.  Школьный дворик опустел,  коридоры
затихли. В классах начались экзамены.



   Восьмиклассники,  сдав  письменные работы  по  алгебре,  собирались в
школьном саду  около Галины Никитичны.  Одни сразу валились на  траву и,
раскинув руки.  лежали и блаженно улыбались, словно только что поднялись
на  высокую гору.  Другие  торопливо рассказывали учительнице,  как  они
волновались в классе, просили проверить, правильно ли решены задачи.
   Подошли красные,  возбужденные Вася  с  Пашей  и  посмотрели на  всех
отсутствующими глазами.
   - Ну как? С победой? - бросился к ним Митя Епифанцев.
   - Да, как будто, - кивнул Паша и обратился к Васе: - У тебя по первой
задачке сколько в ответе получилось?
   - Сто тридцать семь целых, двадцать пять сотых, - ответил Вася. - А у
тебя?
   - Сто тридцать семь с четвертью.
   -  Значит,  напутали,  неправильно решили!  -  Вася от огорчения даже
ударил себя по лбу.
   Кругом захохотали,  а  Митя сказал,  что ребята совсем запарились,  и
посоветовал им окатиться водой.
   Галина Никитична спросила, как чувствует себя в классе Алеша Прахов.
   -  Сидит  мрачнее тучи,  ногти  грызет,  три  листа бумаги порвал,  -
ответил Паша.
   - Не иначе, засыплется! - вздохнула Катя.
   Подбежала Варя и сообщила,  что Прахов молодец:  в окна не смотрит, к
соседям через плечо не заглядывает.
   - А Костя с Витей почему застряли? - спросила Катя.
   - Алешу ждут...  Они давно все решили, а из класса не уходят: смотри,
мол, Алеша, время еще есть, мы не спешим, думаем, и ты не торопись!
   Наконец появились Костя,  Витя  и  Алеша.  Все  бросились к  Алеше  и
потребовали,  чтобы  он  вспомнил,  какая ему  досталась задача.  Лучшие
математики записали на бумажках условие задачи и,  разойдясь в  стороны,
принялись решать ее. Потом сверили свои ответы с Алешиным.
   - Кажется,  Прахова можно поздравить,  - облегченно вздохнул Витя.  -
Одолел перевал.
   Кто-то  шутливо  крикнул:  "Качать Прахова!"  И  мальчишки со  смехом
бросились к Алеше. Но он, пунцовый, взъерошенный, крепко вцепился руками
в  садовую скамейку,  и ребятам удалось оторвать от земли только Алешины
ноги.
   - Обождите качать!  Пусть он другие перевалы одолеет,  - вступился за
него Костя.


   ВОКРУГ СВЕТА

   И вот взят последний перевал, сдан последний экзамен!
   Галина Никитична раздала ученикам табели и поздравила всех с успешным
окончанием восьмого класса.  Да  и  для  нее  самой этот год  был  годом
больших испытаний:  найдет ли она свое место в школе,  сумеет ли повести
за  собой ребят?  Но сейчас с  чистой душой можно сказать себе,  что год
прожит недаром.  Правда,  путь был  нелегкий,  перевалов было много,  но
класс шел дружно, каждый чувствовал локоть товарища, никто не отстал, не
потерялся.
   -  Перед тем как расстаться на лето,  -  сказала учительница,  -  мне
хотелось,  чтобы  вы  прослушали одни  письмо.  Это  письмо  получено  с
Украины, от ваших товарищей - школьников. Прочти его, Митя!
   Мальчик подошел к столу, откашлялся и начал читать:
   - "Здравствуйте, дорогие ребята из Высокова! Отвечаем на ваше письмо.
Передайте Косте,  что  "сопку  Ручьева" у  нас  все  хорошо знают.  Этот
высокий холм находится недалеко от нашего колхоза. Мы часто туда ходим и
ухаживаем за могилой,  в которой похоронен боец Ручьев, погибший смертью
храбрых в боях за Родину. Весной мы посадили около могилы кусты сирени и
акации.  Пришлите нам  карточку Костиного отца  и  полную  биографию его
жизни.  По  вашему примеру,  мы  также создали у  себя  школьную бригаду
высокого урожая и  будем выращивать на  участке сортовую кукурузу.  Если
желаете,  можем  прислать  вам  на  развод  немного  семян.  Недавно  мы
прочитали книгу писателя Гайдара.  Там очень нам понравилось одно место.
И  вот  какое:  "Надо честно жить,  много трудиться и  крепко любить эту
огромную, счастливую землю, которая зовется Советской страной". Затем до
свидания.  Привет вашим учителям. Давайте с вами переписываться. Ученики
восьмого класса..." А дальше идут подписи...  Можете посмотреть.! - Митя
пустил письмо по рукам,
   -  Хорошие вам  ребята слова  напомнили!  -  задумчиво сказала Галина
Никитична. - Крепко, очень крепко надо любить свою Родину!
   Восьмиклассники - теперь уже бывшие - высыпали на улицу. Только Костя
на минуту задержал Варю в коридоре:
   - Это ты придумала про "сопку Ручьева" узнать?
   -  Ну,  я!..  А  письмо мы  вместе с  Митей и  Пашей писали.  Ты что,
недоволен?
   - За отца вам... за отца вот какое спасибо! - Костя отвернулся к окну
и,  помолчав,  добавил:  -  А  с  украинскими хлопцами связь нам не надо
терять.
   Они вышли в школьный сад.
   Восьмиклассники все  еще  сидели  в  саду,  осматривали  деревья  или
бродили между грядками.  Было немножко грустно,  что  более двух месяцев
они не будут слышать трели звонков, не будут засиживаться в классе после
уроков, дежурить в школьных коридорах и, может быть, даже не увидят друг
друга.
   - Да нет,  мы встретимся! - вполголоса сказала Варя. - И в поле, и на
пришкольном  участке.  И  за  книжками  в  библиотеку  будем  приходить.
Обязательно встретимся!
   Галина Никитична окинула взглядом школьников и поняла, как им хочется
еще немного побыть вместе.
   - Может, мы в поле пройдем, посевы посмотрим? - предложила она.
   - И на Пасынки по пути заглянем! - подхватил Костя.
   -  Тогда и Федора Семеновича надо позвать,  - сказала Варя и вместе с
Костей побежала в учительскую.
   Выслушав ребят, Федор Семенович отодвинул папку с бумагами и поднялся
из-за стола:
   - Да-да! Посевы обязательно надо посмотреть. Пойдемте!
   Поле  встретило ребят  и  учителей теплым  дыханием.  Молодая  сочная
зелень хлебов и трав заполнила все холмы, пригорки и лощины.
   Сколько ни  вглядывались школьники,  но  нигде  не  могли заметить ни
одной  пяди  не  одетой  зеленью земли.  Повсюду из  напоенной весенними
соками  почвы  буйно  и  неудержимо тянулись к  солнцу  листья,  стебли,
стрелки.   Казалось,   зеленый  океан   затопил  всю   округу.   Пройдет
неделя-другая, и в этом океане появятся десятки оттенков зеленого цвета,
но сейчас вся земля как бы излучала один ровный изумрудный свет.
   - Вот это благодать!  Как на дрожжах,  все поднимается!  - воскликнул
Паша и,  опустившись на  межник,  принялся разуваться,  будто ему  стало
жалко топтать сапогами молодую зелень.
   Его примеру последовали и  другие:  жалко не жалко,  а  куда приятнее
ступать по теплой земле босыми ногами.
   Федор Семенович улыбнулся и неожиданно спросил:
   - А скажите-ка мне: какую сказку вы больше всего любите?
   Ребята озадаченно переглянулись:  при чем тут сказка, ведь они уже не
маленькие!
   - Я,  когда в младших классах учился,  очень Конька-горбунка любил, -
сказал Алеша. - А еще про Балду...
   -  Не о  том спрос,  - перебил его Костя и,  показав на зеленое поле,
обратился к учителю: - Вы, наверное, про эту сказку думали?
   -  Угадал!   -  кивнул  Федор  Семенович.   -  Это,   пожалуй,  самая
изумительная из всех сказок. Посмотрите, какие чудеса творит природа! Из
земли, воды, воздуха и солнечного света растения вырабатывают и стебель,
и лист,  и цветок, и плод... Но эти чудеса в полной мере возможны только
тогда,  когда человек познает все тайны зеленого мира,  станет подлинным
хозяином земли.
   Федор Семенович срывал стебельки ржи,  пшеницы,  овса и с таким видом
показывал их  школьникам,  точно это  были  невесть какие необыкновенные
растения.
   Костя  то  и  дело  переглядывался  с  членами  звена,  словно  хотел
спросить, когда же в конце концов доберутся они до делянки с просом.
   У развилки дорог он первый повернул направо, и вскоре восьмиклассники
подошли к Пасынкам.
   Ровные густые рядки проса тянулись через все поле.
   У  края  делянки стояла дощечка с  выжженной на  ней  каленым гвоздем
надписью:


   УЧЕНИКОВ ВЫСОКОВСКОЙ ШКОЛЫ

   Бригадир - Костя Ручьев

   Культура - просо "саратовское, 853".
   Площадь - 3 гектара.
   Социалистическое обязательство - 40 центнеров с гектара

   - Так...  По всем статьям,  значит,  оформили.  - Учитель с довольным
видом посмотрел на ребят. - А с кем соревнуетесь, товарищи просоводы?
   - С Мариной! - ответил Костя. - Она сорок, и мы столько же!
   -  Цифра для начала серьезная,  -  сказал Федор Семенович.  -  А  вот
советские ученые вычислили,  какое количество солнечной энергии способны
поглотить растения.  И  на основе этого они определили,  что урожайность
зерновых культур может быть поднята до двухсот центнеров с гектара.
   -  Тысяча двести пудов!  --  ахнула Катя Прахова.  -  И  впрямь как в
сказке!
   - Пока еще немногие достигли такого уровня...  Так что работы для вас
непочатый край!  Закончите вы школу, выйдете в жизнь, на широкое поле, и
дерзайте,  друзья мои, дерзайте людям на радость! Недаром Владимир Ильич
Ленин  говорил:  "Ум  человеческий открыл много диковинного в  природе и
откроет еще  больше,  увеличивая тем свою власть над ней..."  -  Учитель
покосился на Галину Никитичну и спохватился:  - Э-э,  да я,  кажется,  в
чужой огород залез... хлеб у вас отбиваю.
   - Говорите,  Федор Семенович, говорите, - улыбнулась учительница. - Я
тоже вас слушаю.
   - Смотрите, трактор идет! - закричал Алеша.
   К Пасынкам, попыхивая синим дымком, подкатил трактор с культиватором.
   - Марина прополку начинает, - пояснил Костя.
   Учителя и школьники направились к делянке второй бригады. Около машин
хлопотали Саша Неустроев,  Марина,  Яков Ефимович и  Сергей.  К  делянке
подходили все новые и новые колхозники.
   Яков Ефимович поздоровался с учителями и кивнул на школьников:
   - Значит,  с победой, восьмой класс... то есть девятый теперь? Слышал
про вас, слышал! Хорошо вы Енисей-реку одолели, молодцы-пловцы!
   Костя подошел к  Марине,  которая вместе с трактористом устанавливала
лапы культиватора, и шепнул ей:
   - Смотри, сколько народу собралось... С чего бы так?
   - В новинку же это: просо-да машиной полоть! Вот и ждут...
   - А ты того... не волнуйся. Хочешь, я все время с тобой буду?
   Марина улыбнулась:
   - Коли так - значит, не пропадем!
   Когда лапы  культиватора были  отрегулированы,  Саша  Неустроев завел
мотор трактора.
   - Только всходы мне не порежь,  честью прошу,  - сказала Марина. - Не
лови ворон! Веди ровно машину!
   - Да разве ж я не понимаю! - обиделся Саша, забираясь на сиденье.
   Трактор  тронулся.   Марина,   Сергей  и   Костя  зашагали  вслед  за
культиватором.
   Его  острые железные лапы  взрыхляли в  междурядьях землю  и  срезали
сорняки.  Казалось,  что  вот-вот  они  захватят зеленые всходы проса  и
подрежут их  под  корень.  Но  Саша  старался на  совесть,  и  трактор с
культиватором двигался,  как по линейке, не задевая ни единого стебелька
проса.
   Марина облегченно вздохнула, остановилась:
   - Пошло, Сережа! Теперь пошло!
   Они вернулись на конец загона.
   Неожиданно к Пасынкам подкатила легковая машина.  Из нее вышли Андрей
Новоселов, незнакомая пожилая женщина и два старика.
   Андрей   поздоровался  с   высоковскими  колхозниками,   учителями  и
вполголоса пояснил:
   - Бригадиры вашего района.  Просо по новому способу посеяли, а полоть
его  машиной опасаются.  Вот  я  их  и  привез к  Марине.  Пусть  воочию
убедятся...  -  И  он  радушным  жестом  пригласил приехавших пройти  на
делянку: - Прошу, товарищи!
   Женщина и  старики осторожно ступили на  мягкие,  чистые  междурядья,
обработанные  культиватором.   Они   придирчиво   осматривали  срезанные
сорняки,  проверяли пальцами,  глубоко  ли  взрыхлена почва.  Пройдя  за
машиной несколько кругов, женщина и старики вернулись на конец загона.
   - Ну как, землячки? Не убеждает? - весело спросил их Сергей.
   - Да нет,  работа аккуратная,  - крякнул высокий бородатый старик.  -
Признаем.
   -  Наконец-то!  -  вздохнул Андрей  и  обратился к  Сергею  и  Федору
Семеновичу:  -  Сами  видите,  новая  агротехника проса  сама  собой  не
привьется,  нужна разъяснительная работа по  колхозам.  А  мне одному не
управиться. Так что прошу вашей помощи...
   Федор Семенович переговорил с Сергеем и Галиной Никитичной.
   - Это, пожалуй, можно, - обратился учитель к Андрею.-Организуем вроде
группы  по  пропаганде новой  агротехники.  Марину привлечем,  учителей.
Устроим поход по району.
   -  Ребят  с  собой  возьмем,  -  добавила Галина  Никитична,  заметив
оживление среди восьмиклассников.
   - Уж придется... - согласился Федор Семенович.
   Понаблюдав еще немного за работой культиватора,  школьники и  учителя
пошли дальше.
   Около  полевой дороги,  в  густой  зелени посевов,  они  заметили три
камня, источенных дождями и ветром.
   - И зачем эти камни место в поле занимают?  - недовольно заметил Паша
Кивачев. - Только трактористам помеха. Выкопать бы их надо!
   - Нет, зачем же! - остановил его Федор Семенович. - Пусть себе стоят.
Про эти камни старики хорошую легенду рассказывают. Знаете ее?
   -  Знаем,  - сказала Варя.  - Надо вокруг света три раза обежать,  не
споткнуться и в беде друг друга не оставить.
   -  Верно!  Легенда хоть и  старая,  но и вас,  молодых,  касается,  -
усмехнулся учитель.  -  Первый круг  вокруг земли вы  как  будто неплохо
обежали. Теперь можно смело пускаться во второй забег, а там и в третий.
   - Что там в третий! - горячо подхватила Варя. - Если нужно, мы вокруг
земли  и  десять  раз  обежать  можем,  и  двадцать  можем...  -  Она  с
победоносным видом оглядела товарищей: - Ведь правда, ребята?
   - Ты еще скажешь - и не споткнемся ни разу? - спросил Паша.
   -  Конечно,  может,  кто  и  споткнется.  Но  потерять мы  никого  не
потеряем, ни единой души.
   - Ну-ну,  счастливого вам пути! - засмеялся Федор Семенович. - А пока
бегите по  домам,  расскажите,  как  год  закончили.  А  нам  с  Галиной
Никитичной еще в школу вернуться надо.
   Восьмиклассники распрощались  с  учителями  и  направились  по  своим
колхозам.
   Федор  Семенович долго  смотрел  им  вслед,  потом  сорвал  несколько
ромашек  и  лиловых колокольчиков,  распустившихся у  обочины дороги,  и
протянул учительнице:
   - Поздравляю тебя, Галя!..
   - С чем же, Федор Семенович?
   - Ты свой круг вокруг земли неплохо обежала...  Смотри,  какие добрые
поднимаются у  нас всходы!  -  Учитель с нежностью кивнул на удаляющихся
школьников.
   - Ребята растут чудесные! - согласилась Галина Никитична.
   - И понимаешь, Галя, в чем тут дело? Вот моя мать, например, тридцать
лет работала учительницей еще до революции.  И она, я уверен, заронила в
души детей немало добрых семян.  Но редко,  очень редко эти семена могли
прорасти и дать плоды.  Не та была почва,  не тот воздух...  Совсем иное
дело  сейчас.   Мы  вот  говорим  детям:  "Любите  свою  Родину,  будьте
трудолюбивы,  учитесь переделывать природу,  покорять стихию, готовьтесь
достойно встретить коммунистическое завтра". И нам не надо ждать десятки
лет,  чтобы зерна,  посеянные в души ребят, дали всходы. Они пробиваются
на наших глазах.

   13се принесет обильную щедрую жатву,  как посевы на  этой благодатной
земле...
   -  Федор Семенович,  а вы знаете...  - взволнованно призналась Галина
Никитична.  -  Кажется,  я  теперь к  школе на  веки вечные привязалась.
Никуда не уйду!
   -  Тогда и  я тебе признание сделаю,  - лукаво подморгнул учитель.  -
Будь мне сейчас лет двадцать да спроси меня кто-нибудь: "Какую вы, Федор
Семенович,  желаете себе избрать профессию на  всю жизнь?"  -  так я  бы
долго не раздумывал:  "Прошу, мол, направить меня учителем в высоковскую
школу. На бессрочную, так сказать, службу". - Он засмеялся, потер бритую
щеку  и,  кивнув на  школу,  шутливо пропел:  -  "Нас ждут еще  в  школе
дела..."
   Они направились к "школьной горе"...
   Высоковские школьники тем временем подходили к колхозу.
   Книги,  стянутые ремешком,  висели у  них на одном плече,  обувь - на
другом,  и  со  стороны казалось,  что ребята возвращаются из далекого и
трудного похода.
   - Костя, - Прахов вдруг тронул товарища за руку, - скажи начистоту...
Ты вот мне помогал... Это как, по дружбе или по комсомольскому заданию?
   Костя улыбнулся:
   -  Чудной ты!  Это  ведь  одно и  то  же.  Понимать надо,  сам  скоро
комсомольцем будешь.
   - Я? Скоро?..
   -  Ну  да.  Завтра комсомольский комитет собирается.  Твое  и  Витино
заявление разбирать будут. Мальчики помолчали.
   -  А  в  девятый класс пойдем?  Будем вместе учиться?  - тихо спросил
Алеша.
   - А как же! - ответил Костя и вспомнил слова Федора Семеновича:- "Нам
еще далеко надо идти, высоко подниматься".
   У  самой околицы деревни ребята остановились и обернулись к "школьной
горе".  Она была молодая, зеленая, как и окружающие ее поля и перелески,
только в саду белели цветущие яблони.  Солнце било в широкие окна школы,
и они горели сейчас червонным золотом.
   - А знаете,  ребята,  - мечтательно сказала Варя,  - хорошо, что нашу
школу на горе построили!
   - Ну, а если бы в низине? Чем плохо? - спросил Витя.
   -  Нет,  на горе лучше!  - убежденно подтвердил Костя.  - Когда школа
высоко стоит,  ее издалека видно.  И со всех сторон. И из нее все хорошо
заметно,  что кругом делается.  А потом,  если школа на горе,  ее всегда
свежий ветер обдувает и  солнца в ней много.  Смотрите,  как сейчас окна
горят у нашей школы!  А утром солнышко встанет с другой стороны, и опять
весь свет у  нас в  классах...  Нет,  я бы все школы на свете так высоко
строил!


Популярность: 43, Last-modified: Tue, 25 Feb 2003 15:33:48 GMT